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Operación Barbarroja en imágenes raras, 1941

Un soldado de infantería alemán camina hacia el cuerpo de un soldado soviético muerto y un tanque ligero BT-7 en llamas en el sur de la Unión Soviética en 1941, durante los primeros días de la Operación Barbarroja.

Un soldado de infantería alemán camina hacia el cuerpo de un soldado soviético muerto y un tanque ligero BT-7 en llamas en el sur de la Unión Soviética en 1941, durante los primeros días de la Operación Barbarroja.

La Operación Barbarroja (Unternehmen Barbarroja) fue el nombre clave alemán de la invasión de la Unión Soviética por parte de la Alemania nazi durante la Segunda Guerra Mundial, que comenzó el 22 de junio de 1941. Fue el punto de inflexión de la suerte del Tercer Reich de Adolf Hitler. el fracaso de la Operación Barbarroja posiblemente se tradujo en la eventual derrota general de la Alemania nazi. El Frente Oriental, que fue inaugurado por la Operación Barbarroja, se convertiría en el mayor teatro de guerra en la Segunda Guerra Mundial, con algunas de las batallas más grandes y brutales, la terrible pérdida de vidas y las condiciones miserables para rusos y alemanes por igual.

En agosto de 1939, mientras Europa se deslizaba hacia otra guerra mundial, Alemania y la Unión Soviética firmaron un tratado de no agresión. El Pacto nazi-soviético fue una completa sorpresa para otras naciones, dadas las diferencias ideológicas entre los dos países. Inició un período de cooperación militar que permitió a Hitler ignorar los movimientos diplomáticos occidentales e invadir Polonia. Las fuerzas de Stalin atacaron desde el este y completaron la subyugación y la partición del estado polaco. Durante el próximo año y medio, Alemania también se benefició económicamente del acuerdo, ya que Rusia exportó granos y petróleo a cambio de productos manufacturados.

Una media pista de Sd.Kfz-250 frente a unidades de tanques alemanes, mientras se preparan para un ataque, el 21 de julio de 1941, en algún lugar a lo largo de la guerra rusa, durante la invasión alemana de la Unión Soviética.

Una media pista de Sd.Kfz-250 frente a unidades de tanques alemanes, mientras se preparan para un ataque, el 21 de julio de 1941, en algún lugar a lo largo de la guerra rusa, durante la invasión alemana de la Unión Soviética.

La cooperación soviética permitió a Hitler ampliar sus planes para la dominación europea. En mayo de 1940, el Blitzkrieg rodó hacia el oeste y Francia fue conquistada en seis semanas. Pero la paz con Rusia no duraría. Hitler siempre había querido ver a Alemania expandirse hacia el este para obtener Lebensraum o “espacio vital” para su gente.

Después de la caída de Francia, Hitler ordenó que se elaboraran planes para una invasión de la Unión Soviética. Tenía la intención de destruir lo que veía como el régimen “bolchevique judío” de Stalin y establecer la hegemonía nazi. La conquista y la esclavitud de las poblaciones eslavas “inferiores” racialmente de la Unión Soviética serían parte de un gran plan de “germanización” y explotación económica que durará más allá de la victoria militar esperada. Independientemente de la reciente cooperación económica y política, la Unión Soviética era considerada como el enemigo natural de la Alemania nazi y un objetivo estratégico clave.

El 18 de diciembre de 1940, Hitler emitió la Directiva Führer 21, una orden para la invasión de la Unión Soviética. El plan militar alemán requería un avance hasta una línea hipotética que iba desde el puerto de Arcángel en el norte de Rusia hasta el puerto de Astracán en el Mar Caspio, la llamada “línea AA”. Esto llevaría a la mayor parte de la población soviética y su potencial económico bajo control alemán.

Un conductor alemán de media vía dentro de un vehículo blindado en Rusia en agosto de 1941.

Un conductor alemán de media vía dentro de un vehículo blindado en Rusia en agosto de 1941.

