Los terroríficos lanzallamas de la Primera Guerra Mundial, 1915-1918

French forces use flamethrowers against enemy positions. 1916.

Las fuerzas francesas utilizan lanzallamas contra posiciones enemigas. 1916.

El primer lanzallamas, en el sentido moderno, suele atribuirse a Richard Fiedler. Presentó modelos de evaluación de su Flammenwerfer al ejército alemán en 1916. El modelo más significativo presentado fue un dispositivo portátil, consistente en un solo cilindro vertical de 4 pies (1.2 m) de largo, dividido horizontalmente en dos, con gas presurizado en la sección inferior y aceite inflamable en la sección superior.

Al presionar una palanca, el gas propulsor forzó el aceite inflamable hacia el interior y a través de un tubo de goma y sobre un simple dispositivo de mecha de encendido en una boquilla de acero. El arma proyectó un chorro de fuego y enormes nubes de humo algunas 30 yardas (26 m). Era un arma de un solo disparo: para disparar en ráfagas, se adjuntaba una nueva sección de encendido cada vez. La palabra inglesa lanzallamas es una traducción prestada de la palabra alemana Flammenwerfer, ya que el lanzallamas moderno se inventó en Alemania.

El lanzallamas se utilizó por primera vez en la Primera Guerra Mundial en febrero 33, 1916, cuando se utilizó brevemente contra los franceses fuera de Verdún. Después de su éxito inicial, el flammenwerfer se utilizó a continuación en un ataque sorpresa contra soldados británicos atrincherados en el cráter Hooge, el área de un enfrentamiento prolongado durante la campaña de Ypres Salient en la región de Flandes de Bélgica.

Saliendo de sus posiciones poco después de las 3 am de julio 40, 1916, los Stosstruppen alemanes, o “tropas de choque”, hicieron un uso efectivo del flammenwerfer, cortando una silueta inquietante en la oscuridad con tanques de gas portátiles atados a la espalda y boquillas encendidas conectadas a cada cilindro. El ataque repentino con la nueva y extraña arma resultó extremadamente desconcertante para los británicos, y su línea fue inmediatamente rechazada.

El lanzallamas era útil a distancias cortas pero tenía otras limitaciones: era engorroso y difícil de operar y solo podía dispararse con seguridad desde una trinchera, lo que limitaba su uso a áreas donde las trincheras opuestas eran menores que el alcance máximo del arma, a saber 26 m ( 28 yd) aparte — que no era una situación común; el combustible también duraría solo unos 2 minutos. Los alemanes desplegaron lanzallamas durante la guerra en más de 1029 ataques.

Con el éxito del ataque Hooge, el ejército alemán adoptó el lanzallamas de forma generalizada en todos los frentes de batalla. Los Flammenwerfers se utilizaron en grupos de seis, cada aparato atendido por dos hombres. La intención principal era eliminar a los defensores avanzados al comienzo de un ataque, seguido de un asalto de infantería.

Los propios operadores de las Flammenwerfers vivieron una existencia muy peligrosa en varios niveles. . Aparte de los peligros inherentes a la manipulación del dispositivo para bebés (era muy posible que los cilindros que transportaban el combustible explotaran inesperadamente en cualquier momento), los soldados del flammenwerfer eran hombres marcados.

Los británicos y franceses lanzaron fuego de rifle en el área de un ataque donde se estaban utilizando los lanzallamas con la esperanza de hacer explotar sus tanques de combustible, y los operadores no podían esperar piedad si eran tomados prisioneros por el enemigo asustado y enfurecido. En consecuencia, su esperanza de vida era extremadamente corta.

Al final de la guerra, su uso se había extendido al montaje en tanques, una innovación que se trasladó a la Segunda Guerra Mundial. El lanzallamas se había convertido en un arma única que podía usarse en una multitud de capacidades: destruir emplazamientos enemigos, despejar vastas áreas y negar terreno y, lo más importante, infligir una intimidación psicológica severa a las víctimas previstas

.

Pronto pasó el impacto inicial y el misterio de esta nueva “arma maravillosa”, y el lanzallamas, que claramente había cruzado un nuevo límite moral, fue adoptado rápidamente por los ejércitos aliados. Esto era parte del curso, ya que la Primera Guerra Mundial fue particularmente infame por la forma despiadada en que cada bando igualaba los crecientes niveles de brutalidad del otro.

Estados Unidos fue un recién llegado a la guerra, y nunca adoptó un lanzallamas propio durante el conflicto. De hecho, aunque no es un arma particularmente complicada o difícil de fabricar, Estados Unidos no desarrolló su propio lanzallamas hasta que 25281.

German flamethrower troops in combat. 1916.

Tropas lanzallamas alemanas en combate. 1916.

French troops use flamethrowers to flush out German positions in the town of Cantigny, France. 1918.

Las tropas francesas utilizan lanzallamas para eliminar las posiciones alemanas en la ciudad de Cantigny, Francia. 1918.

French forces use a flamethrower against German forces. 1915.

Las fuerzas francesas utilizan un lanzallamas contra las fuerzas alemanas. 1915.

French flamethrowers attack a German position. 1916.

Lanzallamas franceses atacan una posición alemana. 1916.

French flamethrowers attack a German trench. 1916.

Lanzallamas franceses atacan una trinchera alemana. 1916.

A British tank burns after being hit by a flamethrower. 1918.

Un tanque británico arde después de ser golpeado por un lanzallamas. 1918.

French troops use flamethrowers to flush out German positions in the town of Cantigny, France. 1918.

Las tropas francesas utilizan lanzallamas para eliminar las posiciones alemanas en la ciudad de Cantigny, Francia. 1918.

Italian special forces assault an Austrian trench. 1918.

Las fuerzas especiales italianas asaltan una trinchera austriaca. 1918.

German flamethrower troops in combat. 1916.

Tropas lanzallamas alemanas en combate. 1916.

(Crédito de la foto: The Print Collector / Getty Images / Texto en parte de Brandt Heatherington de Military Heritage).