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The Great 1906 San Francisco Earthquake and Fire en imágenes, 1906

El Distrito de la Misión de San Francisco se incendió tras el terremoto de San Francisco de 1906. La leyenda original dice: "Probablemente Fulton Street, cerca de Gough. Este era el borde del distrito de bomberos ".

El Distrito de la Misión de San Francisco se incendió tras el terremoto de San Francisco de 1906. La leyenda original dice: “Probablemente Fulton Street, cerca de Gough. Este era el borde del distrito de bomberos “.

En la primavera de 1906, San Francisco era una ciudad con 410,000 habitantes, una metrópolis de clase mundial cuyos ciudadanos, en los albores de un nuevo siglo, esperaban con un sentido de orgullo cívico y confianza creciente. La misma existencia de San Francisco fue el triunfo de la imaginación sobre la realidad. En 1846, el sitio era en gran parte árido dunas de arena bordeadas de robles y poblados principalmente por miles de millones de pulgas que atormentaban al hombre y la bestia por igual.

En 1846, la pequeña aldea de Yerba Buena, llamada así por un arbusto local, se agrupó cerca del borde de Yerba Buena Cove en la Bahía de San Francisco. Sería transformado por el descubrimiento de oro en 1848. La Fiebre del Oro ayudó a Yerba Buena, ahora llamada San Francisco, a pasar de una aldea a otra “ciudad instantánea”. Miles de buscadores de oro de todos los rincones del mundo llegaron a California, aumentando la población de la ciudad de alrededor de 500 en 1847 a 30,000 en 1851. Este intenso crecimiento continuó a lo largo del siglo XIX.

Los residentes de San Francisco están parados en las calles llenas de escombros viendo crecer el fuego después del terremoto ocurrido el 18 de abril de 1906.

Los residentes de San Francisco están parados en las calles llenas de escombros viendo crecer el fuego después del terremoto ocurrido el 18 de abril de 1906.

En 1906 Market Street era la arteria principal de San Francisco, una vía de 120 pies de ancho que mostraba algunos de los monumentos más impresionantes de la ciudad. Los estadounidenses no pudieron evitar sentirse asombrados por lo que se había logrado en tan solo 60 años. El Union Ferry Depot, simplemente llamado “Ferry Building” por la mayoría de los locales, anclaba el extremo oriental de Market. Desde que San Francisco estaba en la punta de una península, Ferry Building era una de las principales puertas de entrada de la ciudad. Su torre del reloj, inspirada en el campanario de Giralda en Sevilla, España, remató el cielo sobre el paseo marítimo como un signo de exclamación.

El Palace Hotel fue otra joya de la corona de Market Street, la posada más grande y lujosa de la costa oeste. Inaugurado en 1875, contaba con 800 habitaciones bien equipadas y tenía una altura impresionante de siete pisos. Fue el interior lo que asombró a la mayoría de los visitantes, con una gran corte central rodeada por gradas de galerías con columnas y coronada por un techo abovedado de vidrio de color ámbar.

La tienda de muebles de Breuner se está quemando fuera de control en San Francisco a las 11 p.m. El 18 de abril de 1906.

La tienda de muebles de Breuner está fuera de control en San Francisco a las 11 pm el 18 de abril de 1906.

El hotel fue una creación de William Ralston, uno de los primeros impulsores de San Francisco. Ralston sabía que el área era vulnerable a los terremotos. En 1865 y 1868 el Área de la Bahía había sido sacudida por temblores, y Ralston estaba decidido a proteger su creación de las fuerzas caprichosas de la naturaleza. Tres mil toneladas de bandas de hierro “a prueba de terremotos” fortalecieron las paredes de 2 pies de espesor.

Ralston también sabía que el fuego era un peligro, por lo que no dejó nada al azar. Había un depósito de subbases de 358,000 galones debajo de la gran corte, y también seis tanques de agua en el techo de hierro del hotel. Las mangueras se almacenaron en cada piso para permitir a los botones combatir cualquier incendio. Como toque final, no menos de 12 bocas de incendio en las afueras del hotel en las calles Market y New Montgomery se conectaron a los tanques del techo.