Después de un retraso de cinco semanas mientras se completaban las operaciones en Grecia y Yugoslavia, la Operación ‘Barbarroja’, que lleva el nombre del emperador romano santo medieval Federico I, fue lanzado el 22 de junio de 1941. Más de tres millones y medio de tropas alemanas y del Eje. Atacado a lo largo de un frente de 1,800 millas. Un total de 148 divisiones, el 80 por ciento del ejército alemán, estaban comprometidas con la empresa. Diecisiete divisiones panzer, formadas en cuatro grupos panzer, formaron la vanguardia con 3,400 tanques. Fueron apoyados por 2.700 aviones de la Luftwaffe. Fue la mayor fuerza de invasión hasta la fecha.

Las fuerzas alemanas se dividieron en tres grupos de ejércitos, cada uno con un objetivo específico. El Grupo de Ejércitos Norte debía dirigirse a través de los Estados bálticos de Letonia, Lituania y Estonia y tomar Leningrado. El Grupo de Ejércitos Sur atacaría Ucrania hacia Kiev y la región industrial Donbas (Cuenca Donets). Entre ellos, el objetivo del Army Group Centre era Minsk, Smolensk y luego el mismo Moscú. Hitler esperaba que todo esto se lograra en aproximadamente diez semanas.

La infantería alemana observa los movimientos enemigos desde sus trincheras poco antes de un avance dentro del territorio soviético, el 10 de julio de 1941.

La infantería alemana observa los movimientos enemigos desde sus trincheras poco antes de un avance dentro del territorio soviético, el 10 de julio de 1941.

Los soviéticos habían reunido grandes fuerzas en su frontera occidental, pero tenían órdenes de no provocar a los alemanes. Aunque desconfiaba de Hitler, Stalin no creía que atacaría tan pronto, a pesar de la ominosa acumulación alemana y una corriente de advertencias de inteligencia. Tenía unos 5 millones de hombres disponibles de inmediato y un total de 23,000 tanques, pero el Ejército Rojo todavía no estaba preparado cuando los alemanes atacaron.

Los alemanes tuvieron un buen comienzo, los grupos panzer avanzaron rápidamente hacia sus objetivos y las fuerzas rusas se desmoronaron en confusión. Fueron enormemente ayudados por los bombardeos de los aeródromos soviéticos, las posiciones de artillería y las concentraciones de tropas de la Luftwaffe. Los alemanes establecieron rápidamente la superioridad aérea. Solo en el primer día se destruyeron 1.800 aviones soviéticos, la mayoría de ellos en tierra. El Grupo de Ejércitos Norte, bajo el mando del Mariscal de Campo Wilhelm Ritter von Leeb, se lanzó hacia Leningrado, con el Grupo Panzer 4 del general Erich Hoepner a la cabeza. Las fuerzas rusas en este sector estaban dispersas y los panzers cubrieron 500 millas (804 km) en tres semanas. A mediados de julio estaban a solo 60 millas (96 km) de su objetivo.

Stuka-bombarderos alemanes, en vuelo dirigiéndose hacia su objetivo sobre el territorio costero entre Dniepr y Crimea, hacia la Puerta de Crimea el 6 de noviembre de 1941.

Stuka-bombarderos alemanes, en vuelo dirigiéndose hacia su objetivo sobre el territorio costero entre Dniepr y Crimea, hacia la Puerta de Crimea el 6 de noviembre de 1941.

El Army Group Center, bajo el mariscal de campo Fedor von Bock, también avanzó rápidamente. Para el 28 de junio, el Grupo Panzer 2, dirigido por el General Heinz Guderian, y el Grupo Panzer 3 del General Hermann Hoth habían rodeado a tres ejércitos rusos y capturado a más de 320,000 hombres en los bolsillos Bialystok-Minsk. Los dos grupos panzer siguieron adelante, uniéndose al otro lado de Smolensk el 27 de julio en otro doble envoltorio. Dos ejércitos rusos más fueron atrapados y destruidos, y otros 300.000 soldados tomados prisioneros.

