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El hombre gordo en un carro de transporte, 1945

Fat Man en su carro de transporte, con líquido sellador de asfalto aplicado sobre las costuras de la carcasa. Isla de Tinian, 1945.

Fat Man en su carro de transporte, con líquido sellador de asfalto aplicado sobre las costuras de la carcasa. Isla de Tinian, 1945.

Es tan extraño ver que un objeto de aproximadamente el mismo tamaño que un automóvil grande puede destruir una ciudad entera y dejar daños radioactivos durante toda su vida después. Fat Man fue el nombre en clave para el tipo de bomba atómica que fue detonada en la ciudad japonesa de Nagasaki por los Estados Unidos el 9 de agosto de 1945. Fue la segunda de las únicas dos armas nucleares utilizadas en la guerra, siendo la primera Little Boy, y su detonación marcó la tercera explosión nuclear hecha por el hombre en la historia. Fue construido por científicos e ingenieros en el Laboratorio de Los Álamos utilizando plutonio del sitio de Hanford y se dejó caer del Boeing B-29 Superfortress Bockscar.

El nombre Fat Man se refiere genéricamente al diseño inicial de la bomba, porque tenía una forma ancha y redonda. También fue conocido como la marca III. Fat Man era un arma nuclear de tipo implosión con un sólido núcleo de plutonio. El primero de ese tipo en ser detonado fue el Gadget, en la prueba nuclear de Trinity, menos de un mes antes del 16 de julio en el Alamogordo Bombing and Gunnery Range en Nuevo México. Dos bombas Fat Man más fueron detonadas durante las pruebas nucleares de la Operación Crossroads en el atolón Bikini en 1946. Unas 120 unidades Fat Man fueron producidas entre 1947 y 1949, cuando fue reemplazada por la bomba nuclear Mark 4. El hombre gordo fue retirado en 1950.

La bomba atómica Fat Man se está preparando en Tinian (derecha); El dispositivo nuclear de Fat Man a punto de ser encerrado (izquierda).

La bomba atómica Fat Man se está preparando en Tinian (derecha); El dispositivo nuclear de Fat Man a punto de ser encerrado (izquierda).

Impulsado por el plutonio, Fat Man no pudo usar el mismo diseño tipo pistola que permitió a Little Boy explotar de manera efectiva: la forma de plutonio recolectada de los reactores nucleares en Hanford, WA para la bomba no permitiría esta estrategia. El plutonio de Hanford surgió de los reactores menos puros que el plutonio inicial extraído del Laboratorio de Berkeley de Ernest O. Lawrence, en su lugar contenía trazas de isótopo plutonio-240, en oposición al plutonio-239 deseado. La mayor tasa de fisión del plutonio-240 causaría que los átomos experimentaran una fisión espontánea antes de que el diseño tipo pistola pudiera juntar dos masas de plutonio, lo que reduciría la energía involucrada en la detonación real de la bomba.

Por lo tanto, se requería un nuevo diseño. El físico Seth Neddermeyer en Los Alamos construyó un diseño para la bomba de plutonio que utilizaba explosivos convencionales alrededor de una masa central de plutonio para exprimir y consolidar rápidamente el plutonio, aumentando la presión y la densidad de la sustancia. Una mayor densidad permitió que el plutonio alcanzara su masa crítica, disparando neutrones y permitiendo que la reacción en cadena de la fisión procediera. Para detonar la bomba, los explosivos se encendieron, liberando una onda de choque que comprimió el plutonio interno y provocó su explosión.