San Francisco en llamas, 18 de abril de 1906.

San Francisco en llamas, 18 de abril de 1906.

Al pasar el Call / Spreckels Building de 18 pisos en Third and Market, un visitante pronto se encontrará en un triángulo de tierra rodeado por las calles Market, Larkin y McAllister. Este era el centro cívico, cuya pieza central era el nuevo Ayuntamiento de San Francisco. El edificio fue contratado por la ciudad en 1871, pero los “costos excesivos”, sazonados con la corrupción en una escala masiva, retrasaron su finalización durante décadas. Durante ese período, el edificio parcialmente terminado, sus vigas de acero expuestas que parecían un esqueleto desolado, pronto fue apodado ‘La nueva ruina del ayuntamiento’. Finalmente fue terminado y totalmente ocupado por 1900.

Los residentes de San Francisco, algunos sentados en sillas, se sientan entre el daño del terremoto, observando incendios fuera de control en la distancia.

Los residentes de San Francisco, algunos sentados en sillas, se sientan entre el daño del terremoto, observando incendios fuera de control en la distancia.

San Francisco de principios de siglo era una ciudad cosmopolita con una de las poblaciones con mayor diversidad étnica del país. Sólo unas pocas cuadras al norte de Market Street estaba Chinatown, un distrito ampliamente conocido como la comunidad china más grande fuera de Asia. El censo oficial de 1900 registró a unos 11,000 chinos que vivían en Chinatown, pero la cifra real probablemente fue de 25,000 o más. Chinatown era una comunidad próspera, autosuficiente y un gueto dorado, un bastión de la cultura china y una expresión del racismo blanco que prohibía a los asiáticos vivir en cualquier otro lugar.

Para la mayoría de los blancos, Chinatown era un lugar exótico de misterio oriental, donde se podían comprar chucherías chinas, contemplar las casas de opio reales o supuestas, comer en un restaurante chino o simplemente pasear por las calles y admirar las coloridas tiendas y templos adornados con caracteres chinos. y linternas bulbosas.

El humo se eleva de los edificios en llamas en la costa durante el incendio después del terremoto de 1906 en San Francisco, California.

El humo se eleva de los edificios en llamas en la costa durante el incendio después del terremoto de 1906 en San Francisco, California.

Pero Chinatown también era una creación artificial, y cualquier asiático que se aventurara más allá de sus fronteras se arriesgaba a una golpiza severa, o peor, a los siempre vigilantes matones blancos callejeros. Prohibido por las leyes racistas para convertirse en ciudadanos naturalizados, la mayoría de los chinos no tenían el solaz de la vida familiar. La población de Chinatown incluía solo a 1,300 mujeres, en gran parte debido a las leyes de inmigración restrictivas.

La nueva madurez de San Francisco se manifestó en las artes, donde se ubicó junto a Chicago o incluso a Nueva York. El 17 de abril de 1906, el gran tenor italiano Enrico Caruso abrió en Carmen en el Grand Opera House en Mission Street. Estaba programado para cantar en La Boheme al día siguiente, jueves y Fausto, el sábado siguiente. Carmen fue un gran éxito, y después de la actuación, Caruso regresó a su suite en el Hotel Palace, un hombre feliz.

La gente observa cómo se quema el Hotel Winchester tras el terremoto de San Francisco de 1906. El edificio Hearst (izquierda) se dinamitó para usarlo como un cortafuegos entre el fuego y el resto de la ciudad.

La gente observa cómo se quema el Hotel Winchester tras el terremoto de San Francisco de 1906. El edificio Hearst (izquierda) se dinamitó para usarlo como un cortafuegos entre el fuego y el resto de la ciudad.

