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Humo nativo americano curando un cadáver humano, 1910

Kwakwaka'wakw hombre dentro de la estructura de la tabla, curando momia sobre humo y carbones de fuego, 1910.

Kwakwaka’wakw hombre dentro de la estructura de la tabla, curando momia sobre humo y carbones de fuego, 1910.

Entre los kwakwaka’wakw del Pacífico Noroeste, los Hamatsa eran una sociedad secreta. Esta sociedad ejerció un ritual a menudo llamado ritual “caníbal”, y ha surgido cierto debate sobre si los Kwakwaka’wakw practican o no el canibalismo ritual, si su “canibalismo” es puramente simbólico o literal.

El iniciado de Hamatsa, casi siempre un hombre joven de aproximadamente 25 años, es secuestrado por miembros de la sociedad Hamatsa y mantenido en el bosque en un lugar secreto donde se le instruye sobre los misterios de la sociedad. El iniciado ayuna para aclarar su mente y se baña en aguas heladas para purificar su espíritu. Esto es necesario para que pierda su olor humano. Sólo una persona que se ha preparado adecuadamente puede acercarse a los espíritus. Poco antes del final de su exilio, el iniciado fue traído un cadáver para terminar el ritual.

El cadáver fue uno de los miembros muertos de Kwakwaka’wakw. Solían enterrar a sus muertos en los árboles. El cuerpo se colocó en una caja, y estas cajas se colocaron en ramas a una distancia considerable de un árbol. Allí las cajas se apilaban una encima de la otra. Los cuerpos, cuando están expuestos a la acción del aire que circula libremente, se momifican en su mayoría. Un cadáver es bajado del árbol y empapado en agua salada. El chamán toma ramitas de cicuta, cuyas hojas han sido removidas, y las empuja debajo de la piel, eliminando gradualmente toda la carne descompuesta hasta que solo queda la piel. Una vez hecho esto, el cuerpo se coloca encima de la pequeña choza en la que vive el novicio (iniciado) mientras se está quedando en el bosque. Las manos del cuerpo cuelgan. Su barriga se abre y se abre con palos. Se esperaba que el iniciado curara con humo el cadáver atado para el ritual final. Durante el ritual, el aspirante y los miembros mayores de la hermandad (Hamatsa) devoraron porciones del cadáver.

El iniciado en la imagen lleva una máscara, que era una parte vital del arte y la cultura Kwakwaka’wakw. La máscara fue crucial en los bailes para retratar al personaje transmitido por el bailarín. Como tal, existe una amplia gama de máscaras, que representan seres mitológicos, animales, fuerzas de la naturaleza y otros seres humanos. La corteza de cedro se usa comúnmente para formar una “melena” alrededor de las máscaras de hamatsa.

El canibalismo usualmente toma la forma de endocanibalismo : el consumo ritual de partes de los muertos como una forma de honrarlos. El exocanibalismo , aunque mucho más raro, también es ritual en la naturaleza: come partes de tus enemigos para obtener su poder. De cualquier manera, no se hace con fines nutricionales. En algunas otras culturas, el canibalismo fue más frecuentemente un producto de la hostilidad (a menudo inmediatamente después de una batalla) en la que se comió a los muertos como un medio para infligirles una humillación mayor, que culminó en su conversión en excrementos.

(Crédito de la foto: Curtis, Edward S., 1868-1952, “La momia seca”, 1910).