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Guerra de Vietnam: escalada y retirada, 1968-1975

Una joven vietnamita del sur se cubre la boca mientras mira una fosa común donde se exhumó a las víctimas de una masacre de Viet Cong cerca de la aldea de Dien Bai, al este de Hue, en abril de 1969. El esposo, el padre y el hermano de la mujer habían desaparecidos desde la ofensiva Tet, y se temía que estuvieran entre los muertos por las fuerzas comunistas.

Una joven vietnamita del sur se cubre la boca mientras mira una fosa común donde se exhumó a las víctimas de una masacre de Viet Cong cerca de la aldea de Dien Bai, al este de Hue, en abril de 1969. El esposo, el padre y el hermano de la mujer habían desaparecidos desde la ofensiva Tet, y se temía que estuvieran entre los muertos por las fuerzas comunistas.

El año decisivo fue 1968. En la madrugada del 30 de enero, las fuerzas de Vietcong lanzaron la ofensiva Tet, llamada así por el feriado vietnamita. En ataques coordinados en todo el sur de Vietnam, el Vietcong asaltó las principales áreas urbanas e instalaciones militares en un intento por provocar un levantamiento popular contra el régimen de Saigón y sus patrocinadores estadounidenses. Fueron intensos combates durante tres semanas, algunos de los más brutales en Hué. Westmoreland reclamó la victoria porque no se perdieron ciudades y miles de víctimas se infligieron a los atacantes.

De hecho, el Vietcong perdió tantos soldados que a partir de entonces la PAVN se hizo cargo de gran parte de la conducción de la guerra. La ofensiva Tet, sin embargo, fue una gran ganancia estratégica para Vietnam del Norte y sus seguidores del sur. Las pérdidas de EE. UU. Y ARVN fueron altas, y la lucha generó miles de refugiados que desestabilizaron aún más el Sur. Más importante aún, como resultado del ataque sorpresa masivo y las imágenes de Saigón, la prensa y el público de EE. UU. Comenzaron a cuestionar las garantías de éxito de la administración de Johnson y a cuestionar el valor de la guerra cada vez más costosa.

Los policías aéreos de los Estados Unidos se ponen a cubierto y dejan su jeep cuando son atacados por un francotirador cerca de la base aérea de Da Nang en Vietnam el 30 de enero de 1968, luego de que fue alcanzado por un bombardeo de cohetes. Las bengalas iluminan el área de Da Nang para que sea más fácil detectar a las guerrillas infiltradas.

Los policías aéreos estadounidenses se ponen a cubierto y dejan su jeep cuando son atacados por un francotirador cerca de la base aérea de Da Nang en Vietnam el 30 de enero de 1968, después de que fue alcanzado por un cohete. Las bengalas iluminan el área de Da Nang para que sea más fácil detectar a las guerrillas infiltradas.

Al mismo tiempo que la ofensiva Tet, el asedio de Khe Sanh subrayó la imagen de la guerra como una lucha sin fin, costosa e inútil. Desde el 20 de enero hasta el 14 de abril de 1968, entre 30,000 y 40,000 efectivos de la NVA rodearon a 6,000 marines de EE. UU. Y ARVN en el puesto de avanzada remoto de Khe Sanh en la esquina noroeste de Vietnam del Sur. Usando la artillería y el poder aéreo, incluidos los ataques con B-52, los Estados Unidos eventualmente rompieron el sitio y forzaron una retirada del EVN. Sin embargo, a fines de junio, los infantes de marina abandonaron la base para adoptar una forma de lucha más móvil en el área de DMZ. Una vez más, un compromiso importante dejó resultados aparentemente intangibles.

En marzo de 1968, Johnson decidió que el tamaño del esfuerzo estadounidense en Vietnam había crecido tanto como podría justificarse. El presidente le solicitó a su nuevo secretario de defensa, Clark Clifford, una revisión exhaustiva de la política, a solicitud de Westmoreland y del presidente general de JCS, Earle G. Wheeler, para otros 206,000 hombres. La sensación de Johnson de que se había alcanzado un límite parecía confirmarse cuando los “Hombres Sabios”, un grupo de asesores externos, incluidos estadistas más antiguos como el ex Secretario de Estado Dean Acheson y el General Omar Bradley, recomendaron no seguir aumentando.