A las 5:12 am del miércoles 18 de abril de 1906, los san franciscanos se despertaron bruscamente con una fuerte sacudida que duró unos 45 segundos. Esto fue un foreshock, una obertura a una terrible sinfonía de destrucción. Aproximadamente 10 o 12 segundos después de que cesara el temblor, la ciudad fue sacudida por un temblor mucho más poderoso que duró entre 45 y 60 segundos. Los terremotos provinieron de la falla de San Andrés, una profunda fisura en la corteza terrestre que se extiende unas 600 millas.

En 1906, los científicos solo podían especular sobre por qué se producen los terremotos, pero ahora, gracias al estudio de la tectónica de placas, tenemos una mejor idea de las fuerzas que se habían desatado. La falla de San Andrés es el límite entre la placa norteamericana de la tierra hacia el este y la placa del Pacífico hacia el oeste. La placa del Pacífico se está moviendo hacia el norte, la norteamericana se está moviendo hacia el sur, la tasa de “arrastre” es de aproximadamente 2 pulgadas por año.

Incendio en San Francisco tras el gran terremoto de 1906.

Incendio en San Francisco tras el gran terremoto de 1906.

A veces las placas se bloquean, sin dejar espacio para más movimientos. La tierra, sin embargo, es una entidad dinámica, y a medida que las placas continúan cambiando, se produce una tensión increíble. Ocurre un terremoto cuando la tensión finalmente llega al punto de ruptura, y las dos placas avanzan, a menudo se superponen, liberando enormes cantidades de energía acumulada en el proceso. Las técnicas para medir la intensidad de los terremotos no se habían inventado en 1906, pero las estimaciones modernas sitúan el terremoto de San Francisco en aproximadamente 7.9 en la escala actual de Richter.

El temblor fue terrible, acompañado por un rumor de ‘tren de carga’ que quedó grabado para siempre en los recuerdos de los sobrevivientes. Los edificios se balanceaban locamente, sus fachadas colapsaban, los caballos de tiro galopaban en terror ciego y las paredes de ladrillo caían en la calle, levantando nubes de polvo asfixiante. En el Hotel Palace, Caruso literalmente tuvo un rudo despertar. El famoso tenor recordó: ‘Todo en la habitación daba vueltas y vueltas. La araña estaba tratando de tocar el techo, y las sillas se perseguían unas a otras. ¡Accidente! Fue una escena terrible.

Trabajadores de rescate ayudando a sobrevivientes en los restos.

Trabajadores de rescate ayudando a sobrevivientes en los restos.

Una de las primeras víctimas fue el ingeniero jefe de bomberos, Dennis T. Sullivan, quien resultó gravemente herido cuando una chimenea del teatro de California se estrelló sin previo aviso en la estación de bomberos donde vivía. El departamento de bomberos, enfrentado a la mayor crisis en su historia, fue decapitado efectivamente.

La mayoría de los residentes de la ciudad aún estaban en la cama cuando se produjo el terremoto, pero algunos policías, camioneros de reparto y otros madrugadores fueron testigos del impacto inicial. El reportero del San Francisco Examiner Fred Hewitt acababa de hablar con dos policías cuando comenzó el temblor. Las fisuras aparecían a medida que las calles subían y bajaban y volvían a levantarse en un movimiento rodante, las ondulaciones hacían que pareciera que la propia Tierra era, como informó Hewitt, “respirar”.

Familias afroamericanas en la calle durante el incendio de San Francisco de 1906, con nubes de humo ondulando en la parte inferior de la colina en el fondo.

Familias afroamericanas en la calle durante el incendio de San Francisco de 1906, con nubes de humo ondulando en la parte inferior de la colina en el fondo.

Para el ojo casual, el daño del terremoto parecía arbitrario, el capricho de la naturaleza caprichosa. Algunos edificios estaban prácticamente intactos, mientras que otros estaban muy dañados. Mucho dependía de las técnicas de construcción, de los materiales utilizados y, sobre todo, de la composición del suelo. Durante la Fiebre del Oro, partes de la bahía se habían rellenado para crear nuevos inmuebles. Este ‘terreno hecho’ era esencialmente un relleno sanitario, y había tenido un mal desempeño en los principales movimientos anteriores. El terreno construido consistía en tierra suelta, maderas viejas, rocas y otros escombros, y cuando se produjo el temblor, esta mezcolanza careció de cohesión. Los temblores muy fuertes transformaron el relleno sanitario en un ‘pudín’ suave e inestable, un proceso conocido por la ciencia como licuefacción.

