Menú Cerrar

Pulmones de hierro para víctimas de polio, 1930s-1950s.

Incapaces de respirar, los pacientes ingresaron a los pulmones de hierro, que utilizaban ventilación con presión negativa para comprimir y deprimir el tórax, simulando la respiración.

Incapaces de respirar, los pacientes ingresaron a los pulmones de hierro, que utilizaban ventilación con presión negativa para comprimir y deprimir el tórax, simulando la respiración.

A principios del siglo 20, la polio era una de las enfermedades más temidas en los países industrializados, paralizando a cientos de miles de niños cada año. Una enfermedad altamente infecciosa, la poliomielitis ataca el sistema nervioso y puede provocar parálisis, discapacidad e incluso la muerte. Los síntomas (dolor y debilidad, fatiga y pérdida muscular) pueden aparecer en cualquier momento entre 15 y 50 años después de la enfermedad inicial. En 1952, más de 21,000 estadounidenses contrajeron una forma paralizante de poliomielitis y 3,000 murieron a causa de ella. Una vez infectado, no hubo tratamiento además del tiempo y atendiendo a los síntomas.

Ningún dispositivo está más asociado con la polio que el respirador de tanque, mejor conocido como el pulmón de hierro. Antes de su invención, los niños con polio morían con frecuencia. Los médicos que trataron a las personas en la etapa temprana y aguda de la poliomielitis observaron que muchos pacientes no podían respirar cuando la acción del virus paralizaba los grupos musculares en el tórax.

El primer pulmón de hierro utilizado en el tratamiento de las víctimas de la poliomielitis fue inventado por Philip Drinker, Louis Agassiz Shaw y James Wilson en Harvard, y se examinó el 12 de octubre de 1928 en el Hospital de Niños de Boston. El pulmón de hierro del bebedor original fue impulsado por un motor eléctrico conectado a dos aspiradoras, y funcionó cambiando la presión dentro de la máquina. Cuando la presión disminuye, la cavidad torácica se expande, tratando de llenar este vacío parcial. Cuando la presión aumenta, la cavidad torácica se contrae. Esta expansión y contracción imita la fisiología de la respiración normal. Aunque el paciente podía respirar en la máquina, no podía hacer mucho más que mirar el espejo que reflejaba la habitación detrás de él.

Respirador para bebederos, 1930.

Respirador para bebederos, 1930.

Aunque el paciente podía respirar en la máquina, no podía hacer mucho más que mirar el espejo que reflejaba la habitación detrás de él.

Aunque el paciente podía respirar en la máquina, no podía hacer mucho más que mirar el espejo que reflejaba la habitación detrás de él.

Pulmón de hierro pediátrico de los años cuarenta.

Pulmón de hierro pediátrico de los años cuarenta.

El diseño del pulmón de hierro se mejoró posteriormente mediante el uso de un fuelle unido directamente a la máquina, y John Haven Emerson modificó el diseño para hacer que la producción fuera menos costosa. El pulmón de hierro de Emerson se produjo hasta 1970. Se utilizaron otras ayudas respiratorias, como el “lecho oscilante”, en pacientes con dificultades respiratorias menos críticas.

Durante las epidemias de polio, el pulmón de hierro salvó miles de vidas, pero la máquina era grande, incómoda y muy costosa: en la década de 1930, un pulmón de hierro costaba alrededor de $ 1,500, casi el mismo precio que el hogar promedio. El costo de funcionamiento de la máquina también fue prohibitivo, ya que los pacientes fueron encerrados en las cámaras de metal durante meses, años y, a veces, de por vida: incluso con un pulmón de hierro, la tasa de mortalidad de los pacientes con polio bulbar superó el 90%. Estos inconvenientes llevaron al desarrollo de ventiladores de presión positiva más modernos y al uso de ventilación de presión positiva por traqueotomía. Los ventiladores de presión positiva redujeron la mortalidad en pacientes bulbar del 90% al 20%.

Pulmón de hierro de finales de los años 40 con cúpula.