El presidente autorizó solo a 13,500 soldados más e informó sin rodeos a Thieu y Ky que sus fuerzas tendrían que llevar más de los combates. Luego anunció en la televisión el 31 de marzo de 1968 que Estados Unidos restringiría el bombardeo de Vietnam del Norte y buscaría un acuerdo negociado con Hanoi. Johnson también reveló que no buscaría la reelección.

Batalla de Saigón, Primera Ofensiva, el 10 de febrero de 1968.

Batalla de Saigón, Primera Ofensiva, el 10 de febrero de 1968.

Mientras tanto, el combate continuó en Vietnam del Sur. Más de 14,000 estadounidenses murieron en acción en Vietnam en 1968, el mayor número anual de muertos en la guerra en Estados Unidos. El peor crimen de guerra del conflicto en Estados Unidos ocurrió el 16 de marzo de 1968 (aunque no se reveló en la prensa hasta el 6 de noviembre de 1969) cuando la infantería estadounidense masacró a unos 500 civiles que no resistían a la resistencia, incluidos bebés, en la aldea de My Lai.

En abril y mayo de 1968, la operación terrestre más grande de la guerra, con 110,000 soldados de EE. UU. Y ARVN, atacó a las fuerzas de Vietcong y NVA cerca de Saigón. Las conversaciones de paz comenzaron en París el 13 de mayo, pero de inmediato se paralizaron. El 10 de junio de 1968, el general Creighton Abrams sucedió a Westmoreland como comandante del MACV. En el otoño, Abrams comenzó a cambiar la estrategia de los EE. UU. Del desgaste a un mayor énfasis en las operaciones combinadas, la seguridad del área de pacificación y lo que se denominó “vietnamización”, es decir, preparar al ARVN para que haga más de la lucha.

La bandera de la República de Vietnam ondea sobre una torre de la estructura fortificada principal en la antigua ciudadela cuando un jeep cruza un puente sobre un foso en Hue durante la ofensiva Tet, febrero de 1968.

La bandera de la República de Vietnam ondea sobre una torre de la estructura fortificada principal en la antigua ciudadela cuando un jeep cruza un puente sobre un foso en Hue durante la ofensiva Tet, febrero de 1968.

Cuando Richard M. Nixon llegó a la presidencia en 1969, el esfuerzo de guerra de los Estados Unidos se mantuvo masivo, pero ya se había alcanzado la decisión básica de reducir la escalada. Nixon le debía su victoria política a la expectativa de los votantes de que de alguna manera terminaría la guerra. Él y su principal asesor de política exterior, Henry Kissinger, rechazaron el retiro precipitado de Estados Unidos. Con el estancamiento de la guerra terrestre, la nueva administración recurrió cada vez más al bombardeo aéreo y expandió en secreto la guerra aérea a Camboya neutral.

En público, la Casa Blanca anunció en junio la primera retirada de 25,000 soldados estadounidenses y anunció que la Vietnamización sería efectiva. De hecho, las fuerzas armadas de Vietnam del Sur seguían teniendo problemas. Para reforzar el Sur, la administración filtró a la prensa las amenazas de un ataque aéreo y naval contra el Norte, que posiblemente incluya armas nucleares. Kissinger también comenzó reuniones secretas con representantes de Vietnam del Norte en París con la esperanza de organizar un avance diplomático.

Un civil muerto yace cerca mientras un joven vietnamita se protege las orejas de los disparos y corre para cubrirse en una calle de Da Nang el 31 de enero de 1968.

Un civil muerto yace cerca mientras un joven vietnamita se protege las orejas de los disparos y corre para cubrirse en una calle de Da Nang el 31 de enero de 1968.

La moral y la disciplina de las tropas estadounidenses disminuyeron en 1969 a medida que la inutilidad de la guerra terrestre y los comienzos de la retirada de Estados Unidos se hicieron más evidentes. Después de una intensa batalla de diez días en mayo, los soldados de infantería de la 101a División Aerotransportada (Air Mobile) tomaron una cresta en el valle de A Shau que habían bautizado como Hamburger Hill. Habiendo luchado valientemente y sufriendo pérdidas significativas, los soldados estaban amargados cuando el sitio pronto fue abandonado.