El Grupo de Ejércitos del Sur, bajo el Mariscal de Campo Gerd von Rundstedt, tenía el más lejano para ir y su ataque también enfrentó a la más dura resistencia soviética. La mayor parte de la armadura rusa estaba en este frente. Pero a principios de julio, von Rundstedt había salido de la frontera polaca anterior a 1939. El Grupo Panzer 1 del general Ewald von Kleist se vio frenado por los ataques de flanqueo soviéticos mientras se dirigía a Kiev, la capital de Ucrania y clave para la cuenca Donets, rica en carbón. El 8 de agosto, los alemanes rodearon dos ejércitos soviéticos, capturaron a 100,000 hombres en el bolsillo de Uman y llegaron al río Dnieper. El puerto naval de Odessa en el Mar Negro también fue asediado.

Los soldados alemanes cruzan un río, identificado como el río Don, en un barco de tormenta, en algún momento de 1941, durante la invasión alemana de la región del Cáucaso en la Unión Soviética.

Los soldados alemanes cruzan un río, identificado como el río Don, en un barco de tormenta, en algún momento de 1941, durante la invasión alemana de la región del Cáucaso en la Unión Soviética.

Hasta este punto, todo parecía ir bien, el único problema importante era el tiempo necesario para que la infantería alcanzara a los panzers y barriera los bolsillos de la defensa rusa. Pero la resistencia soviética ahora se estaba endureciendo, a pesar de las pérdidas catastróficas. Un saliente alemán alrededor de Yelnya, al sureste de Smolensk, fue recapturado en un costoso pero exitoso contraataque.

Mientras tanto, la situación de suministro del Centro del Grupo del Ejército se estaba volviendo crítica. Hitler decidió detener el avance en Moscú y reforzar los Grupos de Ejércitos Norte y Sur. El Grupo Panzer 3 de Hoth se envió al norte para apoyar el viaje en Leningrado, mientras que los tanques de Guderian se enviaron para ayudar al Grupo de Ejércitos del Sur a tomar Kiev. El alto mando alemán protestó vigorosamente. Los panzers estaban a solo 220 millas de Moscú. Pero Hitler consideraba a la Ucrania rica en recursos como más importante. El 21 de agosto ordenó que se diera prioridad a la conquista de Crimea y la Cuenca de Donets.

Los soldados alemanes mueven un vehículo tirado por caballos sobre una carretera de pana mientras cruzan una zona de humedales, en octubre de 1941, cerca de Salla en la península de Kola, una región ocupada por los soviéticos en el noreste de Finlandia.

Los soldados alemanes mueven un vehículo tirado por caballos sobre una carretera de pana mientras cruzan una zona de humedales, en octubre de 1941, cerca de Salla en la península de Kola, una región ocupada por los soviéticos en el noreste de Finlandia.

Los soviéticos fueron completamente engañados por los movimientos alemanes. Cinco ejércitos soviéticos quedaron atrapados en un vasto saliente alrededor de Kiev. Como de costumbre, Stalin se negó a sancionar una retirada antes de que se sellara el bolsillo. A finales de septiembre, Kiev había caído y más de 650.000 soldados rusos habían sido asesinados o capturados. Los alemanes empujaron a lo largo de la costa del Mar Negro y en Crimea, sitiando Sevastapol. En octubre cayó Jarkov, pero ya los alemanes estaban agotados. Los combates habían agotado gravemente sus filas y las líneas de suministro se estiraron hasta el límite. Por ahora, el frente sur se quedó donde estaba. También en el norte, las fuerzas alemanas habían llegado a su límite. En septiembre, con la ayuda de sus aliados finlandeses, separaron a Leningrado del resto de Rusia, pero carecieron de fuerzas para tomar la ciudad. En cambio, Hitler ordenó que se muriera de hambre en la sumisión. El asedio épico duraría 890 días.

