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Un nativo americano pasa por alto el ferrocarril transcontinental recién terminado en Sacramento, c. 1867

Ferrocarril de la visión india desde la parte superior de Palisades. 435 millas de Sacramento.

Leyenda original: Ferrocarril de observación indio desde la cima de Palisades. 435 millas de Sacramento.

En esta fotografía de Alfred Hart tomada entre 1865 y 1869, un nativo americano observa una sección recientemente completada del Ferrocarril Transcontinental, a 435 millas de Sacramento, California. La composición rígida de ambos hombres y el progreso que enfrenta una neblina distante transmite emociones tan complejas como el impacto cultural detrás de la expansión de Estados Unidos hacia el oeste. El ferrocarril era una empresa masiva, con tres compañías construyendo la línea de 3,069 km (1,907 mi) en seis años. Con el “Golden Spike” final en el suelo el 10 de mayo de 1869, la revolución en el transporte permitió que una gran cantidad de personas y mercancías viajaran directamente desde Council Bluffs, Iowa, hasta Sacramento, California.

Aunque, en la década de 1860, los nativos americanos habían firmado los derechos de gran parte de sus tierras en tratados con el gobierno federal, probablemente nunca imaginaron que un sistema perturbador y masivo como el ferrocarril se construiría a través de sus cotos de caza tradicionales. La construcción del Ferrocarril Transcontinental tuvo graves consecuencias para las tribus nativas, alterando para siempre el paisaje y causando la desaparición de un juego salvaje que alguna vez fue confiable. El ferrocarril fue probablemente el mayor contribuyente a la pérdida del bisonte, que fue particularmente traumático para las tribus nativas que dependían de él para todo, desde carne para alimentos hasta pieles y pieles para ropa, y más.

Las tribus entraron cada vez más en conflicto con el ferrocarril cuando intentaron defender sus recursos en disminución. Las tribus nativas de los Estados Unidos se encontraron en una situación difícil, con los blancos que construían el ferrocarril y los colonos que reclamaban la propiedad de tierras que antes nunca habían sido propiedad. Lo que había sido un viaje largo y peligroso para una familia que se dirigía hacia el oeste ahora era considerablemente más fácil y seguro. Los ferrocarriles fomentaban la inmigración más directamente. Todas menos una línea transcontinental habían sido financiadas a través de concesiones masivas de terrenos públicos destinados a ser vendidos para ayudar a pagar la construcción. Para descargar estas tierras, los ferrocarriles contrataron a cientos de promotores en todo el este y Europa, ofrecieron tarifas económicas e incluso proporcionaron viviendas temporales para cualquiera que pudiera venir. Nuevas ciudades y ranchos y granjas en expansión presionaron contra la reducción de las patrias nativas, interrumpiendo las economías y provocando disputas que casi siempre terminaban mal para los indios.

En respuesta, los nativos americanos sabotearon el ferrocarril y atacaron asentamientos blancos apoyados por la línea, en un intento por recuperar el modo de vida que se les estaba quitando. Si no estuvieran apuntando a las vías del ferrocarril y la maquinaria, atacarían a los trabajadores y se fugarían con su ganado. En última instancia, las tribus no lograron evitar la pérdida de su territorio y los recursos de caza.

Hecho interesante:

  • En la imagen, el ferrocarril tiene una sola vía, llamada bucle de paso o desvíos de paso. Básicamente, la línea principal tendría secciones cortas donde se duplicó. Los trenes se priorizaron de modo que los trenes de menor prioridad tiraran del revestimiento y esperaran a que pasaran los trenes de mayor prioridad. Esta fue una solución mucho más barata en comparación con la construcción de doble línea en todo el camino.

(Crédito de la foto: Biblioteca del Congreso).