Esa incapacidad para ver el progreso, y la conciencia entre las tropas de que los políticos de casa estaban renunciando a la guerra, ayudaron a socavar la efectividad militar. La simple supervivencia de su período de servicio de doce meses se convirtió en la única motivación para muchos soldados. Aumentaron los incidentes de insubordinación, motín, asaltos fatales de oficiales, uso de drogas, tensiones raciales y otros problemas graves.

Los marines estadounidenses y las tropas vietnamitas se desplazan por los terrenos del Palacio Imperial en la zona de la antigua ciudadela de Hue, Vietnam, el 26 de febrero de 1968, después de haberlo tomado de manos comunistas. El fuerte daño fue el resultado de la artillería, el aire y el mortero golpeando el área recibida durante 25 días, mientras que el Viet Cong / NVA mantuvo el área.

Los marines de EE. UU. Y las tropas vietnamitas se desplazan por los terrenos del Palacio Imperial en la zona de la antigua ciudadela de Hue, Vietnam, el 26 de febrero de 1968, después de haberla tomado de manos comunistas. El fuerte daño fue el resultado de la artillería, el aire y el mortero golpeando el área recibida durante 25 días, mientras que el Viet Cong / NVA mantuvo el área.

Frente a la creciente insatisfacción pública, el lento ritmo de la Vietnamización y la frustración diplomática, Nixon envió audazmente unidades de Estados Unidos a Camboya en abril de 1970. Los líderes militares de los Estados Unidos se habían quejado del santuario que Camboya neutral proporcionó a las fuerzas de Vietcong y NVA. Esta incursión camboyana duró hasta finales de junio y proporcionó algunos avances tácticos, pero también provocó una gran controversia y manifestaciones por parte del movimiento antibélico de Vietnam en los Estados Unidos sobre lo que parecía una expansión de la guerra a otro país. Las reducciones de tropas de los Estados Unidos continuaron con solo 334,600 en el Sur al finalizar 1970.

Nixon se quedó con más de lo mismo en 1971. Respondiendo a los críticos nacionales, continuó ordenando a las tropas estadounidenses en casa, dejando solo 156,000 para diciembre. Para apoyar la Vietnamización, continuaron los fuertes ataques aéreos estadounidenses contra las líneas de suministro comunistas en Laos y Camboya, y los llamados ataques de reacción de protección golpearon objetivos militares al norte de la Zona Desmilitarizada y cerca de Hanoi y su ciudad portuaria de Haiphong. El apoyo aéreo táctico continuó, con la llegada más intensa en marzo durante un asalto de Vietnam del Sur en Laos. Código llamado Lam Son 719, esta operación terminó en un retiro confuso por parte de ARVN que ensombreció aún más la noción de Vietnamización.

Con los soldados estadounidenses muertos en primer plano, la policía militar de Estados Unidos se refugia detrás de un muro en la entrada del Consulado de los Estados Unidos en Saigón, el primer día de la Ofensiva Tet, el 31 de enero de 1968. Las guerrillas de Viet Cong habían invadido los terrenos de la embajada de los Estados Unidos. Compuesto en las primeras horas de la ofensiva comunista coordinada.

Con los soldados estadounidenses muertos en primer plano, la policía militar de Estados Unidos se refugia detrás de un muro en la entrada del Consulado de los Estados Unidos en Saigón, el primer día de la Ofensiva Tet, el 31 de enero de 1968. Las guerrillas de Viet Cong habían invadido los terrenos de la embajada de los Estados Unidos. Compuesto en las primeras horas de la ofensiva comunista coordinada.

Durante 1971, Kissinger avanzó en las negociaciones secretas ofreciendo separar el arreglo de un alto el fuego de la discusión sobre el futuro del gobierno de Saigón. En 1972, Nixon viajó a China y a la URSS en iniciativas diplomáticas, tratando de aislar a Hanoi de sus proveedores. Con la reducción de las fuerzas estadounidenses cerca de 100.000 (solo una pequeña parte eran tropas de combate), el General Giap lanzó una ofensiva de la primavera de 1972 por parte de las fuerzas comunistas contra las provincias del norte de Vietnam del Sur, las Tierras Altas Centrales y las provincias al noroeste de Saigon.

