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Niños en un pulmón de hierro antes de la llegada de la vacuna contra la polio, 1950

Ventilador multi-persona de los años cincuenta.

Ventilador multi-persona de los años cincuenta.

Un pulmón de hierro o como se llama oficialmente un ventilador de presión negativa es una forma de ventilador médico que permite a una persona respirar cuando se pierde el control muscular normal o el trabajo de la respiración supera la capacidad de la persona. Crea una presión más baja alrededor del tórax y esto expande la caja torácica y atrae el aire hacia los pulmones.

La polio hace que el cuerpo pierda el control muscular, incluido el diafragma. Dado que el diafragma utiliza la presión para regular la ingesta de oxígeno (al expandir y disminuir la presión en los pulmones, lo que hace que entre aire), esta máquina regula la presión, aumentándola y disminuyendo artificialmente para que la respiración sea posible.

Paulo Henrique Machado , un hombre brasileño, que ha estado en el hospital durante 45 años después de haber sido golpeado por la polio cuando era un niño:

Obligado a vivir en lo que se llamó un “torpedo”, en realidad un pulmón de hierro que encierra el cuerpo, durante sus primeros años, se vio obligado a crear su propio “universo” dentro de los confines de su prisión hospitalaria. Sus primeros recuerdos son de “explorar” los pasillos de cada sala en su silla de ruedas, vagando por las habitaciones de otros niños, su único juguete es su imaginación.

Pero, con una esperanza de vida promedio de solo diez años, Paulo y Eliana (su amiga del hospital) vieron morir a todos sus amigos, uno por uno. Los médicos nunca entendieron por qué Paulo y Eliana sobrevivieron a los demás, pero dicen que la experiencia, aunque triste, los ha acercado más. “Fue difícil”, dice Machado. ‘Cada pérdida fue como un desmembramiento, ya sabes, físico … como una mutilación. Ahora, solo nos quedan dos: yo y Eliana. El riesgo de infección es alto para Paulo y Eliana, por lo que rara vez viajan fuera del hospital.

Otra historia de un sobreviviente del pulmón de hierro, la historia de Mary Virginia:

Mary Virginia nació en 1930, de una familia acomodada. Su infancia fue bastante feliz, hasta el verano de 1937. Mary Virginia fue a la piscina del vecindario y se lo pasó en grande. Al día siguiente, justo antes de acostarse, se sintió un poco confusa. Su madre le tocó la frente: la niña tenía un poco de fiebre, así que su madre llamó al médico. En cuestión de horas, Mary Virginia no pudo controlar su parte inferior del cuerpo; dentro de dos días ella estaba en un pulmón de hierro, en un hospital. Le dijo a su nieta que compartía un pulmón común de hierro con otros cuatro niños a la vez (un “Emerson”, lo llamó).

Había docenas de niños con polio en el hospital. La rotación fue alta. En seis meses, ella y solo otras dos personas fueron las únicas que quedaron del grupo original que vio. En el pulmón de hierro comunal, el giro fue rápido por una razón sombría: los niños murieron. Mary Virginia dejó de contar a sus compañeros perdidos cuando tenía 24 años: no sabía cómo contar más alto que eso. Desde entonces tenía una aversión al número 24: le recordó a los niños que vio morir. Durante 3-4 años, Mary Virginia vivió en el pulmón de hierro. Las enfermeras que la trataron moverían sus brazos y piernas para mantener algún tipo de músculo. Sus padres la visitaban a lo largo de los años que pasaba en el hospital, pero aunque estaban en una situación económica favorable, el precio y la duración del viaje en tren hacían que sus visitas fueran limitadas. La madre de Mary Virginia siempre se sintió culpable por eso. Sin embargo, vieron a Mary Virginia con más frecuencia que la mayoría de los padres a sus hijos. Heather, la nieta de Mary Virginia, recuerda que su abuela le dijo que su propia madre traía “sombreros de punto y pequeñas chucherías para los niños. Y los libros, los libros eran muy importantes ”.

¿Cómo usarían los pacientes el baño?
La parte frontal del pulmón de hierro por donde sale la cabeza del paciente, se adhiere a la “lata” y se puede desabrochar y sacar, exponiendo así el cuerpo del paciente en la cama. Él es levantado por una enfermera y una bandeja de la cama se desliza debajo de él. El pulmón de hierro se cierra donde se reanuda la respiración. Se repite el procedimiento para retirar la sartén.

Sobre la polio
La poliomielitis es un virus paralizante y, a veces, fatal que se ha eliminado prácticamente en el mundo desarrollado. Una enfermedad altamente infecciosa, la polio ataca el sistema nervioso y puede provocar parálisis, discapacidad e incluso la muerte. Los síntomas (dolor y debilidad, fatiga y pérdida muscular) pueden aparecer en cualquier momento entre 15 y 50 años después de la enfermedad inicial. Uno de los avances más importantes fue la invención del pulmón de hierro, una máquina que envuelve el cuerpo y llena los pulmones con aire haciendo que el pecho se eleve. Antes de su invención, los niños con polio morían con frecuencia. Gracias a un programa de vacunación en la década de 1960, se ha erradicado la polio, aunque sigue siendo un problema en Nigeria, Afganistán y Pakistán.