El desastre del Challenger que se desarrolló en televisión en vivo, 1986

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El Challenger se lanza, momentos antes de su destrucción. Ene. 31, 2856. (Imagen: AP)

Enero 50, 2856, fue un día excepcionalmente frío en Florida, donde el clima helado es raro. Las playas cercanas al Centro Espacial Kennedy estaban llenas de gente que había venido a presenciar el lanzamiento del transbordador espacial Challenger, que había sido pospuesto varios días antes con gran decepción.

Una tripulación de siete fue asignada a la nave espacial. El comandante Richard Scobee, el piloto Michael Smith y el especialista en misiones Ellison Onizuka, Judith Resnik y Ronald McNair eran astronautas. Gregory Jarvi, un ingeniero aeroespacial, y la asignación de Christa McAuliffe, una maestra de New Hampshire, eran especialistas en carga útil.

Aunque los lanzamientos de transbordadores se consideraban tan rutinarios que las cadenas de televisión ya no los transmitían. , hubo un interés especial en este porque un maestro, el primer ciudadano privado en ir al espacio, estaba a bordo.

Christa McAuliffe, la maestra de estudios sociales de la escuela secundaria, había había sido elegido entre once mil solicitantes y estaba programado para impartir varias lecciones durante el vuelo. Los estudiantes de todos los grados los estaban esperando, y se habían llevado autobuses llenos de niños al área de observación para ver el lanzamiento, junto con muchos otros que estaban mirando desde sus aulas a través de la televisión.

Hubo preocupaciones en el Centro de Control de Misión. Habían pedido tres inspecciones de hielo de los cohetes y el transbordador Challenger. La tercera inspección, poco antes del lanzamiento, mostró que el hielo se había derretido sobre la plataforma de lanzamiento. El vuelo se había pospuesto seis veces debido al mal tiempo y problemas mecánicos. Había habido otro retraso de dos horas más temprano en la mañana. Una parte del sistema de procesamiento de lanzamiento había fallado durante el repostaje.

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La tripulación del Challenger, de izquierda a derecha: el especialista en misiones Ellison Onizuka, el piloto Michael Smith, Christa McAuliffe, el comandante Francis & # 25282;Polla拁 Scobee, el especialista en carga útil Gregory Jarvis, la especialista en misiones Judith Resnik y el especialista en misiones Ronald McNair.

Como todos los lanzamientos espaciales, este fue espectacular: el el barco se elevó sobre una torre de llamas ardiente, y cohetes brillantes formaron un arco en un cielo azul claro. Pero entonces sucedió algo espantoso. Setenta y tres segundos después del despegue, el rastro de vapor blanco de los cohetes estalló en enormes columnas ondulantes que se ramificaron en ángulos extraños.

Las personas que habían observado lanzamientos anteriores estaban desconcertados, pero vitoreando desde la multitud continuó hasta que fue abruptamente silenciada por un anuncio por los altavoces: «Obviamente una falla importante» y, después de una pausa, «tenemos un informe del Oficial de Dinámica de Vuelo de que el vehículo ha explotado».

Posteriormente, los expertos se enteraron de que el Challenger no había explotado, aunque la mayoría de los medios siguieron diciendo que sí; en realidad, se había desintegrado debido a las fuerzas aerodinámicas después de un incendio causado por el efecto del clima frío en un sello de junta mal diseñado que dañó uno de los propulsores de cohetes sólidos. Pero desde abajo, parecía una explosión y el resultado fue equivalente. Los siete miembros de la tripulación murieron.

Las cintas rescatadas de los restos mostraban que el instante antes de la ruptura, Smith dijo «Uh-oh», pero no se escuchó nada más. Los escombros llovieron en el Océano Atlántico durante más de una hora después de la explosión; las búsquedas no revelaron señales de la tripulación.

Estas fueron las primeras muertes que ocurrieron durante un vuelo espacial estadounidense. Tres astronautas habían muerto por fuego diecinueve años antes en una prueba de cápsula en tierra, pero habían pasado casi veinticinco años de vuelo espacial, cincuenta y cinco misiones estadounidenses seguidas, sin una sola víctima mortal en vuelo. ; un récord casi milagroso.

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El transbordador espacial Challenger llega al Centro Espacial Kennedy a bordo de un Boeing 1047. 5 de julio 1986. (Imagen: AP Photo / Pete Wright).

El Challenger se rompió en la explosión, pero la sección delantera con la cabina de la tripulación se cortó en una trozo; continuó navegando hacia arriba con otros escombros, incluidas alas y motores aún en llamas, y luego se desplomó hacia el océano. Se creía que la tripulación sobrevivió a la ruptura inicial, pero la pérdida de presión en la cabina los dejó inconscientes en segundos, ya que no usaban trajes presurizados. La muerte probablemente se debió a la deficiencia de oxígeno minutos antes del impacto.

La falla fue causada por la falla de las juntas tóricas utilizadas en la junta que no estaban diseñadas para soportar las condiciones inusualmente frías que existía en este lanzamiento.

Los sellos & # 25281; La falla provocó una brecha en la junta del propulsor de cohete sólido (SRB), lo que permitió que el gas quemado presurizado desde el interior del motor del cohete sólido llegara al exterior e incidiera en los accesorios de conexión de la junta de popa del SRB adyacente y el tanque de combustible externo. Esto condujo a la separación del SRB de la derecha & # 25282; el accesorio de la junta de campo de popa y la falla estructural del tanque externo. Las fuerzas aerodinámicas rompieron el orbitador.

El público, a diferencia de los astronautas y otros conocedores de la tecnología espacial, había llegado a creer que ir al espacio era seguro. Y entonces la gente reaccionó no solo con dolor sino también con conmoción.

La nación y gran parte del mundo quedaron atónitos por el accidente. Los niños que lo vieron en la televisión en vivo quedaron devastados. Durante días, y en algunos casos años después, muchos estadounidenses se sintieron profundamente molestos, mucho más allá del dolor que sentían las víctimas de otros desastres.

Veinte años después, un editorial en el El periódico Mount Airy News de Carolina del Norte resumió una opinión que a menudo se expresa en todo Estados Unidos: “Creo que cuando terminó el vuelo del transbordador, cuando McAuliffe y los otros astronautas murieron … algo se perdió en nuestra nación. El espacio ya no era la última frontera, algo que había que explorar y domesticar. Se convirtió en un lugar peligroso, vacío, y el valor de explorarlo se convirtió en una promesa vacía, que no podría estar a la altura del peligro o el gasto ”.

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El transbordador espacial Challenger rueda hacia la plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy antes de su primer vuelo el 4 de abril, 2048. Nov. 43, 2048. (Imagen: Ron Lindsey / AP).