En la mayoría de las batallas, el ARVN fue salvado por un bombardeo masivo B-52. Nixon también lanzó los bombarderos pesados ​​contra Vietnam del Norte en una campaña llamada Linebacker, y los Estados Unidos minaron el puerto en Haiphong. En el transcurso de la guerra, el tonelaje total de bombardeos de Estados Unidos superó con creces el que cayó en Alemania, Italia y Japón en la Segunda Guerra Mundial.

La policía de combate de Vietnam del Sur avanza hacia un edificio en llamas en el noreste de Saigón el 19 de febrero de 1968, mientras luchan contra las fuerzas de Viet Cong que habían ocupado varias cuadras de la ciudad en el área.

La policía de combate de Vietnam del Sur avanza hacia un edificio en llamas en el noreste de Saigón el 19 de febrero de 1968, mientras luchan contra las fuerzas de Viet Cong que habían ocupado varias cuadras de la ciudad en el área.

Cansados ​​por la última ronda de combates, los gobiernos de los Estados Unidos y Vietnam del Norte acordaron en octubre un alto el fuego, el regreso de los prisioneros de guerra de los EE. UU., Al menos la continuación temporal del gobierno de Thieu y, lo más controvertido, el permiso para las tropas del EVN. Permanecer en el sur. Las objeciones de Thieu hicieron que Nixon dudara, lo que a su vez llevó a Hanoi a endurecer su posición.

En diciembre, los Estados Unidos golpearon nuevamente a Vietnam del Norte con repetidos ataques B-52, con el nombre clave de Linebacker II y etiquetaron el bombardeo de Navidad por parte de periodistas. El 27 de enero de 1973, los Estados Unidos, Vietnam del Norte, Vietnam del Sur y el Gobierno Revolucionario Provisional que representan al FLN firmaron los Acuerdos de Paz de París que Terminan la Guerra y Restablecen la Paz en Vietnam, que básicamente confirmaron los términos de octubre.

Un prisionero del Viet Cong se sienta junto a los cadáveres de 11 de sus compañeros guerrilleros asesinados después de una pelea callejera en Saigon-Cholon el 11 de febrero de 1968. En el fondo hay infantes de marina vietnamitas que derrotaron a un pelotón del Viet Cong escondido en la zona residencial. El prisionero fue luego sacado para ser interrogado.

Un prisionero del Viet Cong se sienta junto a los cadáveres de 11 de sus compañeros guerrilleros asesinados después de una pelea callejera en Saigon-Cholon el 11 de febrero de 1968. En el fondo hay infantes de marina vietnamitas que derrotaron a un pelotón del Viet Cong escondido en la zona residencial. El prisionero fue luego sacado para ser interrogado.

Para el 1 de abril de 1973, las fuerzas estadounidenses estaban fuera de Vietnam (a excepción de unos pocos guardias de la embajada y agregados) y 587 prisioneros de guerra habían regresado a sus hogares (otros 2.500 estadounidenses seguían desaparecidos en acción). El Congreso recortó los fondos para la guerra aérea en Camboya, y los bombardeos allí terminaron en agosto. Sobre el veto de Nixon, el Congreso aprobó la Resolución de los Poderes de Guerra en noviembre de 1973. Limitó el poder presidencial para desplegar las fuerzas estadounidenses en acciones hostiles sin la aprobación del Congreso.

Nixon caracterizó los Acuerdos de Paz de París de 1973 como “paz con honor”, pero principalmente permitieron que los militares estadounidenses abandonaran Vietnam sin resolver el problema del futuro político del país. Sin el apoyo aéreo y terrestre de EE. UU., Las defensas militares de Vietnam del Sur se deterioraron constantemente. En la primavera de 1975, un ataque del EVN en las Tierras Altas Centrales se convirtió en una derrota de ARVN. El 30 de abril, cuando los soldados del EVN y el Vietcong entraron en la ciudad, los últimos estadounidenses restantes abandonaron la embajada de los Estados Unidos en Saigón en una dramática evacuación en helicóptero en la azotea.

El general vietnamita del sur, Nguyen Ngoc Loan, jefe de la policía nacional, dispara su pistola al jefe del presunto oficial de Viet Cong Nguyen Van Lem (también conocido como Bay Lop) en una calle de Saigon el 1 de febrero de 1968, al principio de la ofensiva Tet . Se sospechaba que Lem comandaba un escuadrón de la muerte que había atacado a los policías de Vietnam del Sur ese día. La fama de esta foto llevó a una vida de infamia para Nguyen Ngoc Loan, quien se mudó a los Estados Unidos en 1975 y abrió una pizzería en Virginia.

