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El taxidermista Carl Akeley posando con el leopardo que mató con sus propias manos después de que lo atacara, 1896

Carl Akeley con el leopardo que casi lo mata, 1896.

Carl Akeley con el leopardo que casi lo mata, 1896.

Carl Akeley, considerado el padre de la taxidermia moderna, no solo era taxidermista, sino también naturalista, escultor, escritor e inventor. Mejor conocido por el Salón de Mamíferos Africanos que lleva su nombre en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, Akeley revolucionó el campo de la taxidermia al desarrollar un método para reconstruir al animal desde adentro hacia afuera.

En 1896, Akeley comenzó su primer viaje a África y también fue en este viaje que Akeley se encontró cara a cara con un mortal leopardo de 80 libras. Durante un viaje a Somalilandia, Akeley y su asistente salieron a cazar avestruces para el Field Museum en Chicago cuando el cazador vio algo acechando en la hierba alta. Como este fue su primer gran viaje, Akeley no tenía mucha experiencia y pensó que la criatura misteriosa era un jabalí. Queriendo llevar al “cerdo” y llevarlo de regreso a los Estados Unidos, Akeley levantó su rifle y apretó el gatillo. Pero cuando escuchó un chillido espeluznante, se dio cuenta de su error. Esto no era un cerdo. Era un leopardo, y todavía estaba vivo.

No queriendo terminar de llenar al gato con sus propias entrañas, Akeley levantó su rifle y disparó dos veces, pero falló las dos veces. En su tercer disparo, la bala rozó al leopardo, enviando al felino a un frenesí. En orden, el gran gato gritó y cargó contra el estadounidense, todo dientes y mala actitud, listo para vengarse.

Aterrorizado de su mente, Akeley apretó el gatillo por cuarta vez, solo para darse cuenta de que se había quedado sin balas. Muy desesperado, Akeley intentó huir, cargando cartuchos en su rifle mientras corría. Trabajando el cerrojo, se giró para disparar, solo para ver al leopardo volando por el aire, con los colmillos al descubierto. Afortunadamente, el primer disparo de Akeley había herido una de las patas traseras del gato. Gracias a la bala, el salto del leopardo estuvo un poco apagado, lo que le dio a Akeley el tiempo suficiente para levantar las manos. El gato hundió sus mandíbulas en el antebrazo del hombre, y los dos comenzaron a luchar de un lado a otro, luchando por sus vidas. Finalmente, el hombre y el gato se debilitaron y cayeron al suelo. Finalmente, logró estrangular al leopardo con su mano izquierda mientras empuja su brazo derecho hacia la garganta del leopardo. Más tarde, Akeley posó con el leopardo muerto, resultando en su foto más icónica.