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Una familia durante la hambruna de las Grandes Madras en India, 1876

Las personas afectadas por el hambre durante la hambruna de 1876-78 en Bangalore

Hambre azotó a las personas durante la hambruna de 1876-78 en Bangalore.

La Gran Hambruna de 1876–78, también conocida como la hambruna de Madras en 1877, cubrió una gran parte del sur de la India y se cobró 5,5 millones de vidas. La hambruna finalmente cubrió un área de 670,000 kilómetros cuadrados (257,000 millas cuadradas) y causó angustia a una población que totaliza 58,500,000. El número de muertos por esta hambruna se estima en 5,5 millones de personas.

En parte, la Gran Hambruna pudo haber sido causada por una intensa sequía que resultó en el fracaso de los cultivos en la meseta de Deccan. Pero, la exportación regular de grano por parte del gobierno colonial; durante la hambruna, el virrey, Lord Lytton, supervisó la exportación a Inglaterra de un récord de 6,4 millones de pesos (320,000 toneladas) de trigo, lo que debilitó la rica fortaleza cultural y económica, especialmente del sur de la India. Tal vez lo más inquietante es que Lord Lytton, el Virrey, celebró un gran banquete para 60,000 personas, en honor a la coronación de la Reina Victoria. El cultivo de cultivos comerciales alternativos, además de la mercantilización de granos, jugó un papel importante en los eventos.

La hambruna se produjo en un momento en que el gobierno colonial intentaba reducir los gastos de asistencia social. Anteriormente, en la hambruna de Bihar de 1873–74, se había evitado una grave mortalidad al importar arroz de Birmania. Sin embargo, el gobierno de Bengala y su vicegobernador, Sir Richard Temple, fueron criticados por gastos excesivos en ayuda caritativa. Sensible a cualquier nueva acusación de exceso en 1876, Temple, quien ahora era Comisionado de Hambruna para el Gobierno de la India, insistió no solo en una política de laissez faire con respecto al comercio de granos, sino también en estándares más estrictos de calificación para alivio y En raciones de socorro más exiguas.

Bajo el dominio británico, la producción agrícola se exportaba fuera de la India a mejores mercados.

Bajo el dominio británico, la producción agrícola se exportaba fuera de la India a mejores mercados.

La mortalidad en la hambruna estuvo en el rango de 5.5 millones de personas. La excesiva mortalidad y las renovadas preguntas de “alivio y protección” que se formularon a su paso, llevaron directamente a la constitución de la Comisión de Hambruna de 1880 y a la eventual adopción del Código Provisional de Hambruna en la India británica. Después de la hambruna, un gran número de trabajadores agrícolas y tejedores manuales en el sur de la India emigraron a las colonias tropicales británicas para trabajar como trabajadores contratados en plantaciones. La mortalidad excesiva en la hambruna también neutralizó el crecimiento natural de la población en las presidencias de Bombay y Madras durante la década entre el primer y el segundo censos de la India británica en 1871 y 1881, respectivamente.

La Gran Hambruna tendría un impacto político duradero en los eventos en la India. Entre los administradores británicos en la India que estaban inquietos por las reacciones oficiales a la hambruna y, en particular, por el sofocamiento del debate oficial sobre la mejor forma de alivio de la hambruna, se encontraban William Wedderburn y AO Hume. Menos de una década después, fundarían el Congreso Nacional Indio y, a su vez, influirían en una generación de nacionalistas indios. Entre estos últimos estaban Dadabhai Naoroji y Romesh Chunder Dutt, para quienes la Gran Hambruna se convertiría en la piedra angular de la crítica económica del Raj británico.