El Ayuntamiento fue particularmente golpeado, reducido a una ruina ya que las columnas grecorromanas que rodeaban la cúpula cayeron con gran parte de la fachada de mampostería en cuestión de segundos. El sitio de construcción había sido una vez un pantano, el terreno blando que hacía que cualquier edificio grande erigido fuera vulnerable en un gran terremoto. En este caso, sin embargo, la avidez de los funcionarios y contratistas de la ciudad había ayudado a la naturaleza durante los casi 30 años de la construcción del edificio.

Una multitud se reúne en Telegraph Hill para observar la quema de San Francisco. La vista está mirando hacia el sur.

Una multitud se reúne en Telegraph Hill para observar la quema de San Francisco. La vista está mirando hacia el sur.

Con el fin de ahorrar dinero y de ahorrar fondos del gobierno, se utilizaron deliberadamente materiales de mala calidad. Los periódicos viejos y la basura habían sido incorporados en los materiales de construcción. Incluso antes del gran terremoto, las aguas residuales internas del ayuntamiento se habían filtrado en su sótano, acumulándose en un hedor apestoso. El hedor de las aguas residuales era la metáfora perfecta del hedor de la corrupción que se filtraba por detrás de la hermosa fachada de la ciudad.

El área del sur del mercado, densamente poblada, también se vio afectada. Era en gran parte un distrito de clase trabajadora con pequeñas empresas, casas de huéspedes y restaurantes. Gran parte del sitio había sido una marisma en el período de la fiebre del oro. El Hotel Valencia de cuatro pisos llegó a simbolizar todo el desastre de South of Market. Tres pisos se habían hundido en la tierra pantanosa antes de que todo el edificio se derrumbara sobre sí mismo. Sólo la cuarta historia, con sus paredes locamente torcidas, quedó sobre el suelo. Los heroicos esfuerzos de rescate lograron salvar a una docena de víctimas, pero casi 30 perecieron en el hotel. Muchos probablemente se ahogaron, porque una fuente de agua cercana había inundado el suelo ya blando.

Las tropas caminan hacia el este a lo largo de Market Street después del devastador terremoto de 1906. El edificio Call se quema en la distancia

Las tropas caminan hacia el este a lo largo de Market Street después del devastador terremoto de 1906. El edificio Call se quema en la distancia

Como el ayuntamiento fue una pérdida total, se estableció un puesto de mando temporal en el Palacio de Justicia cerca de Portsmouth Plaza. Cuando se produjo el terremoto, el alcalde Eugene Schmitz estaba en su casa en 2849 Fillmore St., a poca distancia del Palacio de Justicia, por lo que no perdió tiempo en presentarse al servicio. Había estado bajo una nube últimamente, acusado de soborno y sobornos, y este desastre era una oportunidad para la salvación política. Schmitz fue originalmente presidente del sindicato de músicos locales, pero en asuntos de la ciudad realmente jugó un papel secundario para el jefe político Abraham Ruef.

Ruef fue un organizador del Partido Republicano que vio mayores oportunidades para las riquezas al cambiar al recientemente formado Partido Laborista de la Unión. Como maestro manipulador, Ruef usó la apariencia hermosa de Schmitz y las raíces irlandesas católico-alemanas para ganar votos. Aunque era un orador carismático y encantador hombre de familia, a Schmitz todavía se le consideraba un peso ligero que cumplía las órdenes de su “títere maestro”, Ruef.

Los espectadores posan para una fotografía mientras San Francisco arde en el fondo el 18 de abril de 1906.

Los espectadores posan para una fotografía mientras San Francisco arde en el fondo el 18 de abril de 1906.

