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La campaña norteafricana en imágenes, 1940-1943

Las tropas australianas se acercan a un punto fuerte sostenido por los alemanes bajo la protección de una gran cortina de humo en algún lugar del desierto occidental, en el norte de África, el 27 de noviembre de 1942.

Las tropas australianas se acercan a un punto fuerte sostenido por los alemanes bajo la protección de una gran cortina de humo en algún lugar del desierto occidental, en el norte de África, el 27 de noviembre de 1942.

Los combates en el norte de África se derivaron de la importancia estratégica del área para la Mancomunidad. El Canal de Suez de Egipto, que conecta el Mar Mediterráneo con el Mar Rojo, era una arteria de transporte vital. El petróleo, en particular, se había convertido en un producto estratégico crítico debido a la mayor mecanización de los ejércitos modernos. Gran Bretaña, que fue la primera nación importante en desplegar un ejército completamente mecanizado, era particularmente dependiente del petróleo de Oriente Medio. El Canal de Suez también proporcionó a Gran Bretaña un vínculo valioso con sus dominios en el extranjero, parte de un salvavidas que se extendía por el mar Mediterráneo. Por lo tanto, la campaña norteafricana y la campaña naval por el Mediterráneo fueron extensiones una de la otra en un sentido muy real.

La lucha por el control del norte de África comenzó en octubre de 1935, cuando Italia invadió Etiopía desde su colonia italiana Somalilandia. Ese movimiento hizo que Egipto desconfiara de las aspiraciones imperialistas de Italia. Como reacción, los egipcios concedieron a Gran Bretaña permiso para estacionar fuerzas relativamente grandes en su territorio. Gran Bretaña y Francia también acordaron dividir la responsabilidad de mantener el control naval del Mediterráneo, con la base británica principal ubicada en Alejandría, Egipto.

El general alemán Erwin Rommel con la 15 División Panzer entre Tobruk y Sidi Omar. Foto tomada en libia, en 1941.

El general alemán Erwin Rommel con la 15 División Panzer entre Tobruk y Sidi Omar. Foto tomada en libia, en 1941.

Italia fue el comodín en la ecuación estratégica del Mediterráneo al comienzo de la Segunda Guerra Mundial. Si los italianos se mantuvieran neutrales, el acceso británico a las rutas marítimas vitales quedaría casi asegurado. Si Italia se aliaba con Alemania, la poderosa marina italiana tenía la capacidad de cerrar el Mediterráneo. La base principal de la marina estaba en Taranto, en el sur de Italia, y las operaciones desde allí serían apoyadas por unidades de la fuerza aérea italiana que volaban desde bases en Sicilia y Cerdeña.

Italia permaneció neutral cuando Alemania invadió Polonia en septiembre de 1939. Cuando Alemania invadió Francia en junio de 1940, sin embargo, Benito Mussolini no pudo resistir la oportunidad de tomar su parte del botín. El 11 de junio de 1940, seis días después de la evacuación británica en Dunkerque, Francia, Italia declaró la guerra a Gran Bretaña y Francia. Gran Bretaña e Italia estaban ahora en guerra en el Mediterráneo.

Las tropas australianas se colocan detrás de los tanques en un avance de práctica sobre las arenas del norte de África, el 3 de enero de 1941. La infantería de apoyo se extiende ligeramente como una precaución contra los ataques aéreos.

Las tropas australianas se colocan detrás de los tanques en un avance de práctica sobre las arenas del norte de África, el 3 de enero de 1941. La infantería de apoyo se extiende ligeramente como una precaución contra los ataques aéreos.

Un bombardero alemán Junkers Ju 87 Stuka atacando un depósito de suministros británico cerca de Tobruk, Libia, en octubre de 1941.

Un bombardero alemán Junkers Ju 87 Stuka atacando un depósito de suministros británico cerca de Tobruk, Libia, en octubre de 1941.

Sobre el papel, al menos, Italia disfrutó de una ventaja considerable sobre Gran Bretaña en el teatro de operaciones del Mediterráneo. En junio de 1939, la flota mediterránea del almirante Sir Andrew Cunningham tenía solo 45 barcos de combate contra los 183 de la marina italiana. Los italianos tenían una ventaja especialmente grande en los submarinos, con 108 contra los 12 de Cunningham. La rendición francesa el 25 de junio de 1940 colocó toda la carga. de control de las rutas marítimas del Mediterráneo en la Royal Navy.

La Royal Air Force (RAF) estaba en una posición ligeramente mejor, con 205 aviones contra los 313 aviones de la fuerza aérea italiana. En tierra, el mariscal italiano Rodolfo Graziani tenía unos 250.000 soldados en Libia, mientras que el general Lord Archibald Percival Wavell, comandante en jefe británico del Medio Oriente, tenía solo 100.000 soldados para defender Egipto, Sudán y Palestina. Sin embargo, las fuerzas terrestres británicas estaban mucho mejor organizadas, entrenadas y equipadas y tenían un liderazgo superior.

Un aviador de la RAF coloca una cruz, hecha de los restos de un avión, sobre una tumba el 27 de diciembre de 1940, que contiene los cuerpos de cinco aviadores italianos derribados en la batalla del desierto en Mersa Matruh el 31 de octubre de 1940.

Un aviador de la RAF coloca una cruz, hecha de los restos de un avión, sobre una tumba el 27 de diciembre de 1940, que contiene los cuerpos de cinco aviadores italianos derribados en la batalla del desierto en Mersa Matruh el 31 de octubre de 1940.

El 13 de septiembre de 1940, Graziani se mudó a regañadientes a Egipto, casi un mes después de que Mussolini le ordenara hacerlo. Unas seis divisiones italianas condujeron hacia el este, evitando una pequeña fuerza de cobertura británica a lo largo de la frontera, y se detuvieron en Sidi Barrani, poco antes de las principales posiciones británicas en Mersa Matruh. Graziani aparentemente no tenía intención de profundizar en Egipto. El control italiano del campo de aviación en Sidi Barrani, sin embargo, redujo seriamente el alcance operacional del poder aéreo británico y representó una amenaza para la Royal Navy en Alejandría. Con la Batalla de Gran Bretaña alcanzando su clímax y Gran Bretaña frente a una posible invasión alemana, los británicos no estaban en posición inmediata para contrarrestar el empuje italiano.

