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Los restos del astronauta Vladimir Komarov, un hombre que cayó del espacio, 1967.

Los oficiales militares soviéticos ven los restos del cosmonauta Vladimir Komarov.

Los oficiales militares soviéticos ven los restos del cosmonauta Vladimir Komarov.

El camino de la humanidad hacia las estrellas tuvo sus héroes olvidados. Uno de ellos fue el cosmonauta soviético Vladimir Komarov. Su vuelo espacial en Soyuz 1 lo convirtió en el primer cosmonauta soviético en volar al espacio exterior más de una vez, y se convirtió en el primer humano en morir en una misión espacial. Fue asesinado cuando la cápsula espacial Soyuz 1 se estrelló después de volver a entrar el 24 de abril. , 1967 debido a una falla de paracaídas. Sin embargo, debido a que murió cuando la cápsula se estrelló contra el suelo, no se le considera la primera muerte humana en el espacio exterior. La fotografía de arriba muestra los restos carbonizados de Komarov que fueron revisados ​​por funcionarios soviéticos durante su funeral en ataúd abierto. Sólo un hueso del talón astillado sobrevivió al accidente.

Toda esta tragedia anunciada comenzó con el 50 aniversario de la fundación de la Unión Soviética, y el gobierno exigió algo importante al programa espacial. Leonid Brezhnev, líder de la Unión Soviética, decidió organizar una reunión espacial espectacular entre dos naves espaciales soviéticas. El plan era que dos vehículos espaciales soviéticos se lanzaran al espacio y realizaran un dramático acoplamiento orbital que permitiera a los cosmonautas moverse entre barcos. La primera cápsula que se lanzará sería la Soyuz 1, con Komarov dentro. Al día siguiente, un segundo vehículo (Soyuz 2) despegaría, con dos cosmonautas adicionales; Los dos vehículos se encontrarían, atracarían, Komarov se arrastraría de un vehículo a otro, intercambiarían lugares con un colega y volverían a casa en el segundo barco. Brezhnev dejó muy claro que quería que esto sucediera.

Komarov fue seleccionado para comandar la Soyuz 1, en 1967, con Yuri Gagarin como su cosmonauta de respaldo. Ambos sabían que la cápsula espacial no era segura para volar, pero todos en el programa espacial estaban aterrorizados por la reacción de Brezhnev ante el retraso o el lavado de la misión. Komarov le dijo a sus amigos que sabía que probablemente moriría. Pero no se echaría atrás porque no quería que Gagarin muriera. Vladimir Komarov estaba entre los mejores amigos de Gagarin. Sus familias a menudo se reunían, y en raras ocasiones cuando los dos hombres estaban libres, iban a cazar juntos. Eran mejores amigos que también formaban parte de una muy pequeña fraternidad de hombres que habían mirado a la muerte para viajar al espacio.

Vladimir Komarov estaba entre los mejores amigos de Gagarin. Aquí se los ve cazando juntos.

Vladimir Komarov estaba entre los mejores amigos de Gagarin. Aquí se los ve cazando juntos.

Gagarin sugirió que la misión debería ser pospuesta. La pregunta era: ¿Quién le diría a Brezhnev? Gagarin escribió una nota de 10 páginas y se la dio a su mejor amigo en la KGB, Venyamin Russayev, pero nadie se atrevió a enviarla a la cadena de mando. Con menos de un mes para el lanzamiento, Komarov se dio cuenta de que el aplazamiento no era una opción. Uno de los amigos de Komarov en la KGB le sugirió que se negara a volar. Según el libro Starman (de Jamie Doran y Piers Bizony), Komarov respondió: “Si no tomo este vuelo, enviarán al piloto de respaldo en su lugar”. Ese fue Yuri Gagarin. Vladimir Komarov no podía hacerle eso a su amigo. “Esa es Yura”, el libro lo cita diciendo, “y morirá en lugar de mí”. Tenemos que cuidar de él. ”Komarov entonces rompió a llorar.

A medida que se acercaba la fecha de lanzamiento, todos eran cada vez más pesimistas. Había problemas serios que harían que esta máquina fuera peligrosa para navegar en el espacio. Los vuelos de las pruebas previas habían sido desconcertantes, los técnicos que habían inspeccionado la Soyuz 1 habían encontrado 203 problemas estructurales. Una atmósfera de presentimiento prevaleció en el cosmódromo. Cuando Vladimir Komarov subió a la camioneta de transferencia para tomar el viaje hasta la plataforma, tuvo un aire de resignación fatalista sobre él. Sus compañeros cosmonautas le hicieron bromas, tratando de animarlo y obtener una sonrisa. Comenzaron a cantar y lo alentaron a unirse. Cuando llegaron a la plataforma unos minutos más tarde, él también estaba cantando con ellos y el sentimiento de pesimismo se había aliviado un poco. Gagarin se presentó al lanzamiento con toda su marcha e intentó convencer a la tripulación para que lo dejara pilotar la nave, pero la tripulación (incluida Komarov) se negó a dejarlo, y Komarov voló en la nave, casi con seguridad sabiendo que era probable que muriera. . Ocho minutos después, Vladimir Komarov estaba en órbita operando una de las naves espaciales más sofisticadas jamás lanzadas.

