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El mayor general Horatio Gordon Robley con su colección de cabezas maoríes tatuadas, 1895

El mayor general Horatio Gordon Robley con su colección de cabezas tatuadas de Mokomokai.

El mayor general Horatio Gordon Robley con su colección de cabezas tatuadas de Mokomokai.

El general de división Horatio Gordon Robley fue un oficial y artista del ejército británico que sirvió en Nueva Zelanda durante las guerras terrestres de Nueva Zelanda en la década de 1860. Estaba interesado en la etnología y le fascinaba el arte del tatuaje, además de ser un ilustrador talentoso. Escribió el libro Maori Tattooing, que se publicó en 1896. Después de regresar a Inglaterra, creó una notable colección de 35 mokomokai (cabezas tatuadas maoríes). En 1908 los ofreció al gobierno de Nueva Zelanda por £ 1,000; Su oferta, sin embargo, fue rechazada. Más tarde, con la excepción de cinco cabezas, la colección fue comprada por el Museo de Historia Natural de Nueva York por £ 1,250.

Los tatuajes faciales de Moko eran tradicionales en la cultura maorí hasta aproximadamente la mitad del siglo XIX, cuando su uso comenzó a desaparecer, aunque ha habido una especie de renacimiento desde finales del siglo XX. En la cultura maorí pre-europea, denotaban un alto estatus social. En general, solo había hombres que tenían moko facial completo, aunque las mujeres de alto rango a menudo tenían moko en sus labios y barbillas. Los tatuajes Moko sirvieron como conexión de identificación entre un individuo y sus antepasados.

Cuando alguien con moko moría, a menudo se conservaba la cabeza. Se extirparon el cerebro y los ojos, con todos los orificios sellados con fibra de lino y goma. La cabeza fue luego hervida o cocida al vapor en un horno antes de ser fumada a fuego abierto y secada al sol durante varios días. Luego se trató con aceite de tiburón. Tales cabezas conservadas, llamadas mokomokai , serían guardadas por sus familias en cajas talladas y sacadas solo para ceremonias sagradas.

También se conservaron los jefes de los jefes enemigos muertos en batalla; Estos mokomokai, considerados trofeos de guerra, se exhibirían en las marae y se burlarían. Fueron importantes en las negociaciones diplomáticas entre tribus en guerra, con el retorno y el intercambio de mokomokai como una condición previa esencial para la paz.

Continuando con la escritura después de su retiro, volvió a su interés en los tatuajes y escribió dos libros relacionados con su tiempo en Nueva Zelanda, Moko o Maori Tattooing en 1896 y Pounamu: Notes on New Zealand Greenstone.

Continuando con la escritura después de su retiro, volvió a su interés en los tatuajes y escribió dos libros relacionados con su tiempo en Nueva Zelanda, Moko o Maori Tattooing en 1896 y Pounamu: Notes on New Zealand Greenstone.

A principios del siglo XIX, con la llegada de europeos a Nueva Zelanda, las tribus en contacto con los marineros, comerciantes y colonos europeos tenían acceso a armas de fuego, lo que les daba una ventaja militar sobre sus vecinos. Esto dio lugar a la Guerra de los Mosquetes, cuando otras tribus se desesperaron por adquirir armas de fuego, aunque solo fuera para defenderse. Fue durante este período de desestabilización social que los mokomokai se convirtieron en productos comerciales que podían venderse como curiosidades, obras de arte y en especímenes de museos que alcanzaban altos precios en Europa y América, y que podían canjearse por armas de fuego y municiones.

La demanda de armas de fuego fue tal que las tribus llevaron a cabo redadas en sus vecinos para adquirir más cabezas para comerciar por ellos. También tatuaron esclavos y prisioneros (aunque con motivos sin sentido en lugar de moko genuino) para proporcionar cabezas al orden. Los años pico del comercio de mokomokai fueron de 1820 a 1831 (después de eso, la demanda de armas de fuego disminuyó debido a la saturación del mercado).