Desde que toda la lista de candidatos sindicales de trabajo había sido elegida en 1905, ese partido ahora controlaba a toda la junta de supervisores, con resultados predecibles. Ruef, él mismo no era ajeno a aceptar “honorarios” por los favores políticos, caracterizó a sus supervisores rapaces como “los comedores de pintura”, porque “eran tan codiciosos que comían la pintura de una casa”. El editor de la cruzada Fremont Older del San Francisco Bulletin había comenzado a imprimir una serie de revelaciones sobre la corrupción, y Schmitz estaba fuertemente implicado.

El terremoto fue una oportunidad enviada por el cielo para que Schmitz demostrara su valía y confundiera a sus detractores. Al ver algunos saqueos en el camino hacia el Palacio de Justicia, el alcalde decidió tomar medidas inmediatas. Emitió una proclamación que declaraba: ‘Las tropas federales, los miembros de la fuerza policial regular y todos los oficiales especiales de policía han sido autorizados para MATAR a cualquiera y a todas las personas involucradas en saqueos o … cualquier otro delito’.

Vista de daños por terremotos e incendios en la calle California, al sur de Nob Hill.

Vista de daños por terremotos e incendios en la calle California, al sur de Nob Hill.

Mientras tanto, se habían desatado incendios grandes y pequeños por toda la ciudad; algunas estimaciones sugieren hasta 60 llamas. Estos incendios tenían muchas causas, incluidas chimeneas rotas, estufas volcadas, cables eléctricos cruzados y tuberías de gas destrozadas. Pero cuando los bomberos presionados apretaron las mangueras a los hidrantes, encontraron para su horror que había poca o ninguna agua disponible. La mayoría de los hidrantes solo producen un goteo débil y esporádico antes de correr completamente secos.

Los principales embalses de la ciudad, Crystal Springs y Pilarcitos, estaban a millas de distancia al sur en el condado de San Mateo. Todos los conductos que transportaban el agua a San Francisco estaban cerca, o en realidad cruzaron, la falla de San Andrés. E incluso si los reservorios y acueductos hubieran salido ilesos, no habría hecho mucha diferencia. Hubo más de 300 saltos de agua principales dentro de los límites de la ciudad.

Un camión de bomberos tirado por un caballo se retira de un incendio para trasladarse a una nueva ubicación el 19 de abril de 1906.

Un camión de bomberos tirado por un caballo se retira de un incendio para trasladarse a una nueva ubicación el 19 de abril de 1906.

El área de la Bahía de San Francisco fue el hogar de varias bases militares, incluyendo el histórico Presidio y la Isla Mare. El general de brigada Frederick Funston estaba presente cuando los temblores atacaron y se encontraron a sí mismos al mando del Departamento de California debido a que su superior, el general Adolphus Greeley, estaba ausente en Washington, DC Funston, que tenía una estatura de 5 pies 4 pulgadas y pesaba una mera 120 libras, era un oficial astuto y agresivo que estaba decidido a salvar la ciudad por cualquier medio posible.

Mientras Funston emitió una serie de órdenes a las unidades del Ejército, la Marina galvanizó sus propias fuerzas. El teniente de la marina Frederick Newton Freeman, al mando temporal de Preble, navegó al destructor y dos remolcadores, Active y Leslie, a la ciudad afectada. Freeman, quien emergería como uno de los héroes de la tragedia, reconoció que el agua era la clave para la supervivencia de San Francisco. Había una serie de remolcadores a lo largo de la costa, y todos realizaron un servicio heroico bajo la dirección de Freeman.

Los evacuados arrastran los troncos del fuego a la avenida Van Ness.

Los evacuados arrastran los troncos del fuego a la avenida Van Ness.

Los remolcadores bombearon agua de mar desde la bahía, que se introdujo en mangueras para combatir los incendios a lo largo de la costa. Freeman también bombeó 5,000 galones de agua dulce del remolcador de los tanques de Sotomoyo a las calderas de los camiones de bomberos luchando desesperadamente contra la conflagración. Y el teniente tuvo la previsión de almacenar 200 galones en barriles para los franciscanos de Sancho, que estaban ‘llorando piadosamente por agua’.