El problema comenzó de inmediato cuando uno de los dos paneles solares de Souz no pudo desplegarse, matando de hambre a la nave eléctrica y ocultando algunos de los equipos de navegación. Otros fallos se desarrollaron a medida que avanzaba el día. El primer intento de cambiar la órbita de la nave espacial fue insatisfactorio. La nave comenzó a girar alrededor de su eje y solo giró más cuando Komarov intentó corregir el problema. El sistema de control térmico se degeneró, las comunicaciones con el suelo se hicieron irregulares y la falta de electricidad impidió que funcionara el sistema de astro-orientación. Al ver todos estos problemas, el control de tierra decidió abandonar el lanzamiento de Soyuz 2 y llevar a Komarov a casa en la primera oportunidad disponible.

Komarov intentó sin éxito orientar el módulo Soyuz durante cinco horas. La nave estaba transmitiendo información de estado no confiable y las comunicaciones se perdieron. Utilizando procedimientos que nunca había practicado en el entrenamiento, Komarov logró alinear la nave y disparar los retrorockets. A pesar de sus esfuerzos heroicos para salvar la misión, lo peor estaba por venir. Volvió a entrar con éxito a la atmósfera de la Tierra en su 19ª órbita, pero a medida que la cabina descendía a través de la atmósfera, salió el paracaídas drogue pero el paracaídas principal permaneció obstinadamente en su contenedor. Cuando se abrió la rampa de reserva, se enredó en el carril de la rampa de arrastre del paracaídas principal. Soyuz 1 se estrelló a gran velocidad en la estepa de Orenberg a las 7 am, matando a Komarov. La cabina explotó en el impacto y cuando los equipos de recuperación de la Fuerza Aérea Soviética llegaron, todo lo que encontraron fue quemar metal, el borde de la parte superior de Soyuz era el único hardware que pudieron identificar.

La nave espacial Soyuz 1 (representación artística), el lugar del accidente y Vladimir Komarov.

La nave espacial Soyuz 1 (representación artística), el lugar del accidente y Vladimir Komarov.

Cuando Komarov se dirigía a su destino, los puestos de escucha de los Estados Unidos en Turquía lo escucharon llorar de rabia, “maldiciendo a la gente que lo había puesto dentro de una nave espacial fallida”. Le dijo a los oficiales de control de tierra que sabía que estaba a punto de morir. El primer ministro soviético Alexei Kosygin llamó a un video teléfono para decirle que era un héroe. La esposa de Komarov también estaba en la llamada para hablar sobre qué decirles a sus hijos. Kosygin estaba llorando. Cuando la cápsula comenzó su descenso fatal, la inteligencia estadounidense “captó los gritos de rabia [de Komarov] cuando se lanzó a la muerte”. Algunos traductores lo escucharon decir: “El calor está aumentando en la cápsula”. También usó la palabra “muerto”, probablemente para describir lo que los ingenieros le habían hecho.

El consenso posterior fue que toda la misión había sido apresurada antes de que Soyuz estuviera realmente lista. La muerte de Vladimir Komarov parece haber sido casi un guión. Yuri Gagarin lo dijo en una entrevista que le dio a Pravda semanas después del accidente. Criticó duramente a los funcionarios que habían dejado volar a su amigo. El Gagarin de 1967 era muy diferente del joven despreocupado de 1961. La muerte de Komarov le había puesto una enorme carga de culpa sobre sus hombros. En un momento dado, Gagarin dijo: “Debo ir a ver personalmente al hombre principal [Brezhnev]”. Estaba profundamente deprimido por no haber podido persuadir a Brezhnev para que cancelara el lanzamiento de Komarov. Un año después de la muerte de Komarov, Gagarin murió cuando estrelló un avión de combate.

Valentina Komarov, la viuda del cosmonauta soviético Vladimir Komarov, besa una fotografía de su esposo muerto durante su funeral oficial, celebrado en la Plaza Roja de Moscú el 26 de abril de 1967.

Valentina Komarov, la viuda del cosmonauta soviético Vladimir Komarov, besa una fotografía de su esposo muerto durante su funeral oficial, celebrado en la Plaza Roja de Moscú el 26 de abril de 1967.

Komarov fue honrado con un funeral de estado en Moscú, y sus cenizas fueron enterradas en la Necrópolis de la Muralla del Kremlin en la Plaza Roja. Los astronautas estadounidenses solicitaron al gobierno soviético que permitiera la asistencia de un representante, pero fueron rechazados. Komarov recibió póstumamente su segunda Orden de Lenin y también la Orden del Héroe de la Unión Soviética.

Pero ¿por qué le dieron un servicio de ataúd abierto? Komarov lo exigió personalmente porque quería enviar un mensaje a los funcionarios del gobierno que habían causado su muerte. Sabía que la cápsula no era segura y que probablemente moriría, sabía que no regresaría con vida, así que hizo la demanda antes de lanzarla. Su última “venganza” estaba obligando a sus superiores a mirar lo que habían hecho.

(Crédito de la foto: RIA Novosti / Photo Researchers, Inc / AFP / Getty Images).