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Los tigres voladores sobre China, 1942

El 3er Escuadrón Hell's Angels, Flying Tigers over China, fotografiado en 1942 por el piloto de AVG Robert T. Smith.

El 3er Escuadrón Hell’s Angels, Flying Tigers over China, fotografiado en 1942 por el piloto de AVG Robert T. Smith.

Los Tigres Voladores están volando en estrecha formación. Cada piloto en esa imagen está mirando el avión a su lado y tratando de mantener su posición manteniendo la misma vista de su vecino. El piloto en frente mirando el plano de la cámara está haciendo lo mismo. Los aviones eran mucho más lentos y simples en aquel entonces. Este tipo de formación de hoy sería cosa de luchadores de dobles. Por lo general, volar tan cerca se realizaba con mal tiempo para que pudieran mantener el contacto visual con el avión que se encuentra frente a ellos y así sucesivamente con el líder del vuelo.

Los Tigres Voladores eran un grupo de pilotos de combate estadounidenses que volaron a China a principios de 1942. Dirigidos por una controvertida estadounidense, el Coronel Claire Chennault, en realidad fueron llamados “American Volunteer Group” (AVG), y lograron un gran éxito en Sus batallas aéreas contra los japoneses. Eran un grupo relativamente pequeño, y nunca tuvieron más de 100 Curtis Warhawk P-40 (decorados con la famosa boca de tiburón rojo) disponibles.

La “coronel” Claire Lee Chennault había estado en China desde mediados de los años treinta; él se llamaba a sí mismo “Coronel”, aunque su rango más alto había sido Mayor. Un defensor abierto de la “persecución” (como se llamaba entonces a los aviones de combate), en una Fuerza Aérea del Ejército dominada por los teóricos de los bombarderos estratégicos, alienó a muchos de sus superiores. Pero en China, equipado con P-40, desarrolló las tácticas básicas de combate que los pilotos estadounidenses utilizarían durante la guerra. Los aviones japoneses utilizados sobre China eran mucho más maniobrables que sus Warhawks, cuyas ventajas eran: velocidad en una inmersión, potencia de fuego superior y mejor capacidad para absorber daño de batalla. Chennault elaboró ​​y documentó las tácticas apropiadas que capitalizaron las fortalezas relativas de los combatientes estadounidenses: interceptar, hacer un pase de buceo, evitar las peleas de perros y bucear cuando esté en problemas. Esta siguió siendo la doctrina fundamental de los combatientes estadounidenses durante toda la guerra del Pacífico.

Datos interesantes:

  • Los aviones son Curtiss P-40 Warhawk, aviones de combate de un solo motor, de un solo asiento, totalmente metálicos y de ataque a tierra. El Warhawk fue utilizado por la mayoría de las potencias aliadas durante la Segunda Guerra Mundial, y permaneció en el servicio de primera línea hasta el final de la guerra. Fue el tercer caza estadounidense más producido, en total se construyeron 13,738.
  • La falta de un supercargador de dos etapas del P-40 lo hizo inferior a los luchadores de la Luftwaffe, como el Messerschmitt Bf 109 en el combate a gran altitud y rara vez se usó en operaciones en el noroeste de Europa. Entre 1941 y 1944, el P-40 jugó un papel crítico con las fuerzas aéreas aliadas en tres grandes teatros: África del Norte, el Suroeste del Pacífico y China. El rendimiento del P-40 a grandes alturas no fue tan importante en esos teatros, donde sirvió como caza de superioridad aérea, escolta de bombarderos y bombardero de caza.