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Manfred von Richthofen “El barón rojo” acariciando a su perro en un campo de aviación, 1916

Manfred von Richthofen su perro Moritz, hacia 1916.

Manfred von Richthofen su perro Moritz, hacia 1916.

Manfred von Richthofen se hizo famoso como piloto de caza de la Primera Guerra Mundial. Originalmente un soldado de caballería, Richthofen se trasladó al Servicio Aéreo en 1915, convirtiéndose en uno de los primeros miembros de Jasta 2 en 1916. Rápidamente se distinguió como piloto de combate, y durante 1917 se convirtió en el líder de Jasta 11 y luego en la unidad más grande Jagdgeschwader 1 ( mejor conocido como el “circo volador”). En 1918, era considerado un héroe nacional en Alemania, y era respetado y admirado incluso por sus enemigos.

Un cazador fresco y preciso, la extravagancia de Richthofen se expresó principalmente en su aeronave brillantemente pintada, un Fokker DR-1 Dridecker. Su éxito en el aire lo llevó a ser nombrado der Rote Kampfflieger por los alemanes, le petit rouge por los franceses, y el Barón Rojo por los británicos. Richthofen fue nombrado comandante del Circo Volador en junio de 1917. Compuesto por los mejores pilotos de combate de Alemania, la nueva unidad era altamente móvil y podía enviarse rápidamente a cualquier parte del Frente Occidental donde era más necesaria. Richthofen y sus pilotos lograron un éxito inmediato durante la guerra aérea sobre Ypres durante agosto y septiembre.

Después de anotar 80 muertes confirmadas, Richthofen finalmente fue derribado mientras volaba profundamente en las líneas británicas en busca de Wilfrid May el 21 de abril de 1918. Aunque el aviador canadiense Arthur ‘Roy’ Brown – quien volaba para ayudar a May – fue acreditado oficialmente con la victoria , sigue habiendo controversia sobre quién derribó realmente a Richthofen; otra evidencia sugiere que fue alcanzado por una sola bala disparada por artilleros australianos en las trincheras. En cualquier caso, Manfred von Richthofen se estrelló en un campo junto a la carretera de Corbie a Bray. Tenía 25 años. Le sobrevivió su hermano Lothar, también un as notable.

Un piloto británico voló sobre el aeródromo alemán en Cappy y dejó caer una nota informando a los alemanes de la muerte de Richthofen. Enterrado en Francia por los británicos con todos los honores militares, el cuerpo de Richthofen fue exhumado y vuelto a enterrar en el cementerio familiar de Wiesbaden.