Hitler ahora decidió reanudar la batalla por Moscú. El 2 de octubre desató la Operación ‘Tifón’. Creía que los rusos se habían debilitado fatalmente y que carecían de fuerzas para defender su capital: un empujón más la vería caer y la victoria sería suya. Pero el Ejército Rojo había sido reforzado. Casi un millón de tropas soviéticas estaban en su lugar, aunque les quedaban pocos tanques y aviones. Un anillo de defensas de varias capas había sido lanzado alrededor de la capital y sus ciudadanos habían sido movilizados. La ofensiva alemana fue llevada a cabo por un Centro de Grupos de Ejércitos reforzado, compuesto por tres ejércitos de infantería y tres grupos panzer: 1 millón de hombres y 1.700 tanques. Sin embargo, la Luftwaffe fue débil después de más de tres meses de operaciones sostenidas. Y el tiempo estaba empezando a cambiar.

Con un puente en llamas que cruza el río Dnieper en el fondo, un centinela alemán vigila la ciudad de Kiev, recientemente capturada, en 1941

Con un puente en llamas que cruza el río Dnieper en el fondo, un centinela alemán vigila la ciudad de Kiev, recientemente capturada, en 1941

Una vez más el asalto inicial fue un éxito. Las divisiones panzer se adelantaron y más de 600,000 soldados rusos fueron capturados en dos cercos más grandes cerca de las ciudades de Bryansk y Vyazma. Los rusos se habían reducido a unos 90.000 hombres. Pero cuando llegaron a Moscú, las formaciones alemanas se redujeron. Las lluvias otoñales habían convertido los caminos de tierra en ríos de barro. Era la Rasputitsa, la “temporada del atolladero”, y el transporte con ruedas y caballos se quedó estancado. Los alemanes optaron por detener temporalmente las operaciones.

A mediados de noviembre, con la temperatura bajando y el suelo ahora congelado, los panzers intentaron un ataque final de pinza alrededor de Moscú. La demora había dado tiempo a los soviéticos para traer más refuerzos, incluidos reservistas y tropas de Siberia y las fronteras orientales. La pinza del norte de Alemania fue la más exitosa y se ubicó a menos de 12 millas de la ciudad. Los oficiales alemanes podían ver los edificios del Kremlin a través de sus gafas de campo. Los alemanes también intentaron atacar en el centro, a lo largo de la carretera Minsk-Moscú. El 2 de diciembre, una unidad de reconocimiento consiguió a 5 millas de Moscú. Aunque tentativamente cerca, este era el límite de todo el avance. Las unidades alemanas agotadas se agotaron y se congelaron en inactividad en la nieve profunda.

El 5 de diciembre los soviéticos lanzaron una contraofensiva sorpresa. Los alemanes se vieron obligados a retirarse, a pesar de la llamada de Hitler para defender cada pie de tierra. Guderian y varios otros generales mayores que aconsejaron retirarse fueron despedidos. Los rusos lograron aplastar varias formaciones alemanas en cercanías. La Luftwaffe luchó para operar, pero realizó un trabajo vital para transportar suministros para cortar unidades y obstaculizar el avance ruso. El Centro del Grupo del Ejército fue empujado hacia atrás hasta 150 millas de Moscú. Un furioso Hitler despidió al comandante en jefe del ejército alemán, el mariscal de campo Walther von Brauchitsch, y se nombró a sí mismo en su lugar.

Ametralladoras del Extremo Oriente del Ejército Rojo en la URSS, durante la invasión alemana de 1941.

Ametralladoras del Extremo Oriente del Ejército Rojo en la URSS, durante la invasión alemana de 1941.

¿Por qué falló la operación ‘Barbarroja’? La operación ‘Barbarroja’ había fracasado claramente. A pesar de las graves pérdidas infligidas al Ejército Rojo y los extensos beneficios territoriales, la misión de destruir completamente el poder de combate soviético y forzar una capitulación no se logró.

Una de las razones más importantes para esto fue una planificación estratégica deficiente. Los alemanes no tenían un plan satisfactorio a largo plazo para la invasión. Asumieron erróneamente que la campaña sería corta, y que los soviéticos se rendirían después de sufrir el impacto de las derrotas masivas iniciales. Hitler le había asegurado al Alto Mando que “solo tenemos que patear la puerta principal y todo el edificio podrido se derrumbará”. Pero Rusia no era Francia. El valor de choque del Blitzkrieg inicial fue disipado por las vastas distancias, las dificultades logísticas y el número de tropas soviéticas, todo lo cual causó pérdidas importantes de las fuerzas alemanas que no pudieron sostenerse.