Cuando las llamas frente al mar estaban bajo control, Freeman ofreció asistencia que ayudó a salvar el área alrededor de las calles Montgomery y Jackson, la actual Jackson Square. Una manguera se coló del remolcador Leslie sobre Telegraph Hill, a través de Broadway a New Montgomery (ahora Columbus Avenue) y finalmente al área de Jackson. Freeman comentó más tarde que sus hombres hicieron su “mejor trabajo” aquí, el precioso conducto de agua salada de Leslie que se extiende sobre 11 manzanas de la ciudad. Debido a Freeman y sus hombres, varios edificios de la época de la Fiebre del Oro, algunos de los más antiguos de San Francisco, sobreviven hasta nuestros días.

Los refugiados, trabajadores humanitarios y soldados obstruyen una intersección de San Francisco después del terremoto y el incendio.

Los refugiados, trabajadores humanitarios y soldados obstruyen una intersección de San Francisco después del terremoto y el incendio.

Anteriormente, unas pocas horas antes de que Freeman llegara a la escena, Funston envió mensajes a Presidio y Fort Mason ordenando a las tropas que se presentaran ante el Jefe de Policía de San Francisco, Jeremiah Dinan, en el Salón de Justicia. Las tropas se desplegaron en la ciudad, vigilando edificios vulnerables, restaurando el orden y evitando los saqueos. En muchos casos, sin embargo, los soldados hicieron más daño que bien al obligar a miles a evacuar sus hogares, aparentemente en el nombre de salvar vidas. Pero muchas de estas personas eran capaces y estaban más que dispuestas a participar activamente en salvar sus hogares y negocios.

La historia del Dr. JK Plincz es un buen ejemplo de ello. Era un joven cirujano que vivía en una casa octogonal en 1027 Green St., y él y algunos vecinos, y algunos otros, decidieron salvar sus hogares. Trabajando con determinación, mojaron mantas, alfombras y alfombras con agua que había sido cuidadosamente recolectada y las usaron para sofocar incendios pequeños y extinguir chispas antes de que pudieran saltar a la vida malévola.

La vista al noreste desde el Ayuntamiento muestra daños masivos a San Francisco.

La vista al noreste desde el Ayuntamiento muestra daños masivos a San Francisco.

Apareció un soldado y le ordenó al Dr. Plincz que evacuara de inmediato. Las órdenes eran órdenes, y parecía temerario discutir con un soldado armado. Una palabra equivocada y es posible que se encuentre frente a la parte comercial de un rifle Springfield con punta de bayoneta. Pero Plincz decidió tomar un rumbo diferente. Era amistoso, hablador y le ofreció al soldado varios vasos de buen vino. El doughboy cedió y permitió que los defensores de Green Street se quedaran. Cinco casas, incluida la casa del Dr. Plincz, sobrevivieron.

Dado que el departamento de bomberos tenía pocos medios para combatir las llamas, se acordó que se debían crear cortafuegos, mediante la dinamización implacable de edificios que se encontraban en el camino de la creciente conflagración. Los oficiales del departamento de bomberos estaban a favor de la nueva y desesperada táctica, y Funston insistió en que era “la única manera”. El alcalde Schmitz no estaba tan seguro, especialmente cuando las propiedades en cuestión eran propiedad de algunos de sus partidarios. Al final, Schmitz se permitió ser persua.Deducados, pero se dieron órdenes de esperar hasta el último momento posible antes de que se volara un edificio. Desafortunadamente, tanto los bomberos civiles como los soldados tenían poca o ninguna experiencia con explosivos, y sus esfuerzos torpes en realidad extendieron el fuego.

(Crédito de la foto: Biblioteca del Congreso / Archivos Nacionales. Artículo escrito por: Eric Niderost & # 8211; publicado originalmente en el número de abril de 2006 de la revista American History Magazine).