Para octubre de 1940, la amenaza de una invasión alemana de las islas británicas había disminuido, y los británicos comenzaron a reforzar Wavell. Durante ese mes de diciembre, 126,000 tropas de la Commonwealth llegaron a Egipto desde Gran Bretaña, Australia, Nueva Zelanda e India. El 11 de noviembre, el poder aéreo naval británico dañó gravemente a la marina italiana en un ataque sorpresa contra Taranto. El 9 de diciembre, la Fuerza del Desierto Occidental, bajo el mando del Teniente General Sir Richard O’Connor, atacó a los italianos en Sidi Barrani.

Uno de los portadores de armas Bren utilizados por las tropas de caballos ligeros australianos en el norte de África, el 7 de enero de 1941.

Uno de los portadores de armas Bren utilizados por las tropas de caballos ligeros australianos en el norte de África, el 7 de enero de 1941.

Los británicos expulsaron al Décimo Ejército italiano de Egipto y luego, el 3 de enero de 1941, obtuvieron una gran victoria en Bardia, justo dentro de Libia. Conduciendo a Cirenaica (este de Libia), los británicos tomaron el puerto vital de Tobruk el 22 de enero. O’Connor continuó persiguiendo a los italianos, atrapándolos en Beda Fomm el 7 de febrero de 1941. El Décimo Ejército italiano se derrumbó. En dos meses, una fuerza británica de aproximadamente dos divisiones avanzó 500 millas, destruyó 10 divisiones italianas y capturó 130,000 prisioneros, 380 tanques y 845 cañones. En el proceso, los británicos habían sufrido 555 muertos y 1.400 heridos.

Tras los éxitos británicos en el norte de África, el primer ministro Winston Churchill decidió el 22 de febrero comprometer a las tropas británicas para defender a Grecia contra el Eje. La mayoría de esas fuerzas salieron de Cirenaica, lo que dejó a Wavell solo cinco brigadas en Libia. Sin embargo, solo unas pocas semanas antes, Adolf Hitler había decidido apuntalar a los italianos en el norte de África cometiendo fuerzas alemanas. El 8 de enero, el Fliegerkorps X de la Luftwaffe llegó a Sicilia desde Noruega e inmediatamente comenzó a atacar a los buques aliados destinados al puerto libio de Benghazi. Esa amenaza obligó a las unidades avanzadas británicas en Libia a reabastecerse a través de Tobruk, a más de 450 millas de distancia.

Dos oficiales de tanques británicos, en algún lugar de la Zona de Guerra del Norte de África, el 28 de enero de 1941, sonríen ante los dibujos animados de guerra en un periódico italiano. Uno sostiene una mascota, un cachorro encontrado durante la captura de Sidi Barrani, una de las primeras bases italianas en caer en la guerra africana.

Dos oficiales de tanques británicos, en algún lugar de la Zona de Guerra del Norte de África, el 28 de enero de 1941, sonríen ante los dibujos animados de guerra en un periódico italiano. Uno sostiene una mascota, un cachorro encontrado durante la captura de Sidi Barrani, una de las primeras bases italianas en caer en la guerra africana.

Dos divisiones alemanas y dos divisiones italianas adicionales comenzaron a cruzar de Italia a Libia. El 12 de febrero, brig. El general Erwin Rommel asumió el mando de las unidades alemanas que más tarde se convirtieron en el afamado Afrika Korps. No perdió tiempo en recuperar la iniciativa. Rommel investigó a El Agheila el 24 de marzo. Cuando descubrió que las defensas británicas eran delgadas, lanzó una ofensiva general a pesar de las órdenes de Hitler de mantener una postura defensiva general.

Cerca de finales de marzo, O’Connor fue reemplazado por el teniente general sir Philip Neame como comandante de la Fuerza del Desierto Occidental. La magnitud del ataque alemán se hizo evidente cuando los británicos fueron expulsados ​​de Benghazi el 3 de abril. O’Connor fue enviado de vuelta al frente como asesor de Neame. La noche del 6 de abril, los alemanes capturaron a los dos generales británicos de su auto sin escolta.

Rommel condujo rápidamente hacia el este, rodeando a Tobruk el 10 de abril. Incapaz de tomar el puerto en la carrera, dejó una fuerza de asedio de unidades principalmente italianas allí y continuó su empuje por la frontera egipcia. Fue una decisión que Rommel lamentó más tarde. La guarnición de Tobruk, que resistió el asedio durante 240 días, permaneció como una espina en el costado de Rommel, un molesto espectáculo lateral que amarró la fuerza vital del Eje.

Un bote volador italiano que quema el agua de la costa de Trípoli, el 18 de agosto de 1941, después de un encuentro con una patrulla de cazas de la fuerza aérea real. Justo encima de la punta del ala del puerto, se puede ver flotando el cuerpo de un aviador italiano.

Un bote volador italiano que quema el agua de la costa de Trípoli, el 18 de agosto de 1941, después de un encuentro con una patrulla de cazas de la fuerza aérea real. Justo encima de la punta del ala del puerto, se puede ver flotando el cuerpo de un aviador italiano.

El 14 de abril, la fuerza principal de Rommel llegó a Sollum en la frontera con Egipto, y sus tropas ocuparon el terreno clave del Paso Halfaya. El alto mando alemán, mientras tanto, estaba preocupado por la velocidad del avance de Rommel y su incapacidad para tomar Tobruk. Enviaron al general Friedrich von Paulus al norte de África para evaluar la situación y ‘poner a Rommel bajo control. El informe de Paulus a Berlín describió la débil posición general de Rommel y su crítica escasez de combustible y municiones. El informe también llegó a Churchill a través de las intercepciones Ultra.