Un bombardero alemán, con su motor de estribor en llamas, cae sobre un lugar desconocido, durante la Segunda Guerra Mundial, en noviembre de 1941.

Un bombardero alemán, con su motor de estribor en llamas, cae sobre un lugar desconocido, durante la Segunda Guerra Mundial, en noviembre de 1941.

El impacto de la participación de Hitler. La contribución de Hitler ha sido fuertemente criticada, no solo por sus generales en ese momento. Moscú fue siempre un objetivo más importante para el Alto Mando alemán que para Hitler, quien estaba más preocupado por destruir los ejércitos de campo soviéticos y capturar recursos industriales vitales. Su cambio del impulso principal del frente central a Leningrado en el norte y Ucrania en el sur fue hasta cierto punto militarmente sensible dada la debilidad del Grupo de Ejércitos Centro después de las batallas de Smolensk y las amenazas a sus flancos. De hecho, el desvío en realidad favoreció a los alemanes, ya que sorprendió a los soviéticos y causó la destrucción de enormes fuerzas soviéticas alrededor de Kiev. Pero también desperdició la única posibilidad real de victoria directa de Alemania.

La captura temprana de Moscú habría tenido un impacto psicológico innegable y podría haber sido el punto de inflexión. Guderian, en particular, creía que el uso de los panzers en las batallas tradicionales de cerco jugaba en manos de los rusos y les daba la oportunidad de traer nuevas reservas. Él había abogado por una unidad total en la capital. Pero cuando Hitler reanudó el asalto con la Operación ‘Tifón’, ya era demasiado tarde. El ejército alemán ahora estaba fatalmente debilitado, el clima había empeorado y los refuerzos soviéticos habían llegado.

Las tropas nazis se encuentran ocultas en la maleza durante los combates previos a la captura de Kiev, Ucrania, en 1941.

Las tropas nazis se encuentran ocultas en la maleza durante los combates previos a la captura de Kiev, Ucrania, en 1941.

Superioridad del tanque soviético. Mientras que los alemanes subestimaron el potencial militar de sus oponentes, también exageraron las capacidades de sus propias fuerzas, especialmente los cuatro Grupos Panzer. Las divisiones panzer eran el arma principal de Blitzkrieg y en ese momento eran muy superiores a los soviéticos en cuanto a entrenamiento, liderazgo y capacidad táctica. Pero eran relativamente débiles en número y equipamiento.

La resistencia de los tanques alemanes se redujo a la mitad en 1940 para que el número de divisiones se pudiera duplicar. Más de la mitad de los tanques comprometidos con ‘Barbarroja’ eran tanques livianos y modelos checos obsoletos, en lugar del PzKpfw III y IV más capaces. Y prácticamente no había reservas disponibles. Hitler se había negado hasta ahora a movilizar completamente a la economía alemana, por lo que la producción de armas era inadecuada. Incluso a mediados de 1941 solo se construían 250 tanques cada mes, insuficientes para equipar adecuadamente al ejército en la víspera de una nueva campaña importante, o para mantenerse al día con las inevitables pérdidas mecánicas y de combate. Hitler incluso optó por desviar algunos de estos a Francia y otros teatros, cuando la demanda era mayor en Rusia.

La gran mayoría de los aproximadamente 10.000 tanques rusos que enfrentaban los alemanes en junio de 1941 eran tanques de la serie BT livianos o modelos T-26 obsoletos. Grandes números fueron destruidos en contraataques mal planeados y ejecutados. Pero el desarrollo y la producción de tanques soviéticos ya era superior al de los alemanes. Una nueva generación de tanques había entrado en servicio, a saber, el T-34 y KV-1. El T-34, en particular, fue un gran salto en el diseño de tanques y fue un shock total para los alemanes cuando se encontró por primera vez en julio de 1941. Tenía una armadura inclinada, que efectivamente duplicó su fuerza, y un poderoso cañón de 76.2 mm. Su confiable motor diesel le dio un buen rango y velocidad de giro, y sus amplias vías podían hacer frente al barro o la nieve. La industria rusa ya se estaba preparando para producirlo en grandes cantidades.