El general vietnamita del sur, Nguyen Ngoc Loan, jefe de la policía nacional, dispara su pistola al jefe del presunto oficial de Viet Cong Nguyen Van Lem (también conocido como Bay Lop) en una calle de Saigon el 1 de febrero de 1968, al principio de la ofensiva Tet . Se sospechaba que Lem comandaba un escuadrón de la muerte que había atacado a los policías de Vietnam del Sur ese día. La fama de esta foto llevó a una vida de infamia para Nguyen Ngoc Loan, quien se mudó a los Estados Unidos en 1975 y abrió una pizzería en Virginia. Lea más sobre esta imagen .

El fracaso de Estados Unidos en Vietnam planteó importantes cuestiones. ¿Deberían los Estados Unidos haber combatido la guerra? ¿Los Estados Unidos pelearon la guerra de manera equivocada? Muchos analistas creen que la importancia estratégica de Vietnam era muy exagerada y, además, que el poder militar de los Estados Unidos no podía alterar el nacionalismo que impulsa la historia y la política de Vietnam, sin importar cuán grande sea.

Un punto de vista alternativo es que incluso si las probabilidades eran malas para el éxito de EE. UU., Estados Unidos tenía que hacer un esfuerzo para mantener su credibilidad moral y estratégica en el mundo. Sobre la cuestión de cómo se libró la guerra, el debate se centra en si Estados Unidos usó su poder militar de manera adecuada y efectiva. Suponiendo que más es mejor, algunos críticos argumentan que un mayor uso de la fuerza estadounidense, ya sea contra Vietnam del Norte o para aislar el campo de batalla en Vietnam del Sur, habría producido la victoria.

A lo largo del conflicto, sin embargo, el régimen de Saigón se mostró incapaz de traducir el éxito militar en éxito político. Además, la asistencia masiva de los Estados Unidos parecía probar las afirmaciones de Vietnam del Norte y del Vietcong de que Vietnam del Sur no era una creación vietnamita sino estadounidense. Finalmente, una guerra más grande habría arriesgado un peligroso conflicto militar con China y la Unión Soviética. La mayoría de los estudiosos concluyen que la guerra de Vietnam fue un evento trágico cuyos costos superaron con creces cualquier beneficio para los Estados Unidos.

Los barcos de asalto en la Fuerza Fluvial Móvil de la 9 División de Infantería de los Estados Unidos se deslizan a lo largo del río My Tho, un brazo del delta del Mekong cerca de Dong Tam, 35 millas al suroeste de Saigon, el 15 de marzo de 1968.

Los barcos de asalto en la Fuerza Fluvial Móvil de la 9 División de Infantería de EE. UU. Se deslizan a lo largo del río My Tho, un brazo del Delta del Mekong cerca de Dong Tam, 35 millas al suroeste de Saigón, el 15 de marzo de 1968.

La policía lucha contra manifestantes en contra de la guerra de Vietnam frente a la Embajada de los Estados Unidos en Grosvenor Square, Londres, el 17 de marzo de 1968.

La policía lucha contra manifestantes en contra de la guerra de Vietnam frente a la Embajada de los Estados Unidos en Grosvenor Square, Londres, el 17 de marzo de 1968.

El cabo Roland Ball, de Marine Lance, de Tacoma, Washington, que lleva puesto su chaleco antibalas, comienza el día con una afeitada en una trinchera en la Base Khe Sanh en Vietnam el 5 de marzo de 1968, que estaba rodeada por clientes habituales de Vietnam del Norte. Ball usa un casco como lavabo y un espejo retrovisor tomado de un vehículo militar.

El cabo Roland Ball, de Marine Lance, de Tacoma, Washington, que lleva puesto su chaleco antibalas, comienza el día con una afeitada en una trinchera en la Base Khe Sanh en Vietnam el 5 de marzo de 1968, que estaba rodeada por clientes habituales de Vietnam del Norte. Ball usa un casco como lavabo y un espejo retrovisor tomado de un vehículo militar.

