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Caballería francesa con un avión volando sobre su cabeza, 1916.

La caballería francesa observa pasar un avión del ejército, 1916.

La caballería francesa observa pasar un avión del ejército, 1916.

Lo viejo y lo nuevo en una foto. Realmente se puede ver la dirección de la guerra; Sólo que no lo sabían todavía. Durante los primeros meses de la guerra, los coraceros franceses todavía llevaban corazas y cascos con plumas. Los soldados quedaron atrapados en las viejas formas de táctica y equipo, mientras que la tecnología que entraría en juego alteraría los campos de batalla para siempre.

En 1914, las tácticas habrían sido familiares para los comandantes de hace un siglo: las tropas se movían en masa, la artillería disparaba directamente sobre visiones abiertas, la caballería exploraba al enemigo y aprovechaba las oportunidades para el avance y la búsqueda. Hasta que las líneas del frente se estabilizaron, se afianzaron y crecieron incrustaciones de alambre de púas; después de lo cual se convirtió en una guerra estática en la que era casi imposible atravesar más que la primera línea de trincheras del enemigo (generalmente tres capas de profundidad). La infantería llevaba gorras de tela, rifles de cerrojo y, por lo general, tenía dos de las “ametralladoras” nuevas por batallón.

Para 1918, el equipo y las tácticas se habían transformado. La artillería disparó indirectamente, detectada por observadores adelantados (a veces en el aire) o en el “mapa del fuego predicho” contra los objetivos encontrados por incursiones de trincheras o reconocimiento aéreo. La caballería se había convertido en una reserva móvil, utilizando sus caballos para llegar rápidamente a un punto donde se necesitaban refuerzos, pero desmontar para luchar a pie. La infantería tenía docenas de ametralladoras por batallón, además de granadas de mano y rifle y morteros de trinchera, y mucha más flexibilidad tanto en ataque como en defensa. Los tanques habían pasado de novedades no confiables en 1916 a activos clave para el robo y la búsqueda, creando y explotando la brecha en las líneas enemigas que antes había sido imposible. Y los aviones pasaron de un puñado de exploradores desarmados a una fuerza especializada capaz de destruir aviones enemigos, proporcionar apoyo aéreo cercano, reconocimiento e incluso los comienzos del bombardeo táctico y estratégico.