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Tanques británicos maniobrando trincheras durante la Batalla de Cambrai, el primer uso de tanques en masa, 1917

Los miembros de la Royal Navy maniobran un tanque, o

Los miembros de la Royal Navy maniobran un tanque, o “nave espacial”, sobre una trinchera durante la batalla de Cambrai, al oeste de la ciudad francesa.

Cuando los británicos enviaron 400 tanques contra el ejército alemán en la Batalla de Cambrai en 1917, el resultado fue un empate, pero la leyenda rápidamente declaró que el tanque era el ganador después de su primer papel importante en el combate. La batalla de Cambrai, peleada en noviembre-diciembre de 1917, demostró ser un evento significativo en la Primera Guerra Mundial. Cambrai fue la primera batalla en la que los tanques fueron utilizados en masa . De hecho, Cambrai vio una mezcla de tanques en uso, artillería pesada y energía aérea. La movilidad, carente de los tres años anteriores en la Primera Guerra Mundial, de repente encontró un lugar en el campo de batalla, aunque no duraría la duración de la batalla. Aparte de su valor inicial indudable como táctica sorpresa, los tanques se consideraron de uso limitado en operaciones ofensivas, difíciles de manejar y propensos a fallas.

Cambrai era una ciudad importante, ya que contenía una cabeza ferroviaria estratégica. Delante de él estaba la muy fuerte Línea Hindenburg, una posición defensiva en la que los alemanes depositan una gran confianza. El plan incluía un ataque a la Línea Hindenburg y el uso de tres divisiones de caballería que rodearían a Cambrai, cortándolo así. El ataque se lanzó debidamente al amanecer de la mañana del 20 de noviembre de 1917, con todos los tanques disponibles avanzando a través de un frente de 10 km. 476 tanques fueron acompañados por seis divisiones de infantería y dos de caballería (esta última para explotar cualquier avance), más 1,000 armas adicionales. En particular, el ataque no fue precedido por un bombardeo preliminar, lo que ayudó a asegurar una sorpresa completa.

En cuestión de horas, los alemanes ligeramente defendidos fueron obligados a retroceder unos 6 km hacia Cambrai, los tres sistemas de trincheras de la Línea Hindenburg se perforaron por primera vez en la guerra. Los británicos lograron el éxito a lo largo de toda la línea. Aproximadamente 8,000 prisioneros y 100 armas fueron capturados en el primer día solo. Muy alentado (y muy sorprendido) por las notables ganancias del primer día, Haig (el Comandante en Jefe británico) decidió seguir adelante con el ataque, aunque una vez que la sorpresa inicial había superado las ganancias británicas resultó ser mucho más difícil de conseguir. Desafortunadamente, la falta de apoyo disponible para el seguimiento del avance sorpresivo del primer día resultó en una pérdida crítica de impulso. Erich Ludendorff, el jefe efectivo del Tercer Mando Supremo alemán, ordenó un contraataque inmediato. Se desplegaron unas 20 divisiones durante el contraataque alemán, que implementó las llamadas tácticas de infiltración Hutier (nombradas así por el comandante alemán que las había desplegado por primera vez, Oskar von Hutier). Dentro de una semana prácticamente se había recuperado todo el terreno perdido.

El plan británico finalmente no logró un gran avance, pero el uso de nuevas tácticas demostró que los alemanes ya no podían considerarse impenetrables en sus posiciones profundamente arraigadas. Si, en última instancia, el despliegue masivo de tanques no había logrado el avance deseado, sin embargo, había demostrado la posibilidad de un uso específico del tanque en operaciones ofensivas.

Datos interesantes

  • El primer uso de tanques en el campo de batalla fue el uso de tanques británicos Mark I en la Batalla de Flers-Courcelette (parte de la Batalla del Somme) el 15 de septiembre de 1916, con resultados mixtos; muchos se derrumbaron, pero casi un tercio logró abrirse paso.
  • El alto mando alemán, después de haber superado su alarma inicial ante la repentina aparición de las enormes bestias mecánicas en el campo de batalla, llegó a considerar el tanque con desdén, un dispositivo fácilmente destruido por el uso de la artillería de campo concentrada. Dada esta actitud, tal vez no sea sorprendente que el desarrollo de tanques alemanes llegara relativamente tarde en la guerra.
  • Sheldon escribió que ambos lados tenían c. 40,000 bajas y cuestionó la figura de la Historia Oficial Británica de c. 53,000 bajas alemanas, calificándolas de “infladas por ninguna razón”. Miles registró bajas británicas desde el 20 de noviembre hasta el 8 de diciembre como 47,596, de los cuales 9,000 fueron tomados prisioneros y un total oficial alemán de c. 41,000 bajas, que Miles aumentó a 53,300 suponiendo que las cifras alemanas omitieron heridas leves, que se contabilizaron en los registros de víctimas británicos.

(Crédito de la foto: Underwood & Underwood / CORBIS).