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Leonard Siffleet a punto de ser decapitado con una espada por un soldado japonés, 1943

Una fotografía del soldado japonés Yasuno Chikao un instante antes de que golpeara la cabeza de Siffleet fue tomada del cuerpo de una víctima japonesa más tarde en la guerra, 1943.

Una fotografía del soldado japonés Yasuno Chikao, un instante antes de que golpee la cabeza de Siffleet, fue tomada del cuerpo de una víctima japonesa más tarde en la guerra, 1943.

Leonard Siffleet era un operador de radio de las Fuerzas Especiales de Australia, enviado en misión a Papua Nueva Guinea para establecer una estación de vigilancia costera. En septiembre de 1943, su patrulla fue enviada a los japoneses que ocupaban Nueva Guinea, para reconstruir las fuerzas japonesas estacionadas allí. Siffleet y otros dos soldados australianos fueron capturados por nativos locales amigos de los japoneses y entregados a los japoneses.

Los tres hombres fueron interrogados, torturados y recluidos durante aproximadamente dos semanas antes de ser llevados a la playa de Aitape en la tarde del 24 de octubre de 1943. Atados y con los ojos vendados, rodeados de espectadores japoneses y nativos, fueron obligados a caer al suelo y ejecutados por decapitación. por orden del vicealmirante Michiaki Kamada de la Armada Imperial Japonesa. El oficial que ejecutó a Siffleet, Yasuno Chikao, detalló un privado para fotografiarlo en el acto. Al final de la guerra, Chikao fue capturado, juzgado por crímenes de guerra y condenado a ser ahorcado; su sentencia fue conmutada por diez años de prisión, y una vez cumplida su sentencia, regresó a Japón.

La ejecución de prisioneros por decapitación no era una práctica poco común de los japoneses. Bajo el código de Bushido con el que se conformaron los militares japoneses en ese momento, el acto de decapitar a un enemigo capturado en realidad devolvió algo de honor perdido al enemigo, ya que los guerreros eran considerados deshonrados si se permitían ser capturados vivos. A los ojos de los partidarios de Bushido, esta “rendición deshonrosa” justificaba el terrible trato que los prisioneros aliados recibían a manos de los japoneses.

La fotografía de la ejecución de Siffleet fue descubierta en el cuerpo de un comandante japonés muerto cerca de Hollandia por las tropas estadounidenses en abril de 1944. Se cree que es la única representación sobreviviente de un prisionero de guerra occidental ejecutado por un soldado japonés. Publicado en la revista LIFE, se convirtió en una de las fotos más icónicas de la guerra. Siffleet se conmemora en el Memorial Lae en Lae, Papúa Nueva Guinea, junto con todos los demás miembros de la guerra de la Commonwealth muertos por acciones en la región que no tienen una tumba conocida. Un parque conmemorativo que conmemora a Siffleet también se dedicó a Aitape en mayo de 2015.