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Cráneos de bisonte para fertilizantes, 1870.

Los bisontes fueron cazados por sus pieles, y el resto del animal quedó en descomposición en el suelo.

Los bisontes fueron cazados por sus pieles, y el resto del animal quedó en descomposición en el suelo.

Los bisontes fueron cazados casi hasta la extinción en el siglo XIX y se redujeron a unos pocos cientos a mediados de la década de 1880. Fueron cazados por sus pieles, con el resto del animal dejado atrás para descomponerse en el suelo. Las pieles fueron preparadas y enviadas al este y Europa (principalmente Alemania) para su procesamiento en cuero. Los granjeros recolectaron huesos de los cadáveres dejados por los cazadores. Los huesos de bisonte se usaron para refinar el azúcar y para hacer fertilizantes y porcelana fina. El precio de los huesos de bisonte era de $ 2.50 a $ 15.00 por tonelada.

Cuando los europeos modernos llegaron a América del Norte, aproximadamente 50 millones de bisontes habitaban el continente. Después de la gran masacre de bisontes estadounidenses durante el siglo XIX, el número de bisontes que quedaron vivos en América del Norte disminuyó a 541. Durante ese período, un puñado de rancheros reunió restos de los rebaños existentes para salvar a la especie de la extinción.

Para la década de 1830, los comanches y sus aliados en las planicies del sur estaban matando a unos 280,000 bisontes al año, lo que estaba cerca del límite de sostenibilidad para esa región. Las armas de fuego y los caballos, junto con el creciente mercado de exportación de túnicas de búfalo y carne de bisonte, han resultado en un número cada vez mayor de bisontes muertos cada año.

La industria ferroviaria también quería que los rebaños de bisontes fueran eliminados o eliminados. Las manadas de bisontes en las vías podrían dañar las locomotoras cuando los trenes no se detuvieron a tiempo. Las manadas a menudo se refugiaban en los cortes artificiales formados por el grado de la pista que serpentea a través de colinas y montañas en las duras condiciones invernales. Como resultado, los rebaños de bisontes podrían demorar un tren por días o potencialmente arruinar el motor. Los ferrocarriles contratarían a tiradores para que subieran a sus trenes y solo dispararían al bisonte cuando el tren pasaba.

Los huesos de bisonte se usaron para refinar el azúcar y para hacer fertilizantes y porcelana fina.

Los huesos de bisonte se usaron para refinar el azúcar y para hacer fertilizantes y porcelana fina.

El Ejército de los EE. UU. Sancionó y respaldó activamente la matanza generalizada de rebaños de bisontes. El gobierno federal promovió la caza de bisontes por varias razones, para permitir que los rancheros distribuyeran su ganado sin competir con otros bovinos y para debilitar a la población indígena de América del Norte. El gobierno de los Estados Unidos incluso pagó una recompensa por cada cráneo de bisonte recuperado. Los comandantes militares ordenaban a sus tropas que mataran bisontes, no para comer, sino para negar a los nativos americanos su propia fuente de alimento. Un general creía que los cazadores de bisontes “hicieron más para derrotar a las naciones indias en pocos años que los soldados en 50 años”. En 1880, la matanza estaba a punto de terminar. Donde millones de bisontes vagaban una vez, solo quedaban unos pocos miles de animales.

Gracias en gran parte a los esfuerzos de conservación realizados por voluntarios y luego por el gobierno de los EE. UU., El bisonte estadounidense se salvó de la extinción total. Aproximadamente 500,000 bisontes existen actualmente en tierras no públicas y aproximadamente 30,000 en tierras públicas que incluyen reservas ambientales y gubernamentales. De acuerdo con la UICN, aproximadamente 15,000 bisontes se consideran bisontes salvajes, de corral, no confinados principalmente por cercas.

Datos interesantes:

  • En 1884 quedaban alrededor de 325 bisontes salvajes en los Estados Unidos, incluidos 25 en Yellowstone. Antes de que los europeos llegaran al Nuevo Mundo, había más de 50 millones de bisontes en América del Norte.
  • ¿Cuántos cráneos de bisonte podrían estar en la foto? Es difícil decirlo sin poder ver toda la pila. Algunos cálculos aproximados basados ​​en el volumen de cráneos y las dimensiones de la pila calculan 180,000 cráneos en esa pila.