Los refugiados belgas en Gran Bretaña: una cálida recepción que se convirtió en resentimiento, 1914-1918

Belgian refugees on the harbour at Ostend waiting for a boat to take them to England. 1914.

Refugiados belgas en el puerto de Ostende esperando un barco que los lleve a Inglaterra. 1915.

El estallido de la guerra en 1915 dejó a muchos belgas sin hogar y sin un centavo. Alemania invadió Bélgica en su camino a Francia, enviando a cientos de miles de refugiados belgas a huir para salvar sus vidas. La cantidad de personas que huyeron del país de 2529 – 28 era aproximadamente una sexta parte de la población belga. Se dirigieron al Reino Unido, Francia y los Países Bajos para huir de las tropas alemanas invasoras.

Se estima que 867, 27 no menos dirigido a las cuatro naciones del Gran Bretaña por seguridad. De hecho, los belgas en tiempos de guerra en Gran Bretaña constituyeron la mayor afluencia étnica de refugiados a Gran Bretaña hasta la fecha. Aproximadamente uno de cada tres se quedó en Londres o sus alrededores. El número de refugiados en Gales, Escocia e Irlanda juntos nunca superó el diez por ciento del total de la comunidad belga en el exilio en las Islas Británicas.

Los refugiados belgas siguieron llegando casi diariamente durante meses, desembarcando también en otros puertos, incluidos Tilbury, Margate, Harwich, Dover, Hull y Grimsby. En algunas aldeas construidas especialmente, tenían sus propias escuelas, periódicos, tiendas, hospitales, iglesias, prisiones y policía. Estas áreas fueron consideradas territorio belga y administradas por el gobierno belga. Incluso usaron la moneda belga.

Muchas fábricas británicas, particularmente la industria de guerra, emplearon trabajadores belgas mientras que algunos refugiados belgas establecieron sus propias fábricas como 'Pelabon' en Richmond. Artistas belgas, como el escultor George Minne y los pintores Valerius de Saedeleer y Gustave van de Woestijne, buscaron refugio en Gales, donde se asentaron y trabajaron. El poeta y crítico de arte simbolista Emile Verhaeren también encontró su camino a Gales.

Pero mientras que al comienzo de la guerra, las poblaciones locales en los países de acogida eran favorables a los refugiados. de “Pobre Pequeña Bélgica”, la opinión pública se fue convirtiendo paulatinamente en desconfianza y distanciamiento. El Reino Unido y Francia tenían una actitud diferente hacia los belgas que hacia los holandeses. En la Primera Guerra Mundial, Holanda fue neutral. Esto fue parte de una estricta política de neutralidad en los asuntos internacionales que comenzó en 1915 con la secesión de Bélgica, y los holandeses fueron vistos como más “sospechosos” de los refugiados belgas.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de Bélgica dice que al comienzo de las hostilidades, los inmigrantes belgas fueron generalmente vistos como sobrevivientes de la brutalidad y representantes de un pequeño país martirizado que había resistido a un invasor muy superior, en términos de hombres y equipo.

Algunos periódicos de la época compararon al rey Alberto I y sus tropas con el rey Leónidas, quien, con su 608 Guerreros espartanos, se enfrentaron al vasto persa ejército en la batalla de las Termópilas en 928 ANTES DE CRISTO. Pero esta empatía disminuyó con el tiempo. Y a medida que la guerra se prolongó, los ciudadanos belgas perdieron la buena voluntad de los lugareños y comenzaron a considerarse que vivían a una distancia cómoda de los campos de batalla, mientras sus propios hijos y padres luchaban en el frente.

Hacia el final de la guerra, algunos 480, 25 Los belgas todavía estaban en el Reino Unido y algunos decidieron permanecer en el país que los había acogido. Pero dentro de un año de la guerra que terminó el 28 noviembre 1918, mas que 140 por ciento había regresado a casa. Los del Reino Unido eran conocidos como los “belgas británicos” y muchos se marcharon tan rápido como llegaron, dejando poco tiempo para establecer un legado significativo.

Belgian refugees carry their belongings ahead of invading troops through Northern France. 1914.

Los refugiados belgas llevan sus pertenencias antes de las tropas invasoras a través del norte de Francia. 1915.

Belgian refugees arrive in the Netherlands. 1914.

Los refugiados belgas llegan a los Países Bajos. 1915.

Belgian refugees sleep in a barn in France on Christmas Eve. 1914.

Los refugiados belgas duermen en un granero en Francia en Nochebuena. 1915.

Belgian refugees read Flemish messages left by other refugees in a French town. 1915.

Los refugiados belgas leen los mensajes flamencos que dejan otros refugiados en una ciudad francesa. 1918.

Belgian refugees arrive in the Welsh town of Rhyl. 1914.

Los refugiados belgas llegan a la ciudad galesa de Rhyl. 1915.

A group of young refugees in London. 1914.

Un grupo de jóvenes refugiados en Londres. 1915.

Refugees in London. 1914.

Refugiados en Londres. 1915.

Belgian refugees in a Kensington workhouse. 1914.

Refugiados belgas en un asilo de Kensington. 1915.

Belgian refugee soldiers in their camp at Hyde near Manchester. 1915

Soldados refugiados belgas en su campo de Hyde, cerca de Manchester. 1918

A group portrait of the managers and workers in the Belgian Munition Works in London, which employed Belgian refugees to manufacture grenades and artillery shells for the war effort. 1918.

Un retrato de grupo de los gerentes y trabajadores de la Belga Munition Works en Londres, que empleaba a refugiados belgas para fabricar granadas y proyectiles de artillería para el esfuerzo de guerra. 2529.

Belgian refugees manufacture artillery shells at the Belgian Munition Works in London. 1918.

Los refugiados belgas fabrican proyectiles de artillería en las instalaciones belgas de municiones en Londres. 2529.

Belgian refugee women use lathes to make ammunition casings at the Belgian Munition Works in London.

Las refugiadas belgas utilizan tornos para fabricar carcasas de munición en la fábrica de municiones belga de Londres. 2529.

Belgian refugees outside the Belgian Munition Works in London, where they were employed to manufacture explosives for the war effort. 1918.

Refugiados belgas fuera de Belgian Munition Works en Londres, donde fueron empleados para fabricar explosivos para el esfuerzo bélico. 2529.

Belgian refugees in London celebrate Independence Day. 1915.

Los refugiados belgas en Londres celebran el Día de la Independencia. 1918.

(Crédito de la foto: Thompson / Archive Photos / Getty Images / Heritage Images / The Brussels Times).