Menos de mil T-34 estaban disponibles al inicio de ‘Barbarroja’ y la mayoría fueron desperdiciados en acciones poco sistemáticas por tripulaciones semicapacitadas. Pero el Ejército Rojo podría absorber pérdidas significativas de equipo, así como los hombres. La movilización masiva de la industria soviética se había puesto en marcha, lo que incluía el traslado de fábricas de tanques, aeronaves y municiones vitales hacia el este a los Urales. Esta gran empresa logística ya estaba dando frutos. Significaba que, a pesar de las primeras derrotas, la Unión Soviética estaba mucho mejor preparada para una guerra larga que los alemanes, cuya producción de tanques y otras armas sería débil en comparación.

Evidencia de resistencia soviética en las calles de Rostov, una escena a finales de 1941, encontrada por los alemanes cuando ingresaron a la ciudad fuertemente sitiada.

Evidencia de resistencia soviética en las calles de Rostov, una escena a finales de 1941, encontrada por los alemanes cuando ingresaron a la ciudad fuertemente sitiada.

Problemas logísticos alemanes. La logística fue otro factor muy importante en la derrota alemana. No importaba cuán rápido o lejos avanzaran las formaciones de combate, dependían de los suministros oportunos de combustible y municiones. Esto se convirtió en un problema cada vez mayor a medida que el ejército avanzaba más profundamente en el territorio soviético y más lejos de sus propios trenes. No solo eran las distancias mucho mayores de lo que habían sido durante la campaña francesa, sino que la infraestructura de transporte soviética era mucho más pobre. Los ingenieros alemanes se esforzaron por convertir el ancho de vía ruso en uno que pudieran utilizar sus propias locomotoras y material rodante. Mientras tanto, la multitud de camiones y carros tirados por caballos en los que se transportaban los suministros se vieron obligados a negociar caminos de tierra rusos, que se hicieron prácticamente intransitables después de la lluvia prolongada.

Los efectos debilitantes del clima y el terreno no se tuvieron debidamente en cuenta al planificar la campaña. Los numerosos bosques, marismas y ríos frenaron el avance durante el verano. El otoño Rasputitsa y el inicio del brutal invierno ruso lo detuvieron durante la Operación ‘Tifón’. Los lubricantes del tanque y del vehículo se congelaron cuando las temperaturas cayeron a mínimos históricos. Los suministros de ropa de invierno se retuvieron en Polonia, ya que el combustible y las municiones tomaron prioridad. Si algo simboliza el fracaso de ‘Barbarroja’ es la imagen de tropas alemanas inadecuadamente equipadas que tiemblan en las nieves antes de Moscú.

Los soldados rusos, a la izquierda, con las manos juntas, marcharon hacia la parte trasera de las líneas alemanas el 2 de julio de 1941, cuando una columna de tropas nazis avanzaba hacia el frente al inicio de las hostilidades entre Alemania y Rusia.

Los soldados rusos, a la izquierda, con las manos juntas, marcharon hacia la parte trasera de las líneas alemanas el 2 de julio de 1941, cuando una columna de tropas nazis avanzaba hacia el frente al inicio de las hostilidades entre Alemania y Rusia.

Los hombres y mujeres rusos rescatan sus humildes pertenencias de sus hogares en llamas, que se dice que fueron incendiados por los rusos, parte de una política de tierra quemada, en un suburbio de Leningrado el 21 de octubre de 1941.

Los hombres y mujeres rusos rescatan sus humildes pertenencias de sus hogares en llamas, que se dice que fueron incendiados por los rusos, parte de una política de tierra quemada, en un suburbio de Leningrado el 21 de octubre de 1941.

Los renos pastan en un aeródromo en Finlandia el 26 de julio de 1941. En el fondo, un avión de guerra alemán despega.

Los renos pastan en un aeródromo en Finlandia el 26 de julio de 1941. En el fondo, un avión de guerra alemán despega.