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El pie del elefante del desastre de Chernobyl, 1986

El pie de los elefantes del desastre de Chernobyl. La foto fue tomada después de que la radiación se debilitó.

 

El pie de los elefantes del desastre de Chernobyl. La foto fue tomada después de que la radiación se debilitó.

Un monstruo nació en el desastre de Chernobyl. Al acecho en las profundidades de las ruinas del reactor, el monstruo es una de las cosas más peligrosas del mundo. Inmediatamente después de la crisis, pasar 300 segundos en su presencia provocaría una muerte segura. Incluso hoy, irradia calor y muerte, aunque su poder se ha debilitado.

El desastre de Chernobyl ocurrió a las 1:23 am del 26 de abril de 1986, cuando las barras de combustible nuclear extremadamente calientes se bajaron al agua de refrigeración, se creó una inmensa cantidad de vapor que, debido a los defectos de diseño de los reactores, creó más reactividad en el núcleo nuclear del reactor número 4. La sobrecarga de energía resultante causó una inmensa explosión que desprendió la placa de 1,000 toneladas que cubre el núcleo del reactor, liberando radiación a la atmósfera y cortando el flujo de refrigerante hacia el reactor. Unos segundos más tarde, una segunda explosión de potencia aún mayor que la primera destruyó el edificio del reactor y arrojó grafito quemado y otras partes del núcleo del reactor alrededor de la planta, iniciando una serie de incendios intensos alrededor del reactor dañado y el número 3 del reactor. que todavía estaba en funcionamiento en el momento de las explosiones.

Después de que finalmente se controlaron los incendios nucleares, los trabajadores se apresuraron a contener los peligros invisibles del fallido núcleo de Chernobyl. El concreto debajo del reactor estaba muy caliente, y se rompió con lava solidificada y espectaculares formas cristalinas desconocidas denominadas “chernobylites”. Con la ayuda de una cámara remota, se encontró una masa intensamente radioactiva en el sótano de la Unidad 4, de más de dos metros de ancho y que pesaba cientos de toneladas, lo que llamaron ” La pata de elefante ” por su apariencia arrugada.

El llamado pie de elefante es una masa sólida hecha de combustible nuclear fundido mezclado con gran cantidad de hormigón, arena y material de sellado del núcleo por el que se fundió el combustible. Está ubicado en un área de sótano debajo de la ubicación original del núcleo. En 1986, el nivel de radiación en el “pie de elefante” se midió en 10,000 roentgens por hora, y cualquiera que se acercara habría recibido una dosis fatal en menos de un minuto. Después de solo 30 segundos de exposición, mareos y fatiga te encontrarán una semana después. Dos minutos de exposición y las células del cuerpo pronto comenzarán a sangrar; Cuatro minutos: vómitos, diarrea y fiebre. A los 300 segundos tienes dos días para vivir.

Cuando se tomó esta foto, 10 años después del desastre, el pie de elefante solo emitía una décima parte de la radiación que una vez tuvo. Aún así, solo 500 segundos de exposición sería fatal.

Cuando se tomó esta foto, 10 años después del desastre, el pie de elefante solo emitía una décima parte de la radiación que una vez tuvo. Aún así, solo 500 segundos de exposición sería fatal.

 

 

En mayo de 1986, comenzó la construcción del sarcófago, un gigantesco recinto de hormigón construido para aislar la radiación del mundo exterior. Pero no está completamente sellado: el sarcófago de Chernóbil estaba equipado con puntos de acceso que permitían a los investigadores observar el núcleo y entrar a los trabajadores. El contenido de la tumba de Chernobyl permanecerá radiactivo durante al menos los próximos 100.000 años. Todos los bomberos y las personas que trabajaron en la construcción del sarcófago murieron alrededor de un año después del evento.

¿Por qué todas las fotos del desastre de Chernobyl aparecen granuladas? Esto no es porque la tecnología de la fotografía en ese momento en la Unión Soviética estaba atrasada. Las fotos anteriores son de mejor calidad. Es porque la radiación afecta a la película.

¿Cómo fueron tomadas las fotografías con la radiación a niveles tan altos? Desde una distancia segura, los trabajadores (o “liquidadores”, como se les llamaba), montaron un artilugio de cámara con ruedas y lo empujaron hacia la Pata de elefante. Un examen cuidadoso determinó que no era todo combustible nuclear. De hecho, la masa consistía en solo un pequeño porcentaje de combustible; el resto era hormigón fundido, arena y blindaje central que se fundieron y fluyeron juntos. Con el tiempo, la pata de elefante se descompuso. Soplaba polvo y su superficie se agrietaba. Pero durante años siguió siendo demasiado peligroso para acercarse.

¿Por qué es peligrosa la radiación? Las partículas emitidas por los átomos radiactivos son una forma de radiación ionizante: tienen suficiente energía para mezclar átomos y moléculas con las que chocan. La razón por la que la radiación puede aumentar el riesgo de cáncer es porque las partículas destructivas están jugando un juego mortal de rover rojo en nuestros cuerpos. Nuestro ADN se encuentra en los cromosomas: paquetes de miles de millones de bloques de construcción genéticos que se sostienen de la mano en una cadena, con secuencias sorprendentemente precisas. Pero la radiación puede romper las manos unidas, destruyendo o alterando los enlaces que mantienen unido el ADN (y otras moléculas importantes). Con suficiente daño a los componentes clave, las células comienzan a funcionar de manera irregular, lo que lleva a efectos potencialmente letales. Por ejemplo, el daño puede hacer que las células comiencen a reproducirse incontrolablemente, causando cáncer.

¿Cuántas personas eventualmente fueron afectadas por el desastre? Más de 7 millones de personas fueron afectadas. Las áreas más afectadas fueron en Bielorrusia, Rusia y Ucrania. Sin embargo, las ovejas en el norte de Inglaterra y los renos en Laponia tuvieron que matarse ya que habían sido irradiados.