A partir de este informe, Churchill concluyó erróneamente que los alemanes estaban listos para colapsar con un fuerte impulso, y comenzó a presionar a Wavell para que montara una contraofensiva inmediata. Mientras tanto, un convoy británico de suministros, cuyo nombre en código era Tiger, se dirigió al norte de África con 295 tanques y 43 combatientes Hawker Hurricane. A pesar de los fuertes ataques aéreos, el convoy Tiger llegó el 12 de mayo después de perder solo un transporte que transportaba 57 tanques.

Uno de los muchos prisioneros de guerra italianos capturados en Libia, que llegó a Londres el 2 de enero de 1942. Éste todavía lleva puesto su gorra del Cuerpo de África.

Uno de los muchos prisioneros de guerra italianos capturados en Libia, que llegó a Londres el 2 de enero de 1942. Éste todavía lleva puesto su gorra del Cuerpo de África.

Antes de lanzar su contraataque, Wavell quería obtener el control de Halfaya Pass. El 15 de mayo, lanzó la Operación Brevity, bajo el mando de Brig. El general William Gott, para asegurar el paso y Fort Capuzzo más allá. Rommel hábilmente paró el empuje, y los británicos se retiraron de Fort Capuzzo al día siguiente. Para el 27 de mayo, los alemanes habían recapturado Halfaya Pass. Incapaces de avanzar más debido a la escasez de suministros, cavaron y fortificaron sus posiciones con cañones antiaéreos de 88 mm. Las tropas británicas comenzaron a referirse al Paso Halfaya fuertemente fortificado y ferozmente defendido como Paso de Fuego Infernal.

Bajo la continua presión de Churchill, Wavell lanzó su mayor ofensiva el 15 de junio. La Operación Battleaxe comenzó con un ataque frontal en el eje Sollum-Halfaya Pass. Usando hábilmente los cañones antiaéreos de 88 mm como armas antitanques, los alemanes embotaron el ataque británico. Entonces Rommel contraatacó. Battleaxe terminó el 17 de junio y Wavell había perdido 91 de sus nuevos tanques. Churchill relevó a Wavell el 21 de junio y lo reemplazó con el general Sir Claude Auchinleck. El general Sir Alan Cunningham (el hermano del almirante Cunningham) recibió el mando de la Western Desert Force, recientemente rediseñado el Octavo Ejército británico.

Baterías de una posición italiana avanzada cerca de Tobruk, Libia, el 6 de enero de 1942.

Baterías de una posición italiana avanzada cerca de Tobruk, Libia, el 6 de enero de 1942.

Auchinleck resistió la presión constante de Churchill para un contraataque británico inmediato. Cuando Hitler lanzó la Operación Barbarroja contra la Unión Soviética el 22 de junio, la fuerza de Rommel en el norte de África se convirtió en una prioridad aún menor para el apoyo logístico de Alemania. La mayoría de las unidades de la Luftwaffe en el Mediterráneo fueron enviadas a Rusia, lo que le dio más libertad a los británicos para atacar los convoyes de suministros de Rommel en el mar y desde el aire. Rommel continuó debilitándose. En noviembre, tenía 414 tanques, 320 aviones y nueve divisiones (tres alemanas), cuatro de los cuales estaban amarrados en el sitio de Tobruk. Los británicos tenían unos 700 tanques, 1.000 aviones y ocho divisiones.

Los británicos se obsesionaron cada vez más con la eliminación de Rommel. En la noche del 17 de noviembre de 1941, una pequeña fuerza de comando, dirigida por el teniente coronel Geoffrey Keyes, de 24 años, intentó penetrar en la sede de Rommel y asesinar al Zorro del Desierto. La redada fracasó, Rommel ni siquiera estaba allí, y Keyes murió en el intento. Los alemanes le dieron a Keyes un funeral con todos los honores militares, y el galante Rommel envió a su capellán personal para que dirigiera los servicios. Los británicos más tarde le concedieron a Keyes, el hijo del almirante de la flota Sir Roger Keyes, un póstumo Victoria Cross.

Bombarderos de Blenheim británicos que se lanzaron a una redada en Cirenaica, Libia, con sus combatientes de compañía, el 26 de febrero de 1942.

Bombarderos de Blenheim británicos que se lanzaron a una redada en Cirenaica, Libia, con sus combatientes de compañía, el 26 de febrero de 1942.

La Operación Crusader se abrió el 18 de noviembre, con el XIII Cuerpo británico avanzando en Halfaya Pass y el XXX Cuerpo intentando barrer el flanco sur de Rommel para alcanzar la guarnición sitiada en Tobruk. El XXX Cuerpo llegó a Sidi Rezegh, 20 millas al sureste de Tobruk. Después de una serie de feroces batallas de tanques el 22 y 23 de noviembre, Rommel se adentró en la parte trasera británica con dos divisiones panzer. Intentó aliviar las fuerzas del Eje en Halfaya y al mismo tiempo cortar el Octavo Ejército.

Con el aumento de las pérdidas de su tanque, Cunningham quería detener la operación. Auchinleck lo relevó de inmediato y lo reemplazó con el mayor general Neil Ritchie. Los británicos continuaron presionando el ataque, y el 29 de noviembre irrumpieron en Tobruk. Para el 7 de diciembre, un Rommel abrumado estaba retirando sus fuerzas peligrosamente agotadas. Para evitar el cerco en el bulbo de Benghazi, Rommel se retiró a través de Cirenaica, llegando a El Agheila el 6 de enero de 1942. La Operación Cruzada resultó en una clara victoria para los británicos, pero no pudieron explotarla debido a la falta de refuerzos.

En febrero de 1942, una patrulla británica está buscando movimientos enemigos en un valle en el desierto occidental, en el lado egipcio de la frontera entre Egipto y Libia.

En febrero de 1942, una patrulla británica está buscando movimientos enemigos en un valle en el desierto occidental, en el lado egipcio de la frontera entre Egipto y Libia.

Cuando Rommel se retiró hacia el este, la RAF continuó atacando sus convoyes de suministros en el Mediterráneo. Solo 30 toneladas de suministros de Axis se enviaron al norte de África en noviembre de 1941, y el 62 por ciento de ellos se perdió en el camino. Hitler reaccionó cambiando el Fliegerkorps II de Rusia a Sicilia y ordenó a la marina alemana que enviara 10 submarinos al Mediterráneo. A lo largo de diciembre, la situación de reabastecimiento de Rommel mejoró significativamente, y las pérdidas de envío se redujeron a 18 por ciento. Mientras tanto, el ataque japonés a Pearl Harbor hizo que los británicos redirigieran las fuerzas desde el norte de África a la India y Singapur. A mediados de enero de 1942, Rommel estaba operando en líneas de suministro más cortas y sus pérdidas de envío estaban por debajo del 1 por ciento. Ahora estaba listo para volver a la ofensiva.

El 21 de enero de 1942, Rommel lanzó su segunda ofensiva y rápidamente hizo retroceder a los británicos casi 300 millas. El agresivo comandante alemán recobró Bengasi el 29 de enero y continuó empujando hacia el este, llegando a Gazala el 4 de febrero. Allí se detuvo a lo largo de la línea defensiva del Octavo Ejército entre Gazala y Bir Hacheim. Durante la mayor parte de los siguientes cuatro meses, los adversarios se sentaron a ambos lados de la Línea Gazala, fortaleciéndose.

La campaña norteafricana en imágenes, 1940-1943

La mascota “Buss” con un Escuadrón de la RAF estacionado en Libia, el 15 de febrero de 1942, se toma algunas libertades personales con el piloto de un avión Tomahawk de fabricación estadounidense en algún lugar del Desierto Occidental.

El 26 de mayo, Rommel lanzó la Operación Venezia, su ataque contra la Línea Gazala. Ambas fuerzas eran aproximadamente iguales en fuerza, pero el General Ritchie tenía sus unidades blindadas ampliamente dispersas, mientras que Rommel mantenía su concentrada. Usando su armadura, Rommel recorrió la Brigada Francesa Libre en Bir Hacheim y giró hacia el norte, cruzando la retaguardia Aliada. Un ataque secundario del Eje en el norte inmovilizó a las fuerzas aliadas allí.

Para el 28 de mayo, las unidades blindadas del Eje detrás de las líneas Aliadas estaban en problemas. Rommel había perdido más de un tercio de sus tanques, y el resto se estaba quedando sin combustible y municiones. El 29 de mayo, la división italiana de Trieste despejó un camino a través del centro de la Línea Gazala. Esa apertura se convirtió en un salvavidas para los panzers de Rommel. El 30, Rommel consolidó su armadura en una posición defensiva que llegó a ser conocida como el Caldero.

Este hidroavión es parte de la R.A.F. Servicio de rescate en Medio Oriente. Opera en los lagos del Delta del Nilo para la asistencia de pilotos que pueden realizar aterrizajes forzosos en el agua. Consistente en una cabina montada en planos de hidroaviones, es impulsada por un motor de avión y una hélice montada en la popa y dirigida por un timón de avión. También hay timones en cada uno de los flotadores. La velocidad máxima de la nave es de unos quince nudos. Foto tomada el 11 de marzo de 1942.

Este hidroavión es parte del servicio de rescate de la RAF en el Medio Oriente. Opera en los lagos del Delta del Nilo para la asistencia de pilotos que pueden realizar aterrizajes forzosos en el agua. Consistente en una cabina montada en planos de hidroaviones, es impulsada por un motor de avión y una hélice montada en la popa y dirigida por un timón de avión. También hay timones en cada uno de los flotadores. La velocidad máxima de la nave es de unos quince nudos. Foto tomada el 11 de marzo de 1942.

El 5 y 6 de junio, Rommel venció con éxito la serie de contraataques poco sistemáticos de Ritchie. Del 10 al 11 de junio, el Eje finalmente expulsó a las fuerzas francesas libres de Bir Hacheim, y el 11 de junio, los panzers de Rommel escaparon del Caldero. El Octavo Ejército una vez más comenzó a caer de nuevo a la frontera con Egipto. El 15 de junio, los tanques alemanes llegaron a la costa y Rommel cambió su atención a la guarnición de Tobruk. Esta vez no cometería el mismo error de dejar la espina en su costado.

Tobruk cayó el 21 de junio, y las fuerzas del Eje capturaron 2.5 millones de galones de combustible muy necesario, así como 2,000 vehículos de ruedas. La caída de Tobruk, sin embargo, tuvo consecuencias imprevistas para el Eje. Churchill escuchó las noticias durante una reunión con el presidente Franklin D. Roosevelt en los Estados Unidos. El presidente estadounidense ofreció ayuda de inmediato. Los 300 tanques Sherman resultantes y las 100 armas autopropulsadas jugarían más tarde un papel fundamental en El Alamein.

Con experiencia en el vuelo en el desierto, un piloto británico aterrizó en un avión de combate Kittyhawk del Escuadrón de la Tiburón de Guerra estadounidense en una tormenta de arena en Libia, el 2 de abril de 1942. Un mecánico en el ala ayuda a guiar al piloto mientras viaja en taxi a través de la tormenta.

Con experiencia en el vuelo en el desierto, un piloto británico aterrizó en un avión de combate Kittyhawk del Escuadrón de la Tiburón de Guerra estadounidense en una tormenta de arena en Libia, el 2 de abril de 1942. Un mecánico en el ala ayuda a guiar al piloto mientras viaja en taxi a través de la tormenta.

Los británicos volvieron a las posiciones defensivas en Mersa Matruh, a unas 100 millas dentro de Egipto. Rommel, quien había sido ascendido a mariscal de campo por su éxito en Gazala, siguió adelante. Auchinleck relevó a Ritchie y asumió personalmente el mando del Octavo Ejército. Con solo 60 tanques operativos, Rommel atacó en Mersa Matruh el 26 de junio y derrotó a cuatro divisiones británicas en tres días de lucha. Los británicos volvieron a caer, esta vez a las cercanías de El Alamein, otras 120 millas al este.

Ahora a menos de 100 millas de Alexandria, Auchinleck estaba decidido a mantener cerca de El Alamein. Bajo la presión constante de las fuerzas de Rommel, Auchinleck improvisó una línea defensiva fluida anclada en Ruweisat Ridge, a unas pocas millas al sur del perímetro defensivo de El Alamein. Rommel atacó el 1 de julio, intentando barrer alrededor de El Alamein. Durante tres semanas, Auchinleck luchó hábilmente contra Rommel hasta que se detuvo. Auchinleck lanzó un contraataque importante el 21 y 22 de julio, pero no ganó terreno. Agotados, ambos lados se detuvieron para reagruparse.

Un guerrero británico herido en Libia yace en un catre en una tienda de un hospital del desierto, el 18 de junio de 1942, protegido del fuerte sol tropical.

Un guerrero británico herido en Libia yace en un catre en una tienda de un hospital del desierto, el 18 de junio de 1942, protegido del fuerte sol tropical.

A pesar del hecho de que Auchinleck finalmente había detenido el avance de Rommel, Churchill lo relevó a principios de agosto y nombró al general sir Harold Alexander comandante en jefe de Medio Oriente. Sir William Gott fue ascendido a general y se le dio Comando del Octavo Ejército. El 7 de agosto, el día después de su cita, Gott fue asesinado cuando su avión fue atacado por un caza alemán durante un vuelo a El Cairo. El relativamente desconocido teniente general sir Bernard L. Montgomery sucedió a Gott como comandante del Octavo Ejército.

Aunque Churchill deseaba desesperadamente obtener una clara victoria con fines políticos y elevar la moral, ni Alexander ni Montgomery se inclinaron a tomar la ofensiva sin acumular una ventaja abrumadora. El 31 de agosto de 1942, Rommel lanzó lo que creía que sería el ataque final en el viaje del Eje al Nilo. Sin embargo, los británicos habían hecho extensos preparativos en torno a El Alamein, basándose en un plan desarrollado por Auchinleck y adoptado por Montgomery. El comandante británico también tenía la ventaja de conocer las intenciones de Rommel a través de las intercepciones de Ultra.

Rommel planeaba barrer hacia el sur alrededor de Ruweisat Ridge, luego cortar El Alamein y tomarlo desde atrás. En preparación, los británicos instalaron extensos campos de minas y fortificaron fuertemente el Alam el Halfa Ridge, que estaba ubicado detrás de El Alamein al sureste. Para el 3 de septiembre, el ataque del Eje se había agotado y se había agotado. Montgomery contraatacó de inmediato, pero interrumpió la operación tan pronto como las fuerzas del Eje fueron empujadas hacia atrás cerca de sus posiciones iniciales. Ambos bandos se agacharon de nuevo para aumentar su fuerza. En conjunto, las batallas de Ruweisat Ridge y Alam el Halfa fueron el verdadero punto de inflexión estratégico de la guerra en el norte de África.

Montgomery utilizó el tiempo después de la Batalla de Alam el Halfa para descansar y entrenar a sus tropas, integrar los nuevos tanques estadounidenses que había recibido y planificar cuidadosamente su contraataque. Rommel, mientras tanto, se enfermó y regresó a Alemania de baja por enfermedad. Cuando Montgomery finalmente lanzó el ataque, sus fuerzas y equipo eran tres veces más grandes que los de su oponente.

La batalla de El Alamein comenzó el 23 de octubre con un enorme bombardeo de artillería disparado por 900 cañones británicos. Rommel regresó inmediatamente de Alemania para reanudar el comando. Los Aliados intentaron por cinco días romper las posiciones del Eje, sufriendo 10,000 bajas en el proceso. El 30 y 31 de octubre, Montgomery renovó el ataque con un fuerte apoyo de la RAF. Con una falta crítica de combustible y municiones, Rommel comenzó a desconectarse el 3 de noviembre. Al principio, Hitler insistió en sus órdenes habituales de no retirarse. El día 4, a regañadientes le dio permiso a Rommel para retirarse, y comenzó la búsqueda de 1,400 millas a Túnez.

Durante los siguientes tres meses, Montgomery siguió a Rommel a través de la costa norte de África. A pesar de la constante insistencia de sus superiores alemanes e italianos, quienes querían que salvara a Libia, Rommel estaba más interesado en preservar su fuerza para luchar otro día. Se detuvo en El Agheila entre el 23 de noviembre y el 18 de diciembre, y nuevamente en Buerat y Wadi Zemzem, desde el 26 de diciembre de 1942 hasta el 16 de enero de 1943. Rommel llegó a Trípoli el 23 de enero y la frontera con Túnez a fines de mes. Cuando llegó a Túnez, sin embargo, otra fuerza aliada estaba allí esperándolo.

La campaña norteafricana en imágenes, 1940-1943

Esta vista de un ataque aéreo en la base de un avión del Eje en Martuba, cerca de Derna, en Libia, el 6 de julio , 1942 se hizo de uno de los aviones sudafricanos que tomaron parte en el ataque. Los cuatro grupos de rayas blancas en la mitad inferior muestran el polvo de los aviones del Eje acelerando a lo largo del suelo para escapar cuando aparecen explosiones de bombas cerca de ellos y en la parte central superior.

El 8 de noviembre de 1942, solo cuatro días después de que Rommel comenzara su larga retirada, los británicos y los estadounidenses habían ejecutado la Operación Antorcha, los aterrizajes del noroeste de África. En una serie coordinada de aterrizajes, la Western Task Force, bajo el mando del mayor general George S. Patton, Jr ,. aterrizó en la costa atlántica cerca de Casablanca, Marruecos; la Fuerza de Tareas del Centro, bajo el mando del mayor general Lloyd Fredendall, aterrizó justo dentro del Mediterráneo alrededor de Orán, Argelia; y la Fuerza de Tarea del Este, bajo el mando del mayor general Charles Ryder, aterrizó cerca de Argel. Aunque todos los lugares de desembarque se encontraban en el territorio francés de Vichy, los objetivos finales de la operación fueron el puerto y el complejo de aeródromos de Bizerta y la ciudad capital de Túnez. El mando de esas instalaciones permitiría a los aliados bombardear Sicilia, proteger los convoyes de Malta y atacar las líneas de suministro de Rommel.

Mientras que los Aliados se establecieron en tierra e intentaron negociar los términos con los franceses de Vichy, los alemanes reaccionaron rápidamente, enviando tropas desde Sicilia a Túnez el 9 de noviembre. Hitler también dio la orden de que los militares alemanes en la Francia ocupada tomaran el control de El resto de Francia Vichy. La flota francesa en Toulon, sin embargo, se hundió antes de que los alemanes pudieran tomarla.


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Durante su estadía en Oriente Medio, el Primer Ministro de Gran Bretaña, Winston Churchill, visitó el El 19 de agosto de 1942 en el desierto occidental, el área de Alamein, que se reúne con los comandantes de división y brigada, visita un sitio de armas e inspecciona al personal de las divisiones de Australia y Sudáfrica.

Desde el momento en que aterrizaron los aliados, la campaña en el noroeste de África y la carrera por Túnez fue una batalla logística. El lado que pudiera masificar las fuerzas más rápidas ganaría. Para los alemanes, el control del complejo de Túnez fue fundamental para evitar que Rommel quedara atrapado entre Montgomery en el este y el recién formado Primer Ejército Británico en el oeste. El 28 de noviembre, los Aliados llegaron a Tebourba, a solo 12 millas de Túnez, pero un contraataque del Eje bien conducido los hizo retroceder 20 millas en siete días.

Los alemanes ganaron la carrera inicial para Túnez porque tenían líneas de suministro más cortas y sus aviones, que operaban desde bases más cercanas, tenían más tiempo en el área en disputa. En enero de 1943, las lluvias de invierno y el barro resultante detuvieron las operaciones mecanizadas en el norte de Túnez. A la espera de un mejor clima en la primavera, los Aliados continuaron fortaleciendo sus fuerzas. El Primer Ejército británico, bajo el mando del teniente general Sir Kenneth Anderson, se organizó en tres cuerpos: el Cuerpo V de Gran Bretaña, el Cuerpo de los Estados Unidos II y el Cuerpo XIX de Francia. Las fuerzas del Eje en el norte de Túnez ahora estaban formadas por el 5º Ejército Panzer del Teniente General Hans-Jürgen von Arnim.

La campaña norteafricana en imágenes, 1940-1943

Un avión de la Royal Air Force de bajo vuelo escolta camiones de una unidad de Nueva Zelanda en movimiento en Egipto 3 de agosto de 1942.

Una vez que el Panzerarmee Afrika de Rommel cruzó hacia el sur de Túnez, ocupó posiciones en las antiguas fortificaciones francesas de Mareth Line. Las 10 divisiones de Rommel estaban bastante por debajo de la mitad, con solo 78,000 soldados y 129 tanques. Antes de que tuviera que enfrentarse al Montgomery que se cerraba rápidamente, Rommel tenía la intención de eliminar la amenaza del Primer Ejército Británico en su norte.

El 14 de febrero, los alemanes lanzaron la primera etapa de una ofensiva de dos vías, con las fuerzas de Arnim atacando ese día a través del Paso Faid hacia Sidi Bou Zid. Al día siguiente, Rommel, en el sur, atacó a Gafsa. La mayor parte de las fuerzas de Rommel, sin embargo, permanecieron en la Línea Mareth. Para el 18 de febrero, el Paso Kasserine estaba en manos del Eje, y las fuerzas terrestres de los Estados Unidos habían sufrido su primera gran derrota de la guerra. Rommel intentó avanzar hacia el norte hacia Thala a través del paso Kasserine el 19 de febrero, pero el apoyo que esperaba recibir de Arnim no se materializó. Después de varios días de avances lentos, llegó a Thala el 21 de febrero, pero no pudo avanzar más. Limitado por una estructura de mando alemana dividida y una rápida acumulación de refuerzos aliados, el ataque se detuvo. Los Aliados empujaron hacia adelante y recobraron el Paso Kasserine el 25 de febrero. Rommel regresó a Mareth Line y se preparó para enfrentar a Montgomery.

La campaña norteafricana en imágenes, 1940-1943

Una unidad británica en un M3 Stuart & # 8220; Honey & # 8221; patrullas de tanques a velocidad en el desierto occidental de Egipto, cerca del monte Himeimat, Egipto, en septiembre de 1942.

Cuando el Octavo Ejército llegó a Túnez, los Aliados modificaron su estructura de mando para ajustarse a las decisiones tomadas en la Conferencia de Casablanca en enero. El general Dwight D. Eisenhower se convirtió en el comandante supremo de todas las fuerzas aliadas en el Mediterráneo al oeste de Trípoli. Alexander se convirtió en el diputado de Eisenhower y, al mismo tiempo, comandante del Decimoctavo Grupo de Ejércitos, que controlaba los ejércitos Primero y Octavo y el ahora separado Cuerpo de Estados Unidos II. El mariscal jefe del aire, Sir Arthur Tedder, asumió el mando de las fuerzas aéreas aliadas, y el almirante Cunningham mantuvo el mando de las fuerzas navales.

El 24 de febrero, el Eje también realinearon su estructura de comando. Rommel se convirtió en comandante de Armeegruppe Afrika, que incluía el Afrika Korps, el 5º Ejército Panzer de Arnim y el Primer Ejército italiano bajo el mando del general Giovanni Messe. Las fuerzas del Eje finalmente tenían una estructura de comando unificada en Túnez, pero Rommel probablemente no era la mejor opción. Para ese momento en la guerra, se había frustrado y desanimado, el efecto acumulativo de la larga campaña de balancín. Para empeorar las cosas, Arnim, quien detestaba a Rommel, continuó haciendo lo que le plazca.

La posición del Eje en África del Norte era desesperada, el resultado final claramente en manos de los logísticos. A medida que los Aliados consolidaron su control sobre la costa noroeste de África, la presión del Eje en Malta disminuyó, lo que a su vez permitió a los Aliados restringir aún más los convoyes de suministro del Eje desde Sicilia. Sin la primera coordinación con Rommel, el 26 de febrero Arnim lanzó la Operación Ochsenkopf, un viaje hacia Beja. Para el 3 de marzo, esa ofensiva se había estancado, a costa de 71 tanques preciosos.

Las fuerzas de Montgomery, que habían cruzado a Túnez el 4 de febrero, llegaron a Medenine el 16 y establecieron posiciones defensivas. Con la esperanza de atrapar a los británicos fuera de balance, Rommel atacó al sur desde la Línea Mareth el 6 de marzo. Encabezado por 140 tanques, fue la ofensiva más potente montada por Rommel desde su llegada a Túnez. También sería el último. Advertido por las intercepciones de Ultra, Montgomery estaba esperando. Los alemanes se encontraron con defensas antitanque hábilmente preparadas y perdieron 52 tanques. Justo después del fracaso del ataque de Medenine, Rommel devolvió a Alemania a un hombre enfermo. Arnim asumió el mando general del Eje y Messe tomó el mando en el sur de Túnez.

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Algunos de los 97 prisioneros alemanes capturados por las fuerzas británicas en Egipto en una redada en Tel El Eisa, Egipto , el 1 de septiembre de 1942.

Después de la debacle estadounidense en Kasserine Pass, el comando del Cuerpo de los Estados Unidos II pasó a Patton. Quería montar un ataque para conducir hacia la costa, pero Alexander solo autorizaría ataques limitados diseñados para alejar a las fuerzas alemanas de las posiciones de Mareth. En ese momento, Alexander simplemente no confiaba en las unidades americanas. De hecho, muchas de las fuerzas británicas se referían despectivamente a sus aliados estadounidenses como nuestros italianos. Sin embargo, el ataque limitado de Patton entre el 17 y el 25 de marzo tuvo éxito, atando a la 10 División Panzer cerca de El Guettar.

El 20 de marzo, Montgomery intentó una penetración nocturna en el centro de la Línea Mareth. El ataque había fallado hasta el 22 de marzo. Al día siguiente, cambió el peso del ataque principal alrededor del flanco sudoeste de la línea, a través de las Colinas Matmata. Para el 26 de marzo, sus fuerzas rompieron la brecha de Tebaga. El Primer Ejército italiano y el resto del Afrika Korps fueron obligados a retroceder. Bajo la presión continua del Octavo Ejército en un lado y el Cuerpo de los Estados Unidos II en el otro, las fuerzas del Eje se retiraron a Enfidaville.

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Un convoy aliado, escoltado por mar y aire, arado a través de los mares hacia las posesiones francesas del norte de África cerca de Casablanca, Marruecos francés, en noviembre de 1942, parte de la Operación Antorcha, la gran invasión británica-estadounidense del norte de África francés.

Para el 7 de abril, los ejércitos Aliados Primero y Octavo se unieron, apretando el Eje en un pequeño bolsillo. En la costa este, el Octavo Ejército tomó Gabés el 6 de abril, Sfax el 10 de abril, Sousse el 12 de abril y Enfidaville el 21 de abril. En el norte, el II Cuerpo de los Estados Unidos, ahora bajo el teniente general Omar N. Bradley. tomó a Mateur el 3 de mayo y Bizerte el 7 de mayo. La 7ª División Blindada de Montgomery capturó Túnez el 7 de mayo. Las fuerzas restantes del Eje en Túnez se vieron atrapadas en dos bolsillos, uno entre Bizerte y Túnez, y el otro en el Cabo Bon aislado. >

Arnim rindió sus fuerzas el 13 de mayo de 1943. La Royal Navy, que esperaba con fuerza en la costa, se aseguró de que pocos alemanes o italianos escaparan a Sicilia. Las pérdidas en el Eje solo en Túnez totalizaron 40,000 muertos o heridos, 240,000 prisioneros, 250 tanques, 2,330 aviones y 232 barcos. Las bajas británicas y estadounidenses fueron 33,000 y 18,558 respectivamente. Durante toda la campaña norteafricana, los británicos sufrieron 220,000 bajas. Las pérdidas totales del Eje llegaron a 620,000, lo que incluyó la pérdida de tres ejércitos de campo.

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U.S. las barcazas de desembarco avanzan hacia la costa frente a Fedala, Marruecos francés durante las operaciones de aterrizaje a principios de noviembre de 1942. Fedala se encuentra a unos 24 kilómetros al norte de Casablanca, ciudad francesa de Marruecos.

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Las tropas aliadas aterrizan y siguen las telas de arañas de huellas dejadas por los primeros partidos cerca de Casablanca, Marruecos francés, en noviembre de 1942.

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Bajo la atenta mirada de las tropas estadounidenses con bayonetas, se redondea a los miembros de la comisión ectalo-alemana del armisticio en Marruecos Fue llevado a Fedala, al norte de Casablanca, el 18 de noviembre de 1942. Los miembros de la comisión se sorprendieron con el movimiento de aterrizaje estadounidense.

A nivel estratégico, la campaña del norte de África fue un hito para los aliados occidentales. Por primera vez en la guerra habían derrotado decisivamente al Eje, y especialmente a los alemanes, en tierra. El valor psicológico de la victoria no puede ser minimizado. El Ejército de los Estados Unidos, también, finalmente entró en la guerra y se absolvió bien después de un inestable comienzo en el Paso de Kasserine. Los británicos y los estadounidenses perfeccionaron la estructura de comando combinada que serviría a la Gran Alianza durante el resto de la guerra. Las diversas facciones de los franceses libres finalmente se unieron y se organizaron bajo el mando aliado. Y quizás lo más importante, los británicos demostraron el valor de la inteligencia Ultra y refinaron el sistema para obtener la información necesaria para los comandantes de campo.

En el lado negativo, los Aliados estaban ahora fuera de posición con una enorme fuerza de casi 1 millón de hombres y su equipo. Con medios de transporte muy limitados y ninguna fuerza para atacar directamente a Alemania, una campaña de seguimiento en Sicilia fue casi el único próximo curso de acción viable para los Aliados.

Las tropas francesas en su camino hacia las líneas de combate en Túnez dan la mano a los soldados estadounidenses en la estación de ferrocarril en Orán , Argelia, África del Norte, el 2 de diciembre de 1942.

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Un soldado del ejército de EE. UU. con una ametralladora y otro en un jeep protegen a los SS Partos que se avecinaban dañado y volcado contra el muelle cuando los Aliados desembarcaron en el puerto del norte de África, en 1942.

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Este alemán buscó refugio en un refugio antiaéreo, intentando escapar de un ataque Aliado en el desierto de Libia, en 1 de diciembre de 1942. No lo logró.

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Un atacante de la Marina de los EE. UU. utiliza una carretera como una pista cerca de Safi, Marruecos francés, el 11 de diciembre. 1942, pero golpea un hombro blando en el despegue.

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Bombarderos B-17, de la Duodécima Fuerza Aérea del Ejército de los EE. UU., lanzaron bombas de fragmentación en el importante aeródromo de El Aouina en Túnez, Túnez, y cubrió completamente el aeródromo y el campo. En el campo debajo de los aviones enemigos se puede ver cómo se quema, el 14 de febrero de 1943.

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Un soldado de los Estados Unidos avanza cautelosamente a la izquierda con una ametralladora para cubrir cualquier intento del tanque alemán El 12 de enero de 1943, la tripulación escapó de su prisión ardiente dentro de su tanque luego de un duelo con unidades antitanques estadounidenses y británicas en el área de Medjez al Bab, Túnez.

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Prisioneros alemanes capturados durante una redada aliada en una posición germano-italiana en Sened, Túnez, el 27 de febrero de 1943. El soldado sin sombrero. Recuerda que solo tenía veinte años.

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Dos mil prisioneros italianos regresan a través de las líneas del Octavo Ejército, lideradas por un porteador de armas Bren, en el desierto tunecino , en marzo de 1943. Los prisioneros fueron llevados fuera de El-Hamma después de que sus homólogos alemanes se retiraron de la ciudad.

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Los artilleros italianos sirven su pieza de campo de luz en un campo de cactus tunecino, el 31 de marzo de 1943.

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Un soldado alemán se extiende contra un mortero después de un ataque de bayoneta en Túnez, Túnez, el 17 de mayo de 1943. .

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Ciudadanos muy entusiastas de Túnez saludan a las victoriosas tropas aliadas que ocuparon la ciudad. Un petrolero británico recibe una bienvenida personal de un residente de Túnez en Túnez, el 19 de mayo de 1943.

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Después de la rendición de las fuerzas del Eje en Túnez en mayo de 1943, las fuerzas aliadas tomaron más de 275,000 prisioneros de guerra . Aquí se muestra un resumen de miles de soldados alemanes e italianos en Túnez vistos en un disparo aéreo de las Fuerzas Aéreas del Ejército, el 11 de junio de 1943.

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La comediante Martha Raye entretiene a los militares de la 12ª Fuerza Aérea del Ejército de EE. UU. en un escenario improvisado en el borde de el desierto del Sahara en África del Norte en 1943.

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Luego de la derrota de las fuerzas del Eje en África del Norte, las tropas aliadas se prepararon para usar el territorio para lanzar ataques contra Italia y otras partes del sur de Europa. Aquí, un avión del Comando de Transporte Aéreo de los Estados Unidos, cargado con suministros de guerra, vuela sobre las pirámides en Giza, cerca de El Cairo, Egipto, en 1943.

La pérdida fue un revés estratégico impresionante para Alemania. Al principio, el norte de África había sido una campaña de economía de fuerza bastante efectiva. A riesgo de solo tres divisiones alemanas y varias divisiones italianas de calidad cuestionable, el Eje pudo atar una fuerza proporcionalmente mayor y al mismo tiempo representar una amenaza importante para una de las líneas estratégicas de comunicación de Gran Bretaña. Pero después de la derrota en El Alamein, el sentimiento de orgullo de Hitler superó una vez más su escasa comprensión de la estrategia, y comprometió un segundo ejército de campo en el norte de África que no podía sostener logísticamente ni permitirse perder. Las fuerzas que Hitler desechó en mayo de 1943 podrían haber marcado alguna diferencia para los alemanes que luchan en Rusia o Sicilia.

En los niveles táctico y operacional, varios factores conspiraron contra el Eje a pesar de la brillantez del campo de batalla de Rommel y la soberbia lucha de los Afrika Korps. Aunque el norte de África fue un infierno para los logísticos, la logística fue el factor decisivo. Al final, los aliados triunfaron con misa. Las fuerzas del Eje no pudieron vencer el poder aéreo y marítimo de los Aliados, lo que mejoró la logística Aliada y la logística del Eje degradada.

(Crédito de foto: Foto AP / Ejército de EE. UU. Texto: David T. Zabecki para la revista de la Segunda Guerra Mundial de 1997).