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Refugiados albaneses llegando a Italia, 1991.

Refugiados del buque de carga Vlora en el puerto de Bari (Italia) el 8 de agosto de 1991.

Refugiados del buque de carga Vlora en el puerto de Bari (Italia) el 8 de agosto de 1991.

La caída del comunismo en Albania que tuvo lugar a principios de la década de 1990 dio paso a un importante colapso económico (con una grave escasez de alimentos) en medio de un descontento político y social generalizado en el país. Esto incitó a muchos albaneses a tratar de abandonar la nación anteriormente aislada. La gente se sentía abrumada por la desesperanza y, aunque su conocimiento de otros países se basaba únicamente en lo que habían escuchado o visto en la televisión italiana, anhelan la oportunidad de comenzar una nueva vida en el extranjero. Una buena parte de los emigrantes se dirigieron a Italia, a menos de cien millas de los puertos albaneses a través del Estrecho de Otranto, en parte atraídos por los (erróneos) retratos de riqueza en anuncios de televisión italianos que pudieron ver en Albania.

El buque de carga Vlora (en la foto de arriba) había regresado de Cuba con una carga de azúcar, su motor principal estaba fuera de uso y atracó en Durrës para descargar su carga y realizar las reparaciones. Mientras tanto, multitudes de personas se habían reunido en el puerto de todo el país con la esperanza de abordar cualquier barco y navegar a Italia. Sin nadie que los detuviera, miles de ellos (entre 10.000 y más de 20.000 según los informes) abordaron la Vlora el 7 de agosto de 1991, saltando al mar y subiendo a bordo de cuerdas, llenando prácticamente cada centímetro de la nave (algunos colgando de escaleras para la mayor parte del viaje). Incapaces de hablar de los polizones, algunos de los cuales estaban armados, fuera de su plan, el capitán, Halim Milaqi, decidió navegar en el barco abarrotado a Italia, temeroso de lo que podría pasar si los aficionados quisieran apoderarse de la nave.

Navegando solo con sus motores auxiliares, sin un radar (debido a la presencia de pasajeros) y con exceso de peso, el barco también perdió sus tubos de enfriamiento después de que los pasajeros los abrieran para intentar hidratarse, con el capitán utilizando agua de mar para evitar que se derritiera el motor . Afortunadamente, se beneficiaron del clima generoso y llegaron a las costas italianas en las primeras horas del 8 de agosto. Al aproximarse al puerto de Brindisi alrededor de las 4 de la madrugada, se aconsejó al capitán que no atracara en la ciudad, por lo que el capitán cambió de rumbo a Bari, a solo 55 millas, que tardó 7 horas en llegar al barco debilitado.

Prácticamente se llenó cada centímetro de la nave (algunos colgados de escaleras durante la mayor parte del viaje).

Prácticamente se llenó cada centímetro de la nave (algunos colgados de escaleras durante la mayor parte del viaje).

Se intentó bloquear la entrada del puerto utilizando pequeños barcos para tratar de obligar al capitán a regresar a Albania. Citando el empeoramiento de las condiciones a bordo del barco, después de que los pasajeros pasaron 36 horas sin prácticamente comida ni agua en un sofocante calor, el capitán Milaqi se negó a retroceder y entró en el puerto, comunicando que había heridos a bordo y que no podía girar mecánicamente. . Finalmente, la Vlora fue hecha para atracar en el muelle más alejado del centro de la ciudad, generalmente reservado para la descarga de carbón.

La política de línea dura del gobierno italiano era impedir que los barcos de refugiados aterrizaran en las costas italianas y deportaran a los inmigrantes de inmediato. Como tal, los pasajeros de Vlora no desembarcaron en una cálida bienvenida, las órdenes de Roma pidieron que se mantuvieran en el puerto, con poca o ninguna ayuda material, y que fueran trasladados de regreso a Albania en cuestión de días o incluso horas.

Las autoridades comenzaron a transportar a los inmigrantes desde el mediodía hasta el Stadio della Vittoria, un estadio fuera de uso, donde se mantendrían hasta su deportación. Por la tarde, los albaneses entendieron que finalmente iban a ser enviados a casa, grupos de ellos trataron de forzar su camino a través del cordón policial que rodea el estadio, y muchos lograron escapar, las autoridades decidieron entonces dejar de llevar a alguien al estadio y Cierra las puertas, cerrándolas dentro. La noche vio cómo la tensión se acentuaba aún más, con enfrentamientos entre la policía y los albaneses que intentaban (y tuvieron éxito para algunos) romper el cordón.

Sin embargo, en los próximos días se repatriaron unos 3.000, algunos se retiraron voluntariamente debido a que la recepción hostil y las malas condiciones los habían dejado desilusionados con respecto a la vida en Italia, a la mayoría se les decía mentiras, y se suponía que los barcos y aviones los llevarían a otras ciudades italianas. Su severo trato fue criticado por las organizaciones de derechos humanos y el Papa, pero fue justificado por el gobierno italiano según fue necesario para disuadir a la migración irregular de Albania.

Los cuarenta años de aislamiento comunista del resto del mundo en Albania, combinados con su desastrosa situación económica, social y política, tuvieron un efecto traumático en sus ciudadanos.

Los cuarenta años de aislamiento comunista del resto del mundo en Albania, combinados con su desastrosa situación económica, social y política, tuvieron un efecto traumático en sus ciudadanos.

Después de varias horas de espera en el puerto de Bari, las autoridades italianas permitieron que los albaneses desembarcaran por razones humanitarias.

Después de varias horas de espera en el puerto de Bari, las autoridades italianas permitieron que los albaneses desembarcaran por razones humanitarias.

La Vlora fue hecha para atracar en el muelle más alejado del centro de la ciudad, generalmente reservado para la descarga de carbón, mientras que en el puerto, muchos de sus pasajeros saltaron al agua y nadaron hasta la orilla o bajaron cuerdas mientras estaba amarrado.

La Vlora fue hecha para atracar en el muelle más alejado del centro de la ciudad, generalmente reservado para la descarga de carbón, mientras que en el puerto, muchos de sus pasajeros saltaron al agua y nadaron hasta la orilla o bajaron cuerdas mientras estaba amarrado.

Aunque hubo una simpatía notable por los albaneses en Italia, la posición oficial italiana era que estas personas buscaban un mejoramiento económico en Italia y, por lo tanto, no podían considerarse como refugiados políticos.

Aunque hubo una simpatía notable por los albaneses en Italia, la posición oficial italiana era que estas personas buscaban un mejoramiento económico en Italia y, por lo tanto, no podían considerarse como refugiados políticos.

La gran mayoría de los albaneses, según sus relatos del éxodo, huyeron de su país porque se sentían "enterrados vivos" allí.

La gran mayoría de los albaneses, según sus relatos del éxodo, huyeron de su país porque se sentían “enterrados vivos” allí.