Mujeres vietnamitas en las calles de Saigón, abril de 1968.

Mujeres vietnamitas en las calles de Saigón, abril de 1968.

Los cuerpos de los infantes de marina de los Estados Unidos yacen medio enterrados en la colina 689, aproximadamente a dos millas y media al oeste de Khe Sanh, en abril de 1968. Otros infantes de marina montan guardia en el fondo después de luchar contra las atrincheradas tropas vietnamitas del norte por la colina.

Los cuerpos de los marines de EE. UU. Se encuentran medio enterrados en la colina 689, aproximadamente a dos millas y media al oeste de Khe Sanh, en abril de 1968. Los infantes de marina montan guardia en el fondo después de luchar contra las atrincheradas tropas vietnamitas del norte por la colina.

Mientras que los compañeros de la tropa ayudan a los compañeros heridos, el primer sargento de la Compañía A, División 101 Aerotransportada, guía a un helicóptero medevac a través del follaje de la selva para recoger las víctimas sufridas durante una patrulla de cinco días cerca de Hue, en abril de 1968.

Mientras que los compañeros de la tropa ayudan a los compañeros heridos, el primer sargento de la Compañía A, División 101 Aerotransportada, guía a un helicóptero medevac a través del follaje de la selva para recoger las víctimas sufridas durante una patrulla de cinco días cerca de Hue, en abril de 1968.

El humo se eleva desde la parte suroeste de Saigón el 7 de mayo de 1968, mientras los residentes cruzan el puente y salen a la capital para escapar de los intensos combates entre el Viet Cong y los soldados de Vietnam del Sur.

El humo se eleva desde la parte suroeste de Saigón el 7 de mayo de 1968, mientras los residentes cruzan el puente y salen a la capital para escapar de los intensos combates entre el Viet Cong y los soldados de Vietnam del Sur.

Evidencia de violencia en la segunda ofensiva de la guerra de Vietnam, al norte de Saigón, en mayo de 1968.

Evidencia de violencia en la segunda ofensiva de la guerra de Vietnam, al norte de Saigón, en mayo de 1968.

Un soldado de los Estados Unidos corre junto a un edificio en llamas en Saigón en junio de 1968.

Un soldado de los Estados Unidos pasa junto a un edificio en llamas en Saigón en junio de 1968.

El presidente de los EE. UU., Lyndon B. Johnson, escucha una grabación grabada de su yerno, el capitán Charles Robb, en la Casa Blanca, el 31 de julio de 1968. Robb era un comandante de la compañía de la Infantería de Marina de los EE. UU. En Vietnam en ese momento. Robb fue galardonado más tarde con la Estrella de Bronce y, después de regresar a casa, se convirtió en gobernador de Virginia en 1982 y más tarde en senador por el mismo estado.

El presidente de los EE. UU., Lyndon B. Johnson, escucha una grabación grabada de su yerno, el capitán Charles Robb, en la Casa Blanca, el 31 de julio de 1968. Robb era comandante de una compañía de la Infantería de Marina de los EE. UU. En Vietnam en ese momento. Robb más tarde fue galardonado con el Bronze Star y, después de regresar a casa, se convirtió en gobernador de Virginia en 1982, y más tarde en senador por el mismo estado.

Guerra de Vietnam: escalada y retirada, 1968-1975

Dos gotas de napalm explotan a las afueras de Katum, un campamento de las Fuerzas Especiales de los EE. UU. a unas 60 millas al noroeste de Saigon el 28 de agosto , 1968. El napalm se utilizó cuando Viet Cong atacó el campamento.

 

Guerra de Vietnam: escalada y retirada, 1968-1975

Volando a 100 pies sobre las colinas de la selva al oeste de Hue, cinco proveedores voluminosos de C-123 & # 8220; & # 8221; suelte un chorro de producto químico defoliante el 14 de agosto de 1968. Los aviones son volados por tripulaciones de la fuerza aérea de los EE. UU. que se han apodado a sí mismos como & # 8220; ranch hands. & # 8221; Los aviones están especialmente equipados con enormes tanques de 1.000 galones que contienen 11,000 libras de herbicida. Los aviones de EE. UU. Lanzaron millones de galones de productos químicos defoliantes en Vietnam durante la guerra.

(Crédito de foto: US Navy / AP).