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Un artista pintando un cuadro de las ruinas del terremoto de San Francisco, 1906

Se produjeron incendios en muchas partes de la ciudad, algunos inicialmente alimentados por tuberías de gas natural que se rompieron por el terremoto.

Se produjeron incendios en muchas partes de la ciudad, algunos inicialmente alimentados por tuberías de gas natural que se rompieron por el terremoto.

Uno de los desastres más espantosos que se haya registrado en la historia de Estados Unidos fue el de San Francisco en 1906, cuando un terremoto azotó la ciudad de California en la madrugada del 18 de abril. El análisis moderno estima que registró 8.25 en la escala de Richter. Los eventos son recordados como uno de los peores y más mortales desastres naturales en la historia de los Estados Unidos.

La mayor destrucción vino de los incendios que provocó el terremoto. El terremoto rompió la red de suministro de gas incluso cuando permitió accidentes de ignición de varias maneras debido a los cientos de llamas abiertas que se usaban para encender y cocinar. Los edificios de madera se incendiaron fácilmente, y las cañerías de agua dañadas por el terremoto fueron inútiles para combatir incendios.

Los incendios devastaron la ciudad durante tres días antes de extinguirse. La vorágine destruyó 490 cuadras de la ciudad, un total de 25,000 edificios y dejó a más de 250,000 personas sin hogar. En ese momento, solo se reportaron 478 muertes, una cifra inventada por funcionarios del gobierno que consideraron que informar la verdadera cifra de muertos perjudicaría los precios de los bienes raíces y los esfuerzos para reconstruir la ciudad. Esta cifra se ha revisado a la estimación conservadora de hoy de más de 3.000 personas. La propiedad estimada en la cantidad de $ 400,000,000 fue destruida. Los edificios, en algunos casos con personas aún en ellos, fueron dinamitados, mientras que el gobierno militar se impuso sobre las calles, los saqueadores fueron fusilados a la vista.

Los restos del Ayuntamiento de San Francisco.

Los restos del Ayuntamiento de San Francisco.

A pesar de la devastación total, San Francisco se recuperó rápidamente del terremoto y la destrucción permitió a los planificadores crear una ciudad nueva y mejorada. Los fondos para la reconstrucción se vieron inmediatamente vinculados por el hecho de que prácticamente todos los bancos principales habían sido sitios de conflagración, lo que requería una espera prolongada de siete a diez días antes de que sus bóvedas a prueba de incendios pudieran enfriarse lo suficiente como para poder abrirlas de manera segura. La destrucción del centro urbano en San Francisco también alentó el crecimiento de nuevas ciudades alrededor de la Bahía de San Francisco, lo que permitió el auge de la población que llega de otras partes de los Estados Unidos y del extranjero.