Pulmón de hierro de finales de los años 40 con cúpula.

1950 pulmón infantil de hierro.

1950 pulmón infantil de hierro.

La poliomielitis (poliomielitis) afecta principalmente a niños menores de 5 años.

La poliomielitis (poliomielitis) afecta principalmente a niños menores de 5 años.

Verne Muskopf, una enfermera del Hospital St. Anthony, South Grand Boulevard y Chippewa Street, ayuda al paciente de pulmón de hierro Louis Abercrombie a fumar un cigarrillo en noviembre de 1949. Abercrombie era paciente de polio y había estado en un pulmón de hierro durante casi tres años. Las políticas del hospital sobre fumar eran diferentes entonces.

Verne Muskopf, una enfermera del Hospital St. Anthony, South Grand Boulevard y Chippewa Street, ayuda al paciente de pulmón de hierro Louis Abercrombie a fumar un cigarrillo en noviembre de 1949. Abercrombie era paciente de polio y había estado en un pulmón de hierro durante casi tres años. Las políticas del hospital sobre fumar eran diferentes entonces.

Betty Sue Martin, de 5 años, todavía puede sonreír después de 35 días en un Iron Lung en el Hospital Johns Hopkins.

Betty Sue Martin, de 5 años, todavía puede sonreír después de 35 días en un Iron Lung en el Hospital Johns Hopkins.

Martha Ann Lillard tenía solo 5 años en 1953 cuando se vio paralizada por la polio y tuvo que usar un respirador de hierro para pulmones. Ella pasó seis décadas en el dispositivo de 800 libras.

Martha Ann Lillard tenía solo 5 años en 1953 cuando se vio paralizada por la polio y tuvo que usar un respirador de hierro para pulmones. Ella pasó seis décadas en el dispositivo de 800 libras.

Franklin D. Roosevelt contrajo polio en 1921 a los 39 años. Aquí, dos hombres levantan a una niña pequeña en silla de ruedas para que Roosevelt pueda saludarla desde su vehículo durante su primera campaña presidencial.

Franklin D. Roosevelt contrajo polio en 1921 a los 39 años. Aquí, dos hombres levantan a una niña pequeña en silla de ruedas para que Roosevelt pueda saludarla desde su vehículo durante su primera campaña presidencial.

Datos interesantes:

  • Dos vacunas se usan en todo el mundo para combatir la polio. El primero fue desarrollado por Jonas Salk, primero probado en 1952 y anunciado al mundo por Salk el 12 de abril de 1955. La vacuna de Salk, o vacuna de poliovirus inactivada (IPV), consiste en una dosis inyectada de poliovirus muerto. En 1954, la vacuna fue probada por su capacidad para prevenir la polio; los ensayos de campo que involucran a la vacuna Salk crecerían para ser el experimento médico más grande en la historia. Inmediatamente después de la concesión de licencias, se iniciaron campañas de vacunación; para 1957, después de las inmunizaciones masivas promovidas por March of Dimes, el número anual de casos de poliomielitis en los Estados Unidos se reduciría drásticamente, de un máximo de casi 58,000 casos, a solo 5,600 casos.
  • Ocho años después del éxito de Salk, Albert Sabin desarrolló una vacuna oral contra la poliomielitis (OPV) utilizando un virus vivo pero debilitado (atenuado). Los ensayos con humanos de la vacuna de Sabin comenzaron en 1957 y se autorizaron en 1962. Tras el desarrollo de la vacuna oral contra la polio, una segunda ola de inmunizaciones masivas llevaría a una mayor disminución en el número de casos: para 1961, solo se registraron 161 casos en los Estados Unidos. Los últimos casos de poliomielitis paralítica causada por la transmisión endémica de poliovirus en los Estados Unidos fueron en 1979, cuando se produjo un brote entre los amish en varios estados del medio oeste.

(Crédito de la foto: AP / Steve & Mary DeGenaro / Archivo del Hospital de Niños de Boston / Museo Virtual de AARC).