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La primera fotografía tras el descubrimiento de Machu Picchu, 1911.

Las ruinas de Machu Picchu cubiertas por el crecimiento de la selva en esta fotografía de 1911 tomada cuando el arqueólogo de Yale Hiram Bingham llegó por primera vez al sitio.

Las ruinas de Machu Picchu cubiertas por el crecimiento de la selva en esta fotografía de 1911 tomada cuando el arqueólogo de Yale Hiram Bingham llegó por primera vez al sitio.

En el verano de 1911, el arqueólogo estadounidense Hiram Bingham llegó a Perú con un pequeño equipo de exploradores esperando encontrar a Vilcabamba, el último bastión inca en caer ante los españoles. Viajando a pie y en mula, Bingham y su equipo se dirigieron desde Cuzco al Valle de Urubamba, donde un granjero local les contó sobre algunas ruinas ubicadas en la cima de una montaña cercana. El agricultor llamó a la montaña Machu Picchu, que se traduce como “pico viejo” en el idioma Quechua nativo.

Bingham y su equipo caminaron seis días con equipos de excavación y cámaras desde la ciudad de Cusco hasta la ciudad de Aguas Calientes, donde indagaron en una posada sobre sitios de ruinas locales. El posadero le contó a Bingham acerca de un complejo demasiado crecido en la cima de la colina que domina la ciudad. Bingham pagó al posadero para que lo guiara.

A medio camino de la colina precipitada y asfixiada por la jungla, el guía de Bingham se detuvo e instruyó a un niño para que llevara al estadounidense por el resto del camino. Cuando llegaron al sitio de las ruinas, Bingham se encontró en una cresta entre dos picos irregulares, rodeado de montañas nevadas distantes, a 2.000 pies (610 metros) sobre el río Urubamba. La jungla casi había consumido el sitio, pero Bingham podía distinguir múltiples terrazas cubiertas de piedra y paredes hechas de rocas de granito talladas que probaban que una ciudad había estado alguna vez en este precipicio remoto y accidentado.
Bingham más tarde escribió que “Machu Picchu podría ser la ruina más grande e importante descubierta en América del Sur desde los días de la conquista española”. Bingham preparó su trípode y su cámara ese día y pasó la tarde fotografiando. Durante los siguientes meses, él y su equipo limpiaron la jungla de las ruinas, descubriendo casas, templos, escalones y terrazas exquisitamente construidas.

Bingham regresó a Machu Picchu en 1912 con un equipo para comenzar la excavación del sitio, y luego volvió a visitar brevemente en 1915 (en la foto).

Bingham regresó a Machu Picchu en 1912 con un equipo para comenzar la excavación del sitio, y luego volvió a visitar brevemente en 1915 (en la foto).

La evidencia arqueológica muestra que las personas practicaban la agricultura en Urubamba y en los valles adyacentes desde 760 aC Entre 1300 y 1500 dC, el reino de Cusco se desarrolló como una ciudad-estado, comenzando con el gobierno de Manco Capac. La región de Vilcabamba puede ser controlada por los incas en 1440 durante una campaña dirigida por Pachucutec, el noveno rey inca. Esta fue una de las primeras fases de la expansión territorial para lo que se convertiría en el Imperio Tahuantinsuyo.

Según los estudiosos, Machu Picchu era una propiedad real construida para el rey inca Pachacutec alrededor de 1450. Otros especulan que la ciudad inca era un centro sagrado donde se reunían las grandes mentes políticas, religiosas y económicas del Imperio Inca. La población de Machu Picchu oscilaba entre 300 y 1000 habitantes y estaba compuesta principalmente por miembros del linaje de Pachacutec, la élite religiosa y artesanos altamente especializados reclutados en todo el imperio, llamados yanaconas.

Datos interesantes

  • Cuando Bingham encontró las ruinas de Machu Picchu, descubrió un tesoro de artefactos que llevó consigo a la Universidad de Yale, incluidas momias, huesos, cerámica y metales preciosos. El gobierno peruano ha solicitado durante mucho tiempo a la universidad que devuelva estos artículos, que se estima en más de 40,000.
  • Las estructuras más importantes en Machu Picchu son el Templo del Sol (también llamado Torreón), el Templo de las Tres Ventanas, el Templo del Cóndor y la Piedra Intihuatana. La Piedra Intihuatana (que significa ‘Poste del Hitching del Sol’) fue un dispositivo de observación astronómica que se utiliza para determinar los períodos precisos para diferentes festivales y celebraciones de importancia en la religión inca.
  • El sitio cubre 80,000 acres (32,500 hectáreas) y está dividido en un área urbana y un área agrícola. Se estima que el 60% de la construcción fue subterránea, incluyendo cimientos de edificios profundos y rocas trituradas para drenaje. El área urbana comprendía una parte superior donde vivían la realeza y los templos, y una parte inferior para los cuartos de los trabajadores y los almacenes.

(Crédito